¿Señales de alarma o motivos de esperanza? Los hitos que marcaron el 2023 en materia ambiental

El cambio climático está transformando rápidamente la vida en la Tierra, pero los esfuerzos para combatirlo también han alcanzado importantes avances este año.

Por Kieran Mulvaney
Publicado 5 ene 2024, 08:01 GMT-3
En septiembre, Brasil sufrió unas inundaciones mortales. Catástrofes naturales como el calor extremo, los incendios forestales ...

En septiembre, Brasil sufrió unas inundaciones mortales. Catástrofes naturales como el calor extremo, los incendios forestales y las inundaciones se produjeron en 2023, signos de un planeta más caliente.

Fotografía de Christian Rizzi AFP, Getty Images

Temperaturas en aumento, un Ártico que se derrite, cataclísmicos incendios forestales… En 2023, los efectos del cambio climático y las amenazas medioambientales para la vida salvaje batieron récords.

Pero no todos los hitos medioambientales de 2023 fueron negativos. En medio de estos motivos de preocupación hubo signos de esperanza.

La tendencia a abandonar los combustibles fósiles en favor de las energías renovables sigue su curso, aunque no al ritmo que muchos desearían. Mientras algunas especies se declaraban extintas, otras aparecían por primera vez en décadas. Y el 50 aniversario de la Ley de Especies Amenazadas puso de relieve que algunas especies que parecían destinadas a desaparecer están ahora, relativamente, prosperando.

Con lo bueno y lo malo, he aquí seis hitos medioambientales del año pasado.

1. Las temperaturas siguieron subiendo

A pocos días de terminar, el 2023 pareció estar destinado a ser el año más cálido jamás registrado, con temperaturas medias más altas que antes de la revolución industrial. 

Este año se registraron los meses de julio, agosto, septiembre y octubre más calurosos de la historia. Julio fue el mes más caliente jamás registrado, y el 4 de julio fue el día más cálido documentado, posiblemente uno de los días más calurosos de los últimos 125 000 años.

Las emisiones mundiales de carbono procedentes de combustibles fósiles, el principal motor de estos aumentos de temperatura, también alcanzaron un nuevo máximo en 2023, habiendo aumentado un 1.1 % desde 2022.

Este calor extremo también se vio alimentado por un fuerte fenómeno de El Niño, que surgió la pasada primavera en el hemisferio norte y se desarrolló rápidamente durante el verano (también del norte). Según la Organización Meteorológica Mundial (OMM), es probable que este patrón meteorológico provoque temperaturas aún más altas en 2024.

2. Los daños de los incendios se extienden

En un año en el que sucedieron fenómenos meteorológicos extremos, pocos destacaron más que los incendios forestales que arrasaron franjas de Canadá y contaminaron los cielos de gran parte de Estados Unidos. En 2023 ardieron en todo el país 18 millones de hectáreas, casi tres veces más que el récord anterior y una superficie aproximadamente dos veces mayor que la de Portugal.

Según un estudio del Servicio de Cambio Climático de Copernicus, los incendios forestales de Canadá emitieron 410 millones de toneladas métricas de dióxido de carbono a la atmósfera, aproximadamente el equivalente a las emisiones de México en 2021 y no muy lejos de los 546 millones de toneladas métricas que el propio Canadá emitió como resultado de la actividad humana en 2022.

(Lee más: Cuáles son los principales contaminantes del aire y cómo podemos contribuir a reducirlos)

3. El Ártico y el Antártico se hincharon y se derritieron

La región más septentrional de la Tierra sigue calentándose cuatro veces más rápido que el resto del planeta.

En diciembre, la Oficina Nacional de Administración Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus  siglas en inglés) publicó su informe anual sobre el Ártico, según el cual 2023 fue el año más cálido jamás registrado en la región.

En Groenlandia, las temperaturas en la estación de Summit, en lo alto de la capa de hielo, superaron temporalmente el punto de congelación el 26 de junio, unas temperaturas que solo se han registrado cinco veces en los últimos 34 años.

En el otro extremo de la Tierra, el hielo marino disminuyó hasta un mínimo histórico.

Durante varios años, el hielo marino antártico (que se derrite casi por completo cada verano) se había mantenido estable, a pesar del calentamiento del océano bajo él. Los investigadores han ofrecido una serie de explicaciones para esta persistencia, pero predijeron que algún día llegaría un momento en que el hielo marino antártico comenzaría a retroceder. Ese momento es ahora.

La extensión máxima de hielo marino antártico del año fue la más baja jamás registrada: 17 millones de kilómetros cuadrados, lo que supone un millón de kilómetros cuadrados por debajo del mínimo anterior, y un motivo de preocupación para la fauna antártica, como pingüinos y focas, para los que el hielo marino es un hábitat vital.

4. Aumentan las energías renovables

La conferencia sobre el cambio climático COP28 concluyó en diciembre con el compromiso de triplicar la capacidad de las energías renovables para 2030.

Eso requeriría casi con toda seguridad más inversión en el sector, pero hay razones para creer que esa inversión es posible. El uso de energías renovables alcanzó nuevos récords en 2023.

La Autoridad Internacional de la Energía declaró en julio que la capacidad mundial de energías renovables aumentaría en 440 gigavatios a lo largo de 2023, 107 gigavatios más que el crecimiento de 2022. Dos tercios de ese aumento se deben al crecimiento de la capacidad de células solares, añadió la AIE.

Según un informe publicado a principios de 2023 por el grupo de expertos en energía Ember, la eólica y la solar proporcionaron conjuntamente el 14.3 % de la electricidad mundial en el primer semestre de 2023, frente al 12.8 % en 2022. Cincuenta países batieron récords mensuales de generación solar en ese mismo periodo, aunque la generación de energía a partir de centrales hidroeléctricas descendió ligeramente, debido en gran medida a las sequías en China.

(Descubre más: La energía solar y su potencial para ayudar a reducir el calentamiento global)

5. Los vehículos eléctricos ganan terreno

La revolución de las energías limpias se está extendiendo al transporte personal. Aunque las ventas fueron inferiores a lo que esperaban los fabricantes de automóviles y el gobierno estadounidense, el número de vehículos eléctricos en circulación experimentó un notable aumento en el mundo.

Las ventas mundiales de los tipos comunes de vehículos eléctricos aumentaron un 20% este año, según un estudio. Las ventas aumentaron un 43% en Estados Unidos y Canadá, y un 25% en China.

Según el Manual de Vehículos de Emisiones Cero de BloombergNEF, las previsiones sobre el número de vehículos eléctricos de batería en circulación para 2030 han aumentado un 26% en comparación con 2022, y se calcula que todos los vehículos de emisiones cero juntos representarán hasta el 75% de las ventas mundiales de vehículos de pasajeros en 2040.

Este aumento se debe principalmente a China, donde más del 25% de las ventas de turismos nuevos son vehículos eléctricos.

(También podría interesarte: ¿Qué es el transporte sostenible?)

6. Especies extinguidas y otras redescubiertas

En mayo, un estudio sobre 71 000 especies animales reveló que el 48 % de ellas están disminuyendo, el 49  % permanecen estables y solo el 3 % experimentan un aumento en el tamaño de sus poblaciones. El mismo estudio concluía que un tercio de las especies animales que actualmente no se consideran en peligro están sufriendo un declive que amenaza su supervivencia a largo plazo.

El gobierno estadounidense retiró 21 especies de la lista de especies en peligro por considerarlas extintas, entre ellas, el murciélago frugívoro de las Marianas, la curruca de Bachman y varias especies de aves, mejillones y peces. 

Sin embargo, al cumplirse el 50 aniversario de la Ley de Especies Amenazadas (una legislación estadounidense), la supervivencia de varias especies (como las águilas calvas, los halcones peregrinos y los caimanes americanos) es un testimonio de lo que se puede conseguir cuando se toman medidas de conservación.

En 2023 se redescubrieron algunas especies que antes se consideraban extinguidas, como un "topo dorado que nada por la arena", visto por última vez en 1937, y una especie de equidna bautizada con el nombre de Sir David Attenborough y descrita como poseedora de "las espinas de un erizo, el hocico de un oso hormiguero y las patas de un topo".

Reapareció en Indonesia después de más de 60 años.

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