Osos polares: conoce a esta sorprendente subpoblación que desafía al cambio climático

Estos osos genética y geográficamente aislados sobreviven sin hielo marino más tiempo del que los científicos creían posible.

Por Elizabeth Anne Brown
Publicado 7 jul 2022 10:05 GMT-3
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Una osa polar y sus cachorros cruzan un glaciar de agua dulce cubierto de nieve en el sureste de Groenlandia. Los osos polares utilizan el hielo marino de alta mar para cazar focas, pero a medida que el Ártico se calienta, estas plataformas congeladas se derriten antes. Como resultado, los glaciares costeros podrían ser el lugar donde los osos polares hagan su última parada.

Fotografía de Kristin Laidre University of Washington

Según todos los indicios, no deberían haber osos polares en el sureste de Groenlandia, pero al parecer nadie se los avisó. 

Aunque son excelentes nadadores, los osos polares son animales principalmente terrestres que subsisten casi exclusivamente de la vida marina. Para conseguirlo, estas enormes criaturas se ganan la vida como depredadores de emboscada, al acecho junto a grietas y agujeros en el hielo marino que las focas usan para respirar.

Pero en el sureste de Groenlandia, la temporada de hielo marino dura menos de cuatro meses, "demasiado corta para que los osos polares sobrevivan", explica Kristin Laidre, científica de la Universidad de Washington (Estados Unidos) quien investiga la ecología animal del Ártico en colaboración con el Instituto de Recursos Naturales de Groenlandia.

¿Cómo se explica entonces la presencia de estos animales allí?

Un glaciar de agua dulce se une al mar en un fiordo del sureste de Groenlandia, proporcionando un importante hábitat para los osos polares en una zona sin hielo marino durante la mayor parte del año.

Fotografía de Kristin Laidre University of Washington

Los cazadores de subsistencia indígenas de Groenlandia llevan mucho tiempo sosteniendo que los osos polares pueden encontrarse todo el año en los fiordos hasta el extremo sur del país. Cuando el Gobierno de Groenlandia encargó un estudio sobre la distribución de estos animales, Laidre y su equipo siguieron los "inestimables" mapas dibujados a mano por sus colaboradores inuit (distintos pueblos que habitan en las regiones árticas de América del Norte) e identificaron osos no estudiados hasta entonces que vivían al pie de los glaciares, cerca del asentamiento abandonado del sureste de Skjoldungen-Timmiarmiit, pertenecientes a la enorme isla. 

Su investigación, publicada esta semana en la revista Science, presenta pruebas de ADN que demuestran que unos pocos cientos de osos de esta parte de Groenlandia son lo suficientemente diferentes de sus vecinos como para ser considerados la 20ª subpoblación (un grupo de animales dentro de la misma especie que están genética y geográficamente separados) de los 26 000 osos polares del mundo. Los datos de seguimiento de 27 osos con collares de radio por satélite también confirmaron que esta población sobrevive sin hielo marino durante tres meses más de lo que los científicos creían posible

A raíz de esto, es tentador interpretar el estudio como un mensaje esperanzador de que los osos polares pueden sobrevivir con menos hielo marino. Sin embargo, los autores subrayan que esto no significa que estos animales sean más resistentes al cambio climático de lo que se creía. Es que en lugares como el sureste de Groenlandia (donde el hielo de los glaciares de agua dulce puede compensar la pérdida de hielo marino) los osos polares podrían hacer su última parada.

¿Qué características diferentes tiene esta subpoblación de osos polares?

Laidre, junto con Fernando Ugarte, del Instituto de Recursos Naturales de Groenlandia, y una serie de colaboradores internacionales, procesaron los datos de los diferentes movimientos y las muestras de ADN de 36 años para saber qué hace diferentes a estos osos. 

Los investigadores se sorprendieron al descubrir que los datos de localización revelaban un límite latitudinal a unos 64 grados norte. Los osos que vivían al norte de la línea permanecían allí mientras se recogía la información, y los osos del sureste permanecían en el sur, con poca o ninguna mezcla de las poblaciones.

Mientras que sus primos del noreste de Groenlandia recorren una media de 10 kilómetros al día sobre placas de hielo marino, los del sureste permanecen cerca de la costa en una serie de fiordos, largas y estrechas ensenadas esculpidas por los glaciares alimentados por el casquete polar de Groenlandia. En los meses de verano, los trozos de hielo se adentran en el océano, creando lo que los científicos denominan melaza glaciar de agua dulce, un lodo espeso que puede ser lo suficientemente compacto como para que estas criaturas puedan caminar y cazar.

Laidre descubrió que algunos osos permanecían en un solo fiordo o en un par de fiordos adyacentes durante años, ocupando un área de residencia de tan solo ocho o nueve kilómetros cuadrados. Eso es un sello postal comparado con las áreas de distribución de la población del noreste, donde un oso típico recorría unos 1500 kilómetros al año a través del hielo marino.

Mira estas espectaculares imágenes de osos polares: 

¿Cómo divergieron los dos grupos de osos polares?

El análisis del ADN obtenido sobre el terreno por el equipo de Laidre, a partir de estudios anteriores y de muestras proporcionadas por cazadores de subsistencia, indica que los animales del sureste son “los osos polares más aislados genéticamente del planeta", afirma Laidre. En otras palabras, están menos relacionados con sus subpoblaciones vecinas que cualquiera de las 19 subpoblaciones reconocidas.

Pero, ¿cómo divergieron los dos grupos de osos polares? Los investigadores afirman que ven indicios de un "efecto fundador", es decir, que la población del sureste se estableció gracias a un pequeño número de individuos separados del grupo mayor, y sus descendientes se cruzaron a lo largo de generaciones. El análisis genético sugiere que todos los osos del sureste muestreados comparten un ancestro común reciente, de hace unos 200 años.

El responsable más probable de que los osos fundadores quedaran atrapados en los fiordos es la corriente costera de Groenlandia oriental. Esencialmente crea una cinta transportadora de hielo marino congelado desde la costa noreste que se descompone en témpanos más pequeños a medida que avanza hacia el sur.

Cada año, dice Ugarte, algunos osos del noreste son arrastrados hacia abajo y alrededor del Cabo Farewell, el punto más meridional de Groenlandia. Los más afortunados son depositados en el suroeste, donde pueden seguir su camino hacia el norte y el oeste hasta Canadá. Los desafortunados se ahogan en el mar.

"Lo interesante o especial de esta nueva población de osos es que realmente parecen saber cómo enfrentarse a esto", cuenta Ugarte. Once de los osos rastreados se vieron atrapados por las corrientes y recorrieron una media de 188 kilómetros en el hielo en menos de dos semanas, pero en uno o dos meses todos consiguieron volver a sus fiordos de origen nadando en las aguas heladas y recorriendo tierra firme.

Un refugio, aunque sólo sea por un tiempo  

Andrew Derocher, profesor de biología de la Universidad de Alberta (Canadá) quien ha estudiado los osos polares y el Ártico durante más de 40 años y quien no participó en el estudio, sostiene que la investigación es "fina" y que "reúne algunos resultados interesantes".

Añade que no es una revelación ver que el hielo glacial sostiene una población de osos polares en ausencia de hielo marino. Está el ejemplo bien documentado de Svalbard, un archipiélago noruego en el que también se descubrió que los osos polares se estacionan en pequeñas áreas de distribución complementadas por el hielo glacial.

Los científicos predicen que, a medida que el cambio climático modifique el Ártico, los glaciares de los fiordos permanecerán intactos durante más tiempo que el hielo marino, lo que podría crear refugios (representaciones temporales en medio de condiciones de vida desfavorables) para especies como los osos polares que dependen del hielo para cazar.

Pero eso no significa la "salvación de los osos polares", explica Steven Amstrup, científico jefe de la organización conservacionista Polar Bears International y ex director durante 30 años de la investigación sobre los osos polares de Alaska en el Servicio Geológico de Estados Unidos.

Aunque en el imaginario público el Ártico puede estar repleto de glaciares, gran parte del norte polar es tundra, llanuras sin árboles que se superponen a un suelo congelado llamado permafrost. "Los depósitos de hielo glacial de agua dulce del Ártico son principalmente Groenlandia y Svalbard, con un poco en el extremo norte de Canadá", destaca Laidre. Estos mélanges glaciares son poco comunes en el Ártico y no podrían albergar un gran número de osos.

Amstrup espera que la investigación "anime a los científicos y a los gestores a realizar algunos estudios sobre los demás lugares del Ártico" en los que los glaciares podrían ayudar a los osos polares a aguantar más tiempo.

"En todo caso, este estudio es realmente otra prueba de la relación fundamental entre los osos polares y el agua cubierta de hielo", dice. "¿Les importa realmente si ese hielo es agua dulce o salada? Probablemente no, mientras haya focas debajo".

¿Cómo considerar a esta subpoblación de osos polares?

Los autores del estudio defienden que los osos del sureste de Groenlandia, en virtud de sus diferencias genéticas y su separación geográfica de los del noreste, deberían ser reconocidos como la 20ª subpoblación de osos polares del Ártico.

En última instancia, esa es una cuestión para los expertos en estos animales, incluidos Lairdre y Derocher, de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza. Tendrán en cuenta factores como el número de osos de la población (que los científicos aún no han precisado) y si sería beneficioso intentar gestionarlos como una población separada.

Los autores del estudio consideran que el carácter genético de los osos del sureste es algo que debe conservarse y protegerse. Derocher y Amstrup no discrepan, pero añaden un punto de preocupación.

"Mi opinión es que lo que tenemos es una población pequeña, endogámica y aislada", advierte Derocher, "y este tipo de poblaciones, sabemos por otros estudios de grandes carnívoros, que son vulnerables a la depresión por endogamia, a los episodios de enfermedad y simplemente a los acontecimientos demográficos aleatorios."

"Las poblaciones aisladas, desde un contexto evolutivo, suelen ser más vulnerables", coincide Amstrup.

"Este tipo de aislamiento y fragmentación genéticos es el tipo de cosas que probablemente veremos mucho más en el futuro a medida que tengamos grupos cada vez más pequeños de osos que persistan en áreas más distantes", concluye Derocher.

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