Cuáles son los tipos de estrellas enanas: lo que necesitás saber

A principios del siglo XX dos astrónomos elaboraron una novedosa clasificación de las estrellas a partir de la cantidad de brillo, luz y temperatura que emanaban en comparación al Sol.

Por Redacción National Geographic
Publicado 11 sept 2023, 14:00 GMT-3
El telescopio James Webb observa estrellas de combustión lenta dentro de galaxias enanas.

El telescopio James Webb observa estrellas de combustión lenta dentro de galaxias enanas.

Fotografía de NASA ESA, CSA, KRISTEN MCQUINN/RUTGERS UNIVERSITY, ZOLT G. LEVAY, ALYSSA PAGAN (STSCI)

El espacio exterior está comprendido por estrellas que varían en brillo, tamaño, color y comportamiento. En su ciclo vital, estas masas calientes de luz y radiación pueden transformarse rápidamente y modificar su apariencia, indica la NASA. Otras estrellas, sin embargo, pueden permanecer billones de años con un mismo aspecto sin experimentar ninguna clase de alteración. 

Las estrellas se forman a partir de nebulosas, una acumulación de polvo y gas en un mismo punto en el espacio, explica la agencia espacial. A medida que el tiempo transcurre, este compuesto de masa comienza a ganar volumen y se calienta hasta formar un núcleo en su interior que fusiona neutrones de hidrógeno. Durante su estado de formación, a estos astros se los denomina protoestrellas.

Millones de años más tarde, la temperatura central de una protoestrella alcanza un punto en el que puede comenzar la fusión nuclear. Su núcleo colapsa y libera energía mientras continúa incrementando aún más su temperatura. Luego, la estrella resultante comienza una de las etapas más largas de su vida, derivando en una estrella de secuencia principal. 

(Conoce más: Cómo nace una estrella

¿Qué es una estrella enana?

La mayoría de las estrellas de la galaxia, incluido el Sol, son estrellas de secuencia principal. Durante este estadío la fusión nuclear es estable y el hidrógeno de su núcleo se convierte en helio. Este procedimiento vital es el más común en una estrella y un 90% de sus vidas transcurre bajo la fase de secuencia principal. 

Sin embargo, estos astros pueden variar de acuerdo a su tamaño, color y temperatura. De tal modo que necesitan ser clasificados en diferentes tipos de estrellas. 

Descubre la siguiente fotogalería de estrellas, nebulosas y constelaciones:

En el año 1906, dos astrónomos llamados Ejnar Hertzsprung y Henry Russell estudiaron la vida de las estrellas de secuencia principal y determinaron que existía una relación entre la magnitud de su tamaño, el brillo y su temperatura. 

Para clasificarlas, las separaron por medio de una nomenclatura que llamaron Diagrama Hertzsprung-Russell (H-R) y distinguieron qué astros eran más brillantes que el Sol separándolas por medio de dos términos: estrellas gigantes (más brillantes) y estrellas enanas (menos brillantes). 

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Cuáles son los diferentes tipos de estrellas enanas que existen

Según la teoría de Hertzsprung y Russell, las estrellas enanas son menos brillantes que el Sol y pueden separarse en colores de acuerdo a su tamaño, temperatura y brillo. Estas son las cinco nomenclaturas más conocidas por el estudio de los astros de la NASA y de la Agencia Espacial Canadiense (CSA, por sus siglas en inglés):  

Enana roja

La estrella vecina al Sol y la más cercana al Sistema Solar es una enana roja, se llama Próxima Centauri y se encuentra a 4 años luz de distancia en la constelación de Centauro, indica la NASA. Las enanas rojas son el tipo de estrellas de secuencia principal más abundante del universo. Son pequeñas, pero de vidas muy largas. 

Enana amarilla

La enana amarilla más conocida por el humano es el Sol. Son estrellas de secuencia principal que viven, aproximadamente, entre 9 y 10 mil millones de años. En el caso del Sol, la agencia espacial dice que permanecerá en su estado de enana amarilla por al menos unos miles de millones de años más hasta que comience a agotar su energía y se expanda lo suficiente para convertirse en una gigante roja

Enana naranja

Por cada estrella como el Sol, hay tres veces más enanas anaranjadas en la Vía Láctea. Las estrellas ligeramente más frías que nuestro Sol, llamadas enanas naranjas, se consideran más adecuadas para la vida humana en el futuro. La Tierra se volverá inhabitable para formas superiores de vida en poco más de mil millones de años, a medida que el Sol se caliente y seque nuestro planeta. 

Enana blanca 

El término hace referencia a un grupo de estrellas que, luego de finalizar su transición hacia una estrella del tipo gigante roja, solo conserva su núcleo como remanente estelar y se encuentra en proceso de enfriamiento (un proceso gradual que puede durar miles de millones de años).

Una gigante roja es una estrella que se quedó sin hidrógeno para fusionar y que comenzó a colapsar y expandirse periódicamente en un intento de fusionar el poco hidrógeno que queda en su interior.

Enana marrón

Con una masa entre 13 y 80 veces la del planeta Júpiter, las enanas marrones son lo suficientemente masivas como para provocar una fusión nuclear en sus núcleos, pero esta reacción involucra átomos de deuterio en lugar de hidrógeno normal como sucede con el resto de las estrellas enanas. 

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