Nova y supernova: ¿Cómo mueren las estrellas?

Astros con una masa 100 veces superior a la del Sol explotan sin dejar nada a su paso. Conoce más acerca de estos fenómenos y sus diferentes características.

Por Redacción National Geographic
Publicado 6 oct 2022 08:13 GMT-3, Actualizado 6 oct 2022 12:44 GMT-3
Programando el reloj para una explosión estelar: Una nueva imagen de SNR 0519-69.0 muestra los restos de ...

Programando el reloj para una explosión estelar: Una nueva imagen de SNR 0519-69.0 muestra los restos de una estrella que explotó hace algunos cientos de años (tiempo terrestre). 

Fotografía de NASA

Los cuerpos celestes del espacio tienen un ciclo vital de mil millones de años. Según la Agencia Espacial Europea (ESA, por sus siglas en inglés), cuando las estrellas agotan toda su composición de elementos combustibles, se expanden hasta formar una estrella conocida como gigante roja que subsiste por el consumo de otros elementos de su formación química como oxígeno, carbono, hierro, entre otros.

A medida que los elementos mencionados se agotan, la gigante roja se convierte en una enana blanca, denominación que, según la ESA, identifica a aquellos astros que consumieron toda su combustión de hidrógeno disponible. Su finalidad es comprimirse hasta ocasionar una explosión que se expande por todo el Universo y que, dependiendo de sus características, da lugar a las llamadas supernovas y novas. 

Supernovas: ¿en qué consiste este fenómeno? 

La supernova es el mayor estallido que tiene lugar en el espacio exterior. Se trata de estrellas que, luego de vivir millones de años, disminuyen los elementos químicos que promueven su combustión (hidrógeno y helio, principalmente) hasta agotarlos. 

Una vez que se transforman en enanas blancas, su explosión puede clasificarse de distintas formas, de acuerdo a cómo ocurre este fenómeno. 

La NASA identifica dos tipos de supernovas: 

Supernovas de tipo I

Este tipo de supernova se crea únicamente cuando dos estrellas comparten un mismo punto gravitacional, lo que la agencia espacial estadounidense identifica como sistema binario de estrellas. Otra condición para su origen es que una estrella del par sea enana blanca de carbono y oxígeno; y cuya compañera sea cualquier otra clase de estrella, como una gigante roja u otra enana blanca. 

La enana blanca de este sistema binario se encarga de absorber toda la materia disponible de la estrella con mayor vitalidad. La revista Astronomy complementa que, cuando la cantidad absorbida alcanza 1.4 veces la masa del Sol, el exceso de materia del cuerpo comprimido ocasiona una supernova y se vaporiza por completo.

El radio de tamaño 1.4 en relación a la masa del Sol es utilizado también por la astronomía para medir distancias en el Universo. El sitio web Universe Today señala que, al conocer cuánta energía detonó la Supernova, los astrónomos pueden calcular la distancia de la explosión.

(Te podría interesar: En el núcleo de nuestra galaxia hay un agujero negro con el peso de cuatro millones de soles)

Supernovas de tipo II

La segunda especie de supernova identificada por la NASA corresponde a las estrellas masivas. Este término corresponde “a todo astro aislado que produce una explosión debido a su colapso gravitatorio”. Tal como continúa la agencia espacial, estas estrellas pueden tener hasta 5 veces la masa del Sol en nuestro sistema solar. 

Estos cuerpos aislados convierten el hidrógeno en fusión en su núcleo. Dicha reacción libera energía en forma de fotones y la presión que ejerce es empujada contra la interacción gravitatoria del espacio, que intenta atraer a la estrella sobre sí misma, agrega el sitio Universe Today.

Una vez agotada la combustión de hidrógeno, la estrella dispone de otros elementos químicos para sobrevivir. Luego, las capas externas del lucero colapsan hacia adentro producto de la fuerza gravitatoria del espacio contra su materia y detona como una supernova de tipo II.

Explora los restos de una supernova
Observa estas imágenes de la NASA que revelan los impresionantes restos de la explosión de una estrella. Publicado originalmente el 10 de enero de 2018.

Novas: ¿Qué es este fenómeno?

En relación a los tipos de supernovas, existe otro fenómeno que se desarrolla dentro de las de tipo I, con un detalle que las diferencia: mientras una supernova explota y muere; las estrellas que producen una nova sobreviven al fenómeno

Según el sitio web Space, se denomina nova a aquella enana blanca de un sistema binario de estrellas que, al extraer materia de su compañera, produce una explosión de fusión nuclear que no desencadena la destrucción de la estrella, y que, por lo tanto, puede dar lugar a otras explosiones.

La explosión de la estrella “nos regala imágenes muy bonitas de cómo la expulsión de todos los materiales que la constituían se van al espacio y forman una nube”, agrega Mario Arreola Santander, ingeniero en comunicaciones y electrónica, director de Divulgación en Ciencia y Tecnología de la Agencia Espacial Mexicana (AEM). 

El astrónomo concluye que las supernovas al ser estrellas muy masivas generan una explosión mayor que una nova. No obstante, menciona a la kilonova, un fenómeno que ocurre “cuando dos supernovas colisionan y provocan una explosión mil veces mayor que la de una nova”.

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