¿Las estrellas están desapareciendo? Lo que dicen los científicos

El ojo humano debería percibir aproximadamente tres mil estrellas en el cielo de una noche oscura y clara. Sin embargo, este número se ha reducido drásticamente.

La luz de Las Vegas se ve desde la torre Stratosphere. Las Vegas, Nevada, Estados Unidos.

Fotografía de Babak Tafreshi
Por Redacción National Geographic
Publicado 23 ene 2023, 16:21 GMT-3, Actualizado 20 jul 2023, 09:57 GMT-3

La cantidad de estrellas visibles en las ciudades está disminuyendo más rápido de lo que indican las mediciones satelitales, revelan los resultados del estudio Globe at Night (Globo y Noche, en español), un programa de ciencia ciudadana dirigido por el Centro de Investigación NOIRlab de la Fundación Nacional de Ciencia (NSF, por sus siglas en inglés) y la Asociación de Universidades para la Investigación en Astronomía (AURA) de Estados Unidos.

Según detalla el documento, la creciente contaminación lumínica priva al 30% de las personas en todo el mundo de observar a cielo abierto los brazos de la Vía Láctea, galaxia en la que se encuentra el sistema solar y la Tierra

Qué efectos produce la contaminación lumínica

La contaminación lumínica no solo perjudica a la astronomía, señala NOIRlab, sino que también tiene efectos perjudiciales en otros aspectos de la vida humana y animal. Entre ellos, el centro de estudios norteamericano menciona los siguientes:

  • Irrumpe la transición cíclica de la luz solar en el día a la luz de las estrellas en la noche; 
  • Afecta a muchos sistemas biológicos que han evolucionado a raíz de este ciclo natural de luz.
  • “La pérdida de estrellas visibles es una trágica pérdida del patrimonio cultural humano”.
Izquierda: Arriba:

Resplandor artificial causado por la contaminación lumínica que rodea el centro de Los Ángeles, California, Estados Unidos.

Fotografía de Babak Tafreshi
Derecha: Abajo:

Nuestro campamento temporal durante la noche en Perú. Tener cero contaminación lumínica se está convirtiendo cada vez más en un bien escaso en nuestras vidas, y rara vez podemos ver la Vía Láctea. El sol se pone temprano cerca del ecuador, lo que me da algo de tiempo para capturar las estrellas en todo su esplendor antes de que necesite dormir un poco. Wout Salenbien investiga conjuntos de fósiles en Perú.

Fotografía de WOUT SALENBIEN

Globe at Night: Cuál es la importancia de este estudio

La iluminación difusa del cielo nocturno es una forma de contaminación lumínica, también llamada “resplandor del cielo”.

El estudio Globe at Night busca registrar la magnitud límite a simple vista, una medición de la brillantez de un objeto para ser visto desde la Tierra. A pesar de ser un problema conocido, dicen los investigadores del proyecto, el avance de la contaminación no está documentada a escala global. 

Mientras más brille el cielo a causa de la contaminación lumínica, los objetos más débiles desaparecen de la vista humana, advierte el estudio. Entre 2011 y 2022, cerca de 50 mil observaciones fueron registradas por ciudadanos en distintas partes del mundo a través de la aplicación web de Globe at Night. Los resultados obtenidos demuestran que: 

  • La pérdida de estrellas visibles indica un incremento en el brillo del cielo de 9.6% por año durante la última década
  • Las luces LED producen un fuerte efecto en la percepción humana de las estrellas en el cielo nocturno.
  • Las luces de letreros y ventanas iluminadas también inciden significativamente en el brillo del cielo visto desde el suelo terrestre. 

“El conjunto de datos de Globe at Night es indispensable en nuestra evaluación de los cambios en el brillo del cielo, por lo que motivamos a todas y todos a sumarse y unirse en la protección del cielo nocturno estrellado”, enfatiza Connie Walker, científica de NOIRLab y líder del estudio. 

La científica incentiva a registrar la observación de estrellas desde cualquier ciudad en el mundo para agotar la cantidad de datos y obtener resultados a escala global. 

Esta acción puede realizarse en cualquier parte desde la aplicación web y móvil de Globe at Night. Los participantes reciben una serie de mapas estelares y deben registrar cuál de ellos coincide mejor con lo que pueden ver en el cielo sin ayuda de telescopios. 

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