¿Por qué se produce el sargazo en México?

Sus características lo hacen importante para la biodiversidad en mar abierto pero puede acarrear consecuencias negativas en las playas.

La vida marina busca refugio debajo de grandes esteras de maleza Sargassum en Cancún, México.

Fotografía de Jennifer Hayes
Por Redacción National Geographic
Publicado 16 jun 2023, 08:54 GMT-3

El sargazo (Sagassum spp.) es un género de macroalgas planctónicas de la clase Phaeophyceae (algas pardas) que pueden alcanzar hasta 4 metros de longitud, explica un documento de la Secretaría de Agricultura y Desarrollo Rural de México.

El sargazo flota en la superficie del mar y a menudo se asocia con otras especies de algas en su entorno creando grandes alfombras.

Por qué el sargazo es importante en el mar y qué amenaza representa en las playas

De acuerdo con datos proporcionados por la NASA, en cantidades dispersas en mar abierto, el sargazo contribuye a la salud del océano de diversas maneras: proporciona hábitat para tortugas, invertebrados, peces y aves y produce oxígeno mediante la fotosíntesis. 

No obstante, una cantidad excesiva de esta alga marina cerca de la costa tiene consecuencias. Por ejemplo, cuando se hunde en el océano puede sofocar los corales y las praderas marinas; también puede dificultar el movimiento y la respiración de ciertas especies marinas. 

Además de generar problemas para la ecología de estos ecosistemas, el sargazo descompuesto genera perjuicios para el turismo local: libera gas de sulfuro de hidrógeno y tiene un olor nauseabundo.

Cuáles son los factores que aumentan el sargazo en las playas

Históricamente, el sargazo se encontraba en el Golfo de México y en el Atlántico Norte occidental y la mayoría se concentraba en el Mar de los Sargazos, una zona del Océano Atlántico septentrional. 

Sin embargo, informa la Oficina Nacional de Administración Oceánica y Atmosférica (NOAA, por sus siglas en inglés) de Estados Unidos, el área de distribución geográfica se amplió a partir de 2011. Desde entonces cantidades masivas de Sargassum comenzaron a llegar a la costa a lo largo de las islas del Mar Caribe.

De igual modo, en el verano de 2013 en el Caribe Mexicano se reportó la llegada de cantidades atípicas de sargazo a las costas. La situación se volvió constante desde entonces, informa la Secretaría de Medio Ambiente y Recursos Naturales de México.

Según indica el organismo mexicano, este arribo masivo de macroalgas debe su explicación a múltiples factores como el aumento de nutrientes, la temperatura del agua y las corrientes marinas y vientos.

Asimismo, la NASA señala que los cambios en los patrones de circulación oceánica también son un factor influyente porque el sargazo crece más rápido cuando las temperaturas de la superficie del mar son normales o más frías que el promedio. No obstante, reconoce que la causa de este crecimiento no está clara de inmediato. 

La densidad del sargazo normalmente alcanza su punto máximo en junio o julio. Tal como informó la NASA en marzo pasado, la próxima temporada podría ser histórica, ya que hay señales de que la proliferación en 2023 podría ser la mayor jamás registrada.

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