Las auroras también ocurren en otros planetas del sistema solar: conoce cuatro casos

Los astrónomos indican que aún queda mucho por descubrir acerca de estos eventos meteorológicos que se comportan de maneras distintas según la fuerza del campo magnético que ejerce cada planeta.

Vista de una aurora boreal sobre Moscú con la Tierra iluminada por la luna.

Fotografía de TERRY VIRTS NASA
Por Redacción National Geographic
Publicado 30 may 2023, 17:11 GMT-3

Las auroras son un espectáculo natural que ocurren cuando las partículas de los vientos solares cargados de energía eléctrica impactan en las líneas del campo magnético terrestre, colisionando con los átomos de los gases presentes en las capas más altas de la atmósfera, cuenta la Agencia Espacial Europea (ESA, según sus siglas en inglés) en un artículo publicado en el año 2013.

Estos eventos son conocidos desde hace siglos, aunque el avance de la tecnología espacial permitió que dichas ondas fueran captadas a escalas satelitales y se descifrasen los mecanismos físicos que las provocan. Como así también descubrir que otros planetas vecinos del sistema solar pueden producir auroras en conjunto con el Sol, aunque sean un tanto distintas a las que ocurren en la Tierra. 

Si bien las auroras pueden reflejarse en ambos polos de la Tierra, las boreales refieren a aquellas que se divisan en el polo norte; mientras que las auroras australes aparecen en el polo sur, indica NASA en su programa de la Administración Nacional Oceánica y Atmosférica (NOAA por sus siglas en inglés). 

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A diferencia de la aurora púrpura recientemente descubierta, llamada STEVE, las auroras más comunes son difusas, y principalmente de color verde o amarillo, a veces con una franja de color púrpura o rosa.

En qué planetas pueden observarse auroras

ESA informa que se han detectado brillos polares en muchas regiones del universo como en planetas, lunas y hasta incluso en estrellas del tipo enanas marrones. Dentro del sistema solar, MarteJúpiterSaturno Urano son cuatro planetas que periódicamente divisan auroras; aunque son diferentes a las que aparecen en ambos polos de la Tierra. 

Por qué las auroras de Marte son distintas a las de la Tierra

Estas bonitas luces que aparecen en el cielo terrestre se comportan de una manera diferente en el planeta vecino debido a que “en Marte el campo magnético es muy tenue. Por lo tanto, no puede haber demasiadas auroras”, señala Manuel Castillo, científico de ESA a cargo de la misión Mars Express en un documento titulado “Las Auroras de Marte no son como las de la Tierra”

Si bien los procedimientos son los mismos, la energía solar que impacta con los gases presentes en el campo magnético del planeta produciendo luz y la escasez de aire en Marte, hace que las auroras sean imperceptibles desde el suelo marciano, explica Castillo. 

Además, esto demuestra que la atmósfera de Marte no protege la superficie planetaria de la radiación solar al igual que lo hace la Tierra. De lo contrario, los vientos solares erosionarían la atmósfera al igual que ocurre en Marte y la evolución de la vida conocida no podría progresar.  

Estudios en Júpiter sobre el comportamiento de las auroras

ESA en conjunto con NASA han trabajado sobre las intensas e independientes auroras de rayos X que aparecen en ambos polos del gigante gaseoso utilizando los observatorios de rayos X XMM-Newton (ESA) y Chandra (NASA) en 2017. 

En el polo sur, las auroras pulsaron cada 11 minutos de forma periódica, mientras que en la región norte se comportaba de forma caótica, indica el estudio de ESA. Debido a que Saturno no produce auroras de rayos X y es el único caso comparativo posible con Júpiter (ambos son gigantes gaseosos), aún no se conoce a ciencia cierta por qué ocurre este fenómeno. 

La influencia magnética de Júpiter es 40 veces mayor que la Tierra y se encuentra inmersa en plasma altamente energético, dice ESA, sugiriendo que aún queda mucho por aprender acerca de cómo el planeta produce auroras y por qué pulsan distinto en sus polos. 

El Telescopio Hubble capturó auroras boreales en Saturno

Las imágenes fueron capturadas desde la órbita terrestre del Telescopio Espacial Hubble entre los meses de abril y mayo del año 2013, sostiene un artículo de la Agencia Espacial Europea, donde las auroras de Saturno muestran una dinámica más coreográfica y sincronizada.

Los astrónomos que utilizan el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA han capturado las imágenes en ...

Los astrónomos que utilizan el Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA han capturado las imágenes en este increíble fondo de pantalla espacial que muestra las luces de la aurora danzantes en el polo norte de Saturno.

Fotografía de NASA ESA, Acknowledgement: J. Nichols (University of Leicester)

La magnetósfera del planeta anillado (capa alrededor del planeta que desvía la energía solar mediante su campo magnético) está comprimida en una sonda orientada hacia el Sol y se extiende formando una gran cola en la zona no iluminada del planeta. Ésta colapsa y se reconfigura cuando las partículas solares bordean el planeta, y así refleja las auroras boreales. 

(Conoce más: La energía solar y su potencial para ayudar a reducir el calentamiento global)

Urano: sus auroras boreales rotan al igual que el planeta

Por último, el gigante de hielo que rota a 90° desde el plano de su órbita también alberga esta rareza meteorológica y han sido detectadas a través del telescopio Hubble en varias ocasiones: 2011, 2012 y 2014, según pronuncia un artículo publicado en 2018 por ESA.

Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA muestra apropiadamente una ocurrencia sorprendente de clima ...

Esta imagen del Telescopio Espacial Hubble de la NASA/ESA muestra apropiadamente una ocurrencia sorprendente de clima celestial en los confines del Sistema Solar: una aurora en Urano.

Fotografía de ESA Hubble & NASA, L. Lamy / Observatoire de Paris

El curioso caso de Urano es que las auroras rotan en el mismo sentido que él y sus coloridas apariciones permitieron localizar a los astrónomos los polos magnéticos del planeta y dónde impactan las emisiones de energía que despide el Sol a 2900 millones de kilómetros de distancia. Las auroras se presentan en el frío planeta como manchas blancas que contrastan con el color azulado de Urano, cuenta ESA. 

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