¿Qué es el canibalismo?

El canibalismo existe en el reino animal, pero en los humanos la práctica se denomina antropofagia y está íntimamente ligada a costumbres rituales o episodios de violencia y guerra.

Restos de dos niños Chimú enterrados en Pampa la Cruz. Huanchaquito, Perú.

Fotografía de Robert Clark
Por Redacción National Geographic
Publicado 9 nov 2022 14:43 GMT-3

La palabra caníbal proviene de la colonización de América Central. Los colonos españoles se refirieron a los nativos como Caribales quienes, según relatos europeos, eran feroces porque comían carne humana. Posteriormente, el término estaría relacionado con la práctica, a la que también se denomina antropofagia, del griego “anthropos” (hombre) + “phagein” (comer).

Así lo explica Neuza Rejane Wille Lima, doctora en ecología y profesora de la Universidad Federal Fluminense, en su libro titulado “Tipos de canibalismo – Ecología, evolución y sociedades” (Editora Conhecimento Livre, 2022).

Colón, en su diario, se refirió a los nativos del Caribe como Caribales. Se cree que en la transcripción de sus manuscritos hubo un cambio de la letra “r” por la letra “n”, originándose así la palabra caníbal”, dice en su libro.

Cómo la ciencia define el canibalismo

La palabra canibalismo ya ha sido incorporada al diccionario de la ciencia, siendo utilizada para definir aquella especie que se come a un ser de su propia especie.

Según Eliane de Carvalho, doctora en Ciencias Sociales, investigadora del Programa de Posgrado en Ciencias Sociales de la Pontificia Universidad Católica de São Paulo (PUC-SP), además de definir la antropofagia, el término “canibalismo” también se utilizaba para describir el contorno a las relaciones ecológicas entre animales y como metáfora de otros fenómenos.

“Los astrónomos se refieren a estrellas caníbales, por ejemplo. En microbiología tenemos el término células caníbales”, explica Eliane.

O sítio de escavação de Pampa la Cruz, onde foram encontradas crianças sacrificadas e lhamas. Huanchaquito, Peru.

Fotografía de Robert Clark

Tipos de canibalismo en humanos

La práctica caníbal también se puede observar en situaciones de guerra y relacionadas con la violencia. Según Carvalho, estos canibalismos suelen ir acompañados de crímenes, torturas y violencia sexual. 

“No tiene nada que ver con el hambre ni con ningún ritual. Se practican como una manifestación de terror, una dosis extra de crueldad”, dice el científico social.

“El canibalismo también es un hábito observado en algunos criminales en serie”, dice Carvalho. Entre los casos conocidos está el del “Milwaukee Cannibal”, del estado de Minnesota, en Estados Unidos, que mató, violó y, finalmente, se comió partes de los cuerpos de 17 adolescentes entre 1978 y 1991.

¿Cómo surgió el canibalismo humano o la antropofagia?

Según Carvalho, la práctica de “humanos comiendo a otros seres humanos debe haber existido desde que existen los hombres”. Pero según el libro de Lima, hay evidencia de canibalismo encontrada en fósiles en la cueva de Moula-Guercy en Francia, lo que sugiere que los neandertales ya lo practicaban hace 50 000 años.

Sin embargo, los principales relatos históricos del canibalismo son de colonos europeos que registraron la práctica en algunos pueblos nativos de las Américas durante los siglos XV y XVI. 

“La antropofagia en los pueblos nativos se daba en forma de rituales. A menudo era una práctica guerrera o funeraria. No hay registros de que comieran carne humana como forma de alimento”, dice Carvalho.

En ese siglo, la imaginación europea consideraba abominable el canibalismo, así como la brujería, el politeísmo, la poligamia y la desnudez, según el investigador. “Por eso, utilizaron rituales, que fueron descritos como algo salvaje y monstruoso, como una de las justificaciones para la esclavización y masacre de los pueblos originarios”, dice Carvalho.

Al igual que con los pueblos nativos del Caribe, se han registrado rituales caníbales en poblaciones de América del Sur y del Norte, Asia y las Islas del Pacífico. Sin embargo, la investigadora destaca que, en la actualidad, los pueblos originarios modernos no siguen costumbres antropófagas.

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