¿Magallanes fue el primero en navegar alrededor del mundo?

A 500 años de su fallecimiento, el legado del explorador portugués sigue siendo compejo y controvertido.

Publicado 28 de abril de 2021 11:45 GMT-3
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En septiembre de 1519, Magallanes zarpó de España con cinco barcos. Tres años más tarde, solo un barco, el Victoria (representado en un mapa de 1590), regresó a España después de dar la vuelta al mundo.

Fotografía de Granger

Hace unos 500 años, Fernando de Magallanes inició un viaje histórico para dar la vuelta al mundo. Simple, ¿verdad? En realidad no: el explorador y su viaje son un estudio en contradicción. Magallanes era portugués, pero navegó en nombre de España. Era un capitán formidable, pero su tripulación lo odiaba. Su expedición fue la primera en navegar alrededor del mundo, pero él mismo no terminó dando la vuelta. Su nombre ni siquiera era Magallanes.

Como Colón antes que él, el navegante portugués Fernando de Magallanes propuso llegar a Asia y a las Molucas, o Islas de las Especias, navegando hacia el oeste desde Europa.

Fotografía de De Agostini Picture Library/M. Seemuller/Bridgeman Images

No obstante, está claro que la expedición de 1519 de Fernando de Magallanes cambió el mundo para siempre. Su viaje fue "el mayor viaje por mar jamás realizado y el más significativo", dice el historiador Laurence Bergreen, autor de Over the Edge of the World: Magellan’s Terrifying Circumnavigation of the Globe (Sobre el límite del mundo: La aterradora circunnavegación del globo de Magallanes) . "Eso no es una hipérbole".

Brutal, belicoso y valiente, Magallanes convirtió un viaje comercial en un enfrentamiento espeluznante con un mundo que pocos europeos podían imaginar. Al comienzo de su viaje, sus contemporáneos sospecharon que era imposible navegar alrededor del mundo entero y temieron que, desde monstruos marinos hasta brumas asesinas, aguardaban a cualquiera lo suficientemente temerario para intentarlo. “Parecía suicida hacer esto”, dice Bergreen.

El noble portugués nació en alrededor de 1480. Como asistente de la reina consorte Leonor y Manuel I, experimentó la vida de la corte en Lisboa. Pero el joven tenía un sentido de la aventura y participó en una serie de viajes portugueses diseñados para descubrir y aprovechar las lucrativas rutas de las especias en África y la India.

En ese momento, Portugal y España estaban involucrados en una intensa rivalidad para ver quién podía encontrar y reclamar un nuevo territorio donde pudieran obtener las especias codiciadas por los aristócratas europeos. En 1505, Magallanes se unió a la lucha, viajando a India, Malasia e Indonesia. Pero sus días al servicio de Portugal estaban contados: él era acusado del comercio ilegal y se peleó con Manuel I, quien rechazó su propuesta de ubicar una nueva ruta de especias.

Magallanes estaba convencido de que navegando hacia el oeste en lugar de hacia el este y atravesando un estrecho que se rumoreaba que estaba a través de América del Sur, podría trazar una nueva ruta hacia Indonesia y la India.

Así que abandonó su lealtad portuguesa y se dirigió a España, donde obtuvo la ciudadanía y la bendición de Carlos V en un viaje en cinco barcos hacia el oeste.

El capitán se puso de pie para ganar una gran riqueza y estatus con el viaje: Carlos le otorgó un monopolio de una década sobre cualquier ruta que pudiera descubrir, una parte de las ganancias y un título noble para empezar. Pero estaba en una posición incómoda cuando se trataba de su tripulación de mayoría española y su misión real. “A los castellanos les molestaba navegar a las órdenes de un comandante portugués y los portugueses lo consideraban un traidor”, escribe el historiador Lincoln Paine.

Un grabado del siglo XVI representa a Magallanes rodeado de personajes mitológicos y animales fantásticos y representa las vistas europeas de las aún misteriosas Américas.

Fotografía de Photo Josse/Bridgeman Images

Después de que el clima invernal obligara a sus barcos a esperar meses en lo que hoy es Argentina, la tripulación de Magallanes se amotinó. Un barco naufragó; otro abandonó la expedición por completo y se dirigió de regreso a España. El capitán luchó por recuperar el control de sus hombres, pero una vez que lo hizo, las repercusiones fueron rápidas y duras. Él ordenó decapitar y descuartizar a algunos de los amotinados; otros fueron abandonados o forzados a realizar trabajos forzados.

El viaje volvió a encarrilarse y Magallanes logró navegar por un traicionero pasaje que ahora lleva su nombre: el Estrecho de Magallanes. Pero sus problemas no habían terminado. Mientras la tripulación cruzaba el Océano Pacífico, la comida se echaba a perder y el escorbuto y el hambre golpearon. Magallanes y sus hombres tocaron tierra en lo que probablemente era Guam, donde mataron a indígenas y quemaron sus casas en respuesta al robo de un pequeño bote.

Un mes después, la expedición llegó a Filipinas. Para sorpresa de la tripulación, Enrique, un esclavo que Magallanes había comprado antes del viaje, podía entender y hablar el idioma de los indígenas. Resultó que él había sido probablemente criado allí antes de su esclavitud, lo que lo convierte a él, no a Magallanes, en la primera persona en dar la vuelta al mundo.

Magallanes rápidamente reclamó Filipinas en nombre de España, pero su participación en lo que Bergreen llama una "guerra innecesaria" fue su perdición. “No fue derrotado por fuerzas naturales”, dice Bergreen.

En marzo de 1521 la expedición llegó a Filipinas, donde las relaciones con los pueblos indígenas (como se muestra en este grabado) pasaron de comerciar fruta pacíficamente a entablar una batalla campal. Magallanes fue asesinado en la isla Mactan el 27 de abril.

Fotografía de Granger

En cambio, exigió que la gente local de Mactan se convirtiera al cristianismo y se vio envuelta en una rivalidad entre Humabon y Lapu-Lapu, dos jefes locales. El 27 de abril de 1521, Magallanes fue asesinado por una flecha venenosa mientras atacaba al pueblo de Lapu-Lapu.

"Todos a la vez se abalanzaron sobre él con lanzas de hierro y de bambú" escribió Antonio Pigafetta, un erudito italiano que acompañó el viaje, “para que mataran nuestro espejo, nuestra luz, nuestro consuelo y nuestro verdadero guía”. La tripulación dejó su cuerpo atrás, una indicación, tal vez, de lo que realmente sentían por su implacable líder.

Tras la muerte de Magallanes, su tripulación continuó en el único barco que quedó capitaneado por Juan Sebastián Elcano, un vasco.

Regresaron a España en septiembre de 1522. En el camino, encontraron un nuevo océano, trazaron nuevas rutas para el comercio europeo y prepararon el escenario para el globalismo moderno. 97.000 kilómetros más tarde y tras la muerte del 80 por ciento de los implicados, la expedición había probado que el globo podía circunnavegar y abrió la puerta a la colonización europea del Nuevo Mundo en nombre del comercio.

Había nacido una leyenda y, en 1989, uno de los homónimos de Magallanes incluso viajó a Venus. Durante un viaje de cinco años, la nave espacial Magallanes de la NASA tomó imágenes del planeta antes de quemarse en su atmósfera.

Pero aunque algunos asocian el nombre de Magallanes con el descubrimiento, otros evitan esa palabra. "Cuando escriba mi libro de texto, diré que Magallanes llegó a Filipinas en 1521", dice el historiador, Ambeth Ocampo, ex presidente de la comisión histórica nacional de la República de Filipinas. “Magallanes no debe verse como el comienzo de la historia de Filipinas, sino como un evento [en] una historia que aún debe escribirse y reescribirse para una nueva generación”.

Un mapa de 1545 traza la ruta del viaje mundial de Magallanes, un hito en el proceso de globalización de siglos.

Fotografía de John Carter Brown Library, Brown University/Bridgeman Images

Para los indígenas que se encontró Magallanes y su tripulación, la llegada del explorador presagiaba una nueva era de conquista, cristianización y colonización. A Lapu-Lapu, el gobernante de Mactan cuyas fuerzas mataron a Magallanes, a menudo se le atribuye el asesinato del explorador. Como resultado, señala Ocampo, se ha convertido en un héroe nacional en Filipinas.

Aunque Lapu-Lapu probablemente no cometió el hecho, es ampliamente conmemorado como un símbolo de la resistencia y el orgullo filipinos. Ahora, los historiadores están trabajando para lograr una descripción más precisa antes del 500 aniversario de la llegada de Magallanes a Filipinas. Las celebraciones del quinto centenario del gobierno en 2021 incluirán reemplazando una estatua de 3 metros de Lapu-Lapu en la ciudad que lleva su nombre. Un monumento que muestra la batalla en sí, y el esfuerzo grupal que derribó a un explorador épico, ocupará su lugar.

¿Debe considerarse a Magallanes como un héroe, o lo que Ocampo llama el “primer turista” de Filipinas? Al igual que Guam, Filipinas, España e incluso Portugal conmemoran y cuestionan el quinto centenario, el legado del explorador sigue siendo tan complejo como siempre.

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