Día Mundial del León: 5 datos curiosos sobre el rey de la selva

Conoce más sobre este animal: cómo se comporta y cuántos viven en el mundo. ¿Por qué se lo considera el felino más sociable?

Retrato de un león macho.

Fotografía de Charlie Hamilton James
Por Redacción National Geographic
Publicado 10 ago 2022 07:43 GMT-3

Cada 10 de agosto se celebra el Día Mundial del Léon. Este animal, conocido como rey de la selva,  es un mamífero que se caracteriza por su dieta carnívora. El nombre científico es Panthera Leo y pertenece a la familia de los félidos, informa a través de su página web la Lista Roja de la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (IUCN, por sus siglas en inglés).

La efeméride representa una ocasión ideal para conocer más acerca de este animal, destacar la importancia de su conservación y generar conciencia, dice en conversación con National Geographic, Jorge Alesanco, etólogo, naturalista experto en el comportamiento de los grandes felinos y el primer hombre en ser aceptado dentro de una manada de leones salvajes.

Cuáles son las principales amenazas de los leones

De acuerdo a la Lista Roja, el león se encuentra en estado de vulnerabilidad y la tendencia de su población es decreciente. Así, la organización mundial infiere que este animal ha sufrido una reducción de aproximadamente un 43% entre 1993 y 2014. Actualmente, la población estimada es de aproximadamente 20 000 leones en todo el mundo.

Para la UICN, las causas más importantes del declive de estos felinos son: la matanza indiscriminada en defensa de la vida humana y del ganado, la pérdida de hábitat y el agotamiento de la base de presas, la caza furtiva, el comercio de carne de animales silvestres y el comercio de huesos y otras partes del cuerpo para la medicina tradicional.

“El león es un animal con una inteligencia y organización súper sofisticadas y con una suavidad en sus gestos intrínsecos de grupo mucho menos fiera de la que pudiéramos imaginar”

Por: Jorge Alesanco
Etólogo, naturalista experto en el comportamiento de los grandes felinos.

El etólogo explica que la matanza en defensa de la vida humana y del ganado sucede en territorios no vallados donde cohabitan personas y leones. Concretamente, indica, en casos extremos como cuando las lluvias son copiosas y los herbívoros, es decir sus presas, huyen de esas zonas anegadas, los leones matan ganado y las personas toman represalias contra estos animales. 

“Son perseguidos intensamente en las zonas ganaderas de África; su comportamiento carroñero los hace particularmente vulnerables a los cadáveres envenenados que dejan para eliminar a los depredadores”, precisa la organización internacional. 

Sin embargo, agrega: “Existe poca información real sobre el número de leones asesinados como animales problemáticos por la población local, a pesar de que esto se considera la principal amenaza para su supervivencia fuera de las áreas protegidas”.

Curiosidades sobre los leones

Estos felinos no solo se destacan por sus grandes melenas o por sus impresionantes rugidos. Descubre otras de sus características que llaman la atención.

1. ¿Cómo se alimentan los leones?

Tal como informa la Lista Roja, estos felinos se alimentan de una amplia variedad de presas: “Los ungulados de tamaño mediano a grande (incluidos los antílopes, las cebras y los ñus) son la mayor parte de sus presas, pero los leones cazan casi cualquier animal, desde roedores hasta rinocerontes. También se alimentan de carroña, desplazando a otros depredadores (como la hiena manchada) de sus presas”.

Un león joven caza ñus migratorios.

Fotografía de Charlie Hamilton James

2. Cuáles son las medidas de los leones 

Alesanco advierte que los leones machos pueden pesar hasta 250 kilogramos, aunque los salvajes suelen pesar 180 kg. En cambio, las hembras pesan entre 120 y 160 kilos.

En cuanto a su longitud, continúa, los machos podrían superar los 3 metros desde la punta del hocico hasta la cola y las leonas alcanzan 2.60 metros. 

Además, detalla el experto español, hay mucho dimorfismo (diferencia sexual anatómica) entre los machos y las hembras de león puesto que los primeros son más grandes y tienen la cabeza de mayor tamaño.

3. En qué lugares habita el león

El león se encuentra en la mayoría de los países del África subsahariana. El etólogo agrega que este animal habita en todas las zonas abiertas de esa región en espacios llanos con vegetación dispersa y evitan la selvas y las junglas

Según la Lista Roja, fuera de esta zona, anteriormente se hallaban desde el norte de África hasta el suroeste de Asia, al oeste de Europa y al este de la India. Hoy en día, el único resto de esta población del norte que alguna vez estuvo muy extendida es una sola subpoblación aislada en el Parque Nacional y Santuario de Vida Silvestre Gir Forest, en la India.

4. Las leonas, encargadas del alimento 

Los leones son los encargados de proteger su territorio y cuidar a la manada. Esta responsabilidad provoca que la caza quede a cargo de las hembras, expone Alesanco. 

De esta manera, “cazar es algo secundario para el león, a veces lo hace más por deporte que por necesidad, excepto cuando los machos han abandonado la manada y están dos, tres o cuatro años cazando juntos hasta que consiguen conquistar un reino”, indica el especialista.

Sin embargo, dice el experto, “hay que terminar con el mito de que el león es un vago y decir que es, quizás, el animal con la vida más dura de todos los animales o por lo menos de todos los cazadores carnívoros porque tiene que estar todos los días y todas las noches patrullando para que esa amenaza, que son los machos nómadas que vienen a conquistar su territorio, no lleguen a hacerlo”.

Las madres y los cachorros de león descansan en un campo.

Fotografía de Charlie Hamilton James

5. ¿Cómo viven los leones?

Para la UICN, los leones son los felinos más sociables. El tamaño promedio de una manada (incluidos machos y hembras) es de cuatro a seis adultos, aunque generalmente se dividen en grupos más pequeños cuando cazan.

En ese sentido, Alesanco sostiene que los leones son cazadores sociales y que su grandiosidad reside en la organización que tienen como grupo, ya que actúan con astucia, previsión y coordinación. 

“El león es un animal con una inteligencia y organización súper sofisticadas y con una suavidad en sus gestos intrínsecos de grupo mucho menos fiera de la que pudiéramos imaginar”, resalta el especialista, y concluye: “Hay mucho amor en las manadas de leones, claridad en sus comunicaciones y todos sus miembros saben quiénes son y se coordinan para poder continuar con la supervivencia y con el mantenimiento del territorio. No hay otro felino que tenga una estructura social como la del león”.

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