5 curiosidades sobre los volcanes: ¡existen hasta en Marte!

¿Cuál es la temperatura de la lava volcánica? ¿Y qué puede considerarse un "supervolcán"? Descubre datos sorprendentes sobre esta manifestación de la naturaleza.

Por Redacción National Geographic
Publicado 22 ene 2024, 10:50 GMT-3
Registro de una erupción volcánica en la isla de Stromboli (Italia).

Registro de una erupción volcánica en la isla de Stromboli (Italia).

Fotografía de Andrea Frazzetta

Existen volcanes en prácticamente todas las regiones del mundo -activos o no- e incluso fuera de la Tierra. La Luna y hasta Marte tienen volcanes, que son una estructura geológica (terrestre o marina) definida como una abertura en la superficie de un planeta o satélite a través de la cual el material caliente alojado en su interior escapa al exterior. 

Cuando este material consigue salir, provoca una erupción volcánica. La explicación procede de la Nasa, la agencia espacial estadounidense, que también detalla los tipos de erupción que existen: pueden ser erupciones explosivas -que envían material al cielo- o pueden considerarse más leves, con suaves flujos de material volcánico que salen del subsuelo.

Ya sea para seguir el movimiento de los volcanes de Islandia, en auge últimamente, o para descubrir el que se considera el volcán más peligroso del mundo, situado en Norteamérica, la observación de estos fenómenos naturales siempre ha atraído al ser humano. 

Teniendo en cuenta lo que los expertos ya han descubierto sobre el tema, he aquí 5 datos curiosos (e incluso sorprendentes) sobre los volcanes, ya se encuentren en la Tierra o en algún otro lugar de la galaxia.  

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1. El mundo tiene más de mil volcanes activos

Según un artículo del Servicio Geológico de Brasil (SGB), organismo gubernamental dependiente del Ministerio de Minas y Energía del país, se calcula que en la Tierra se han formado al menos 10 000 volcanes en los últimos 2 millones de años. De ellos, según el documento, 500 mostraron una actividad constante durante un largo periodo de tiempo. 

Actualmente, el número de volcanes considerados activos es de 1500, según el Instituto de Geociencias de Barcelona. Entre ellos se encuentran el conocido Vesubio, en Italia, el volcán Cumbre Vieja, en las Islas Canarias españolas, y el volcán Fagradalsfjall, en la península islandesa de Reykjanes, que ha sufrido varias erupciones volcánicas.

2. Hay un "supervolcán" activo capaz de "aniquilar" a la humanidad

El hermoso Parque Natural de Yellowstone, que ocupa los estados de Wyoming, Montana e Idaho en Estados Unidos, está situado en lo que fue la caldera de un gigantesco volcán hace unos 640 000 años.

Con 45 kilómetros de ancho y 75 de largo, el volcán de Yellowstone es uno de los mayores respiraderos volcánicos de la Tierra y sigue activo, según la Agencia Espacial Europea (ESA). 

Pero, ¿qué hace que el volcán de Yellowstone sea tan peligroso como para acabar con toda la humanidad? Según los estudios publicados por el Laboratorio de Propulsión a Chorro (JPL) de la NASA, se trata de un supervolcán. Su erupción completa sería cataclísmica, hasta el punto de "sumir al mundo en la catástrofe y llevar a la humanidad al borde de la extinción". 

Según el JPL, la reserva de magma del supervolcán alcanzaría los 15 000 kilómetros cúbicos. A pesar de estar activo, se calcula que Yellowstone sólo ha entrado en erupción tres veces en un periodo de 2,1 millones de años, lo que significa que su actividad total es bastante rara.

Imagen en color del volcán Monte Olimpo en Marte, tomada por el Orbitador Viking 1. El mosaico de imágenes se creó utilizando imágenes desde la órbita tomadas el 22 de junio de 1978. El Monte Olimpo tiene unos 600 kilómetros de diámetro y la caldera de su cima se encuentra a 24 kilómetros por encima de las llanuras circundantes.

Fotografía de NASA JPL

3) El mayor volcán del Sistema Solar está en... ¡Marte!

Los volcanes no sólo existen en la Tierra. Según información del Servicio Geológico de Brasil y un artículo de National Geographic Estados Unidosel planeta Marte ostenta el título de tener el mayor volcán y también el mayor sistema volcánico del Sistema Solar. 

El Monte Olimpo, la mayor montaña de nuestro sistema, es un volcán de 26 kilómetros de altura. En su cima, dice la fuente, hay una depresión de 65 kilómetros de diámetro. El documento afirma que Marte también tiene otros cuatro grandes volcanes "mucho mayores que cualquier volcán terrestre".

Tharsis, considerado por los expertos como el mayor relieve volcánico del Sistema Solar, está formado por miles de volcanes individuales y se extiende sobre una superficie tres veces mayor que la del territorio continental de Estados Unidos.

Un coche pasa cerca de la erupción del volcán Fagradalsfjall en Islandia.

Fotografía de Chris Burkard

4) Estos son los países con más volcanes 

Según la SGB, más del 90% de los volcanes de la Tierra se encuentran en sólo nueve países, repartidos por distintas regiones del planeta. Se trata de Indonesia, Japón, Estados Unidos (donde se encuentra Hawaii), Rusia, Chile, Filipinas, Nueva Guinea, Nueva Zelanda y Nicaragua.

Otro dato curioso aportado por el organismo de investigación brasileño es que la cordillera de los Andes tiene un volcán cada 100 kilómetros de media. Islandia cuenta con 30 sistemas volcánicos activos, mientras que la isla indonesia de Java tiene otros 21 volcanes que distan mucho de estar inactivos. 

5) La lava volcánica puede alcanzar temperaturas de más de 1.000ºC y desplazarse a 100 km/h

Como explica el Servicio Geológico de Brasil, la lava basáltica (uno de los tipos de lava existentes, que se compone de entre 47 y 63 por ciento de sílice) alcanza temperaturas de entre 1000 y 1200ºC y viaja a una velocidad que se ha medido en 100 km/h.

Conviene aclarar que lava es el nombre que recibe la roca fundida que sale a la superficie, mientras que magma se refiere al mismo material, pero aún atrapado bajo tierra. 

Otros materiales que pueden resultar de las erupciones son fragmentos de roca (que pueden ser lanzados a la atmósfera por una explosión); gases y vapores, que pueden seguir exudando del volcán durante décadas incluso después de que haya cesado la actividad; mezclas de cenizas, así como géiseres, que son fuentes que arrojan agua a altas temperaturas de forma regular, detalla la SGB. 

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