5 datos que no conocías sobre los asteroides

En el Día Internacional de los Asteroides, celebrado el 30 de junio, conoce algunos datos fascinantes sobre estos objetos del sistema solar.

Por Redacción National Geographic
Publicado 30 jun 2023, 12:02 GMT-3
Tres cráteres parecen formar un muñeco de nieve en el asteroide Vesta.

Tres cráteres parecen formar un muñeco de nieve en el asteroide Vesta.

Fotografía de NASA

Los asteroides, a veces llamados planetas menores, son restos rocosos y sin aire que quedaron de la formación temprana del sistema solar hace unos 4600 millones de años, señala la NASA. 

1. Cuántos asteroides existen

De acuerdo con la agencia espacial, en la actualidad se conocen más de un millón de asteroides. Específicamente, 1 298 194. La mayoría de ellos se encuentran orbitando el Sol entre Marte y Júpiter, dentro del cinturón principal de asteroides.

2. Los asteroides son muchos, pero ocupan poco espacio

Estos antiguos escombros espaciales tienen diferentes tamaños. Desde Vesta, que mide 530 kilómetros de diámetro y es el segundo cuerpo más masivo del cinturón de asteroides, hasta cuerpos menores de 10 metros de ancho. Si se combinaran todos ellos, la masa total sería menor a la Luna de la Tierra, revela la NASA.

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3. Cuál es la posibilidad de que un asteroide impacte en la Tierra

Según el organismo, varias veces al mes se detectan pequeños asteroides de unos pocos metros de tamaño que pasan entre la Tierra y la órbita de la Luna. “Los meteoroides, fragmentos muy pequeños de asteroides y cometas de menos de 1 metro de tamaño, chocan contra la atmósfera terrestre y explotan prácticamente todos los días, provocando los brillantes meteoros que la gente ve por la noche”. 

La mayoría de los objetos cercanos a la Tierra tienen órbitas que no los acercan mucho a este planeta y, por lo tanto, no presentan riesgo de impacto. Pero una pequeña fracción de ellos, llamados asteroides potencialmente peligrosos, requieren más atención, asegura la NASA. Estos objetos se definen como asteroides que tienen más de 140 metros de tamaño con órbitas que los acercan a 7.5 millones de kilómetros de la órbita de la Tierra alrededor del Sol. 

El Centro de Estudios de Objetos Cercanos a la Tierra (CNEOS, por sus siglas en inglés) en el Laboratorio de Propulsión a Chorro de la NASA monitorea continuamente todos los objetos cercanos a la Tierra para evaluar cualquier riesgo de impacto. No obstante, aclara la administración aeronáutica, ningún asteroide conocido plantea un riesgo significativo de impacto con la Tierra en los próximos 100 años.

(Ver también: ¿Cómo se produce el fenómeno de alineación de planetas?)

4. Cuál fue el impacto más importante de un asteroide en la Tierra

La Organización de las Naciones Unidas (ONU) señala que el mayor impacto de un asteroide en la Tierra registrado en la historia se produjo el 30 de junio de 1908 en Siberia (Federación Rusa).

En aquella jornada de principios de siglo el objeto, de aproximadamente 37 metros de ancho, penetró la atmósfera terrestre y detonó en el cielo liberando energía equivalente a alrededor de 185 bombas de Hiroshima e impactó en la Tierra cerca del Río Podkamennaya Tunguska, en Siberia, indica la NASA.

Según la agencia, cientos de renos murieron por el evento y una gran cantidad de árboles fueron derribados. Asimismo, no se registraron personas fallecidas a causa del suceso.

5. Un día para los asteroides

Con el objetivo de concienciar al público sobre el peligro del impacto de los asteroides, el 6 de junio de 2016 la Asamblea General de las Naciones Unidas proclamó el Día Internacional de los Asteroides. La fecha elegida para la efeméride es el 30 de junio, el aniversario del impacto en Tunguska.

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