¿Cuál es la diferencia entre la serpiente de coral verdadera y la falsa?

Es conocida por sus colores, sus rayas y la potencia de su veneno. Pero no es la única: hay varias "falsas" coral en estado salvaje.

Por Redacción National Geographic
Publicado 6 feb 2024, 12:02 GMT-3
La especie de serpiente de coral más común en Sudamérica tiene un patrón de color con ...

La especie de serpiente de coral más común en Sudamérica tiene un patrón de color con rayas que intercalan el negro, el rojo y el blanco

Fotografía de Divulgación INSTITUTO BUTANTAN

La serpiente de coral (Micrurus) es un género de la familia de las serpientes Elapidae muy conocido en varias regiones del mundo porque está presente en muchos lugares. Es fácil de encontrar en los trópicos, especialmente en Brasil y otros países sudamericanos. 

Sin embargo, también se encuentran especies similares en Asia y África, lo que hace que la serpiente de coral sea muy popular, explica la Enciclopedia Britannica.

Además de su distribución, estos ofidios llaman la atención por su coloración distintiva. En general, las verdaderas serpientes de coral (Micrurus) suelen tener rayas en tres tonos, con variaciones según el lugar donde vivan. 

Pero no solo el género Micrurus de la familia Elapidae (la verdadera serpiente de coral) tiene este colorido patrón en el cuerpo. Otras serpientes de diferentes familias tienen un aspecto muy parecido y por eso se las llama "falsas coral", explica el Instituto Butantan, una institución brasileña de investigación científica y producción de inmunobiológicos que pertenece al gobierno del estado de São Paulo (Brasil) y estudia reptiles, anfibios y otros animales desde 1901.

Aprende más sobre lo que caracteriza a la verdadera serpiente de coral y lo que la diferencia de las otras especies conocidas como falsas corales… Y por qué no es fácil distinguirlas.

¿Qué aspecto tiene la verdadera serpiente de coral? 

La auténtica coral, una de las serpientes pequeñas más venenosas del mundo, mide entre 40 centímetros y 1.6 metros de largo. Tiene cabeza ovalada, pequeños ojos negros, escamas lisas y cola corta, describe Britannica.

Una de las principales características de este reptil es su coloración, que atrae por su belleza. La especie más común de serpiente de coral en Sudamérica tiene un patrón de colores muy típico, con rayas que intercalan el negro, el rojo y el blanco, y algunas especies que se encuentran en la región amazónica también tienen rayas amarillentas, detalla el Instituto Butantan. 

Otro punto destacado es que la verdadera serpiente de coral es venenosa, y su veneno es uno de los más tóxicos. Una persona mordida por un ejemplar de estos puede sentir entumecimiento en la zona, visión borrosa y dificultad para hablar en los primeros minutos de la mordedura. 

Pero si la víctima no recibe tratamiento rápidamente, el veneno empieza a llegar al resto del sistema nervioso, paralizando músculos importantes como el corazón y el diafragma, un órgano importante que ayuda a respirar. Por eso, ante la mordedura de este animal es necesario acudir al médico lo antes posible para que aplique suero antielapídico (el más adecuado para el veneno de esta especie de serpiente), explica el instituto de investigación brasileño.

La serpiente coral suele medir entre 40 centímetros y 1.6 metros de largo. Aunque son pequeñas, son extremadamente venenosas y pueden vivir hasta 18 años.

Fotografía de Divulgación Instituto Butantan

Cuáles son las diferencias entre la falsa serpiente de coral y la verdadera

Las verdaderas del género Micrurus no son las únicas serpientes de colores que utilizan sus tonalidades para ocultarse en la naturaleza y protegerse de los depredadores. Hay otras especies que se asemejan al aspecto de la verdadera coral, pero pertenecen a familias diferentes

Como explica el Departamento de Botánica de la Universidad de São Paulo (Brasil), gran parte de las especies de falsas corales se concentran en la familia Dipsadidae, que tiene unas 600 especies distribuidas por América e India. 

Estas falsas serpientes de coral imitan las características físicas (especialmente los colores y las rayas) de las corales verdaderas para ahuyentar a posibles depredadores

Hay varias especies de "falsas corales" en Sudamérica, como la falsa coral serrana (Oxyrhopus clathratus), que se encuentra principalmente en Argentina, en el sur y sureste de Brasil y en Uruguay; la falsa coral ocelada (Oxyrhopus rhombifer), que también se puede ver en Argentina, así como en Bolivia, Brasil, Paraguay y Uruguay; y la falsa yarará parda (Xenodon histricus), que también es común en Argentina, Brasil y Uruguay; entre otras, indica el sitio web de la Universidad Federal de Rio Grande do Sul. 

Puesto que todas ellas son tan parecidas, ¿cómo diferenciar una verdadera serpiente de coral de una falsa? 

La gran diferencia entre ellas es la toxicidadlas falsas serpientes coral no son venenosas. Las verdaderas sí lo son. El problema es que son muy parecidas y diferenciarlas visualmente es bastante difícil.

Por eso, tal como explica el Instituto Butantan, los expertos recomiendan no acercarse a aquellos reptiles que se asemejen a una serpiente de coral

No es posible identificar y diferenciar a simple vista una serpiente de colores como la coral para saber si es "auténtica" o "falsa". Por lo tanto, es mejor mantenerse alejado y avisar a las autoridades locales, concluye Butantan.

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