Descubren una nueva especie de tarántula y su color es realmente llamativo

El azul es raro en la naturaleza, por eso los expertos aseguran que la tonalidad de esta araña iridiscente les permite ser visibles.

Por Liz Langley
Publicado 28 sept 2023, 16:17 GMT-3

La nueva tarántula, que luce colores neón azul y morado, fue descubierta en un manglar de Tailandia. 

Fotografía de Yuranan Nanthaisong

Entre el cielo y el mar, la naturaleza parece preferir el azul, al igual que nosotros, los humanos. Sin embargo, este color es poco frecuente en la naturaleza, sobre todo en "una tonalidad azul-violeta parecida al color de las chispas eléctricas", que es como un equipo de investigadores ha descrito una nueva especie de tarántula del sur de Tailandia

La araña, que puede medir casi cinco centímetros, luce vetas iridiscentes de color neón en las patas, el dorso y las piezas bucales.

El arácnido, llamado Chilobrachys natanicharum, ya era conocido en el comercio de mascotas como tarántula azul eléctrica, pero un reciente estudio publicado en la revista Zookeys finalmente confirmó que se trata de una especie única.

Según Sarah J. Kariko, bióloga evolutiva de la Universidad de Harvard, de las 900 especies de tarántulas conocidas, sólo un 4% tiene coloración azul.

Aunque los pigmentos forman otros colores en los animales, como el rojo y el amarillo, el proceso es diferente con el azul. Cuando les da la luz, las nanoestructuras de las células reflejan un tono azul a los ojos, explica Kariko, que no participó en el nuevo estudio.

Estos colores estructurales a menudo crean iridiscencia, agrega Ling Li, profesor asociado de Virginia Tech que colabora con Kariko en el estudio de los colores de las arañas.

"Es como una pluma de pavo real. Si cambias de ángulo, la tonalidad cambia un poco", mientras que los colores hechos con pigmento no se transforman de acuerdo al ángulo de visión.

Un raro hallazgo forestal

La tarántula es la primera que se descubre en un manglar de Tailandia, explica por correo electrónico Narin Chomphuphuang, director del estudio y fitopatólogo de la Universidad tailandesa de Khon Kaen.

Para el estudio, Chomphuphuang y sus colegas realizaron una expedición a los manglares de la provincia de Phang-Nga, buscando por la noche entre la vegetación húmeda y fangosa la señal reveladora de la tarántula: las telarañas que cubren su madriguera. 

En este caso, el equipo descubrió una tarántula azul en el hueco de un árbol, al que tuvieron que trepar para atraer al animal. Otra expedición reveló que el arácnido vive en árboles de hoja perenne, un ecosistema separado.

"Nos asombra descubrir que también pueden prosperar en los bosques de hoja perenne de las tierras altas. La increíble adaptación de esta araña es fascinante".

De vuelta al laboratorio, los científicos compararon el ADN y las características físicas de la tarántula con especies similares y señalaron diferencias clave, como su coloración.

El nombre de la tarántula, C. natanicharum, hace referencia a Natakorn Changrew y Nichada Changrew, dos ejecutivos de la promotora inmobiliaria tailandesa Nichada Properties Co, Ltd., que ganó una subasta para dar nombre a la araña. La recaudación se destinará a apoyar la sanidad y la educación de los lahu, un grupo indígena del sur de Tailandia.

¿Por qué esta tarántula es tan azul?

Es probable que el antepasado principal de la tarántula tuviera algo de azul o pudiera producir nanoestructuras azules, afirma Sebastián Echeverri, aracnólogo independiente y divulgador científico afincado en Pittsburgh.

Echeverri refiere un estudio de 2020 que demostró que el verde y el azul han evolucionado numerosas veces de forma independiente en las tarántulas, lo que sugiere que los colores ocupan un papel crucial en sus vidas.

Por regla general, muchos animales desarrollan tonos brillantes para advertir a sus depredadores, camuflarse o atraer a sus parejas.

Por ejemplo, es posible que los colores de la tarántula recién descubierta estén relacionados con el apareamiento, explica Kariko, ya que las grandes arañas tienen rituales de cortejo dinámicos.

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    Se desconoce por qué C. natanicharum tiene colores tan vivos, pero podría ser para disuadir a los depredadores. 

    Fotografía de Yuranan Nanthaisong

    Las tarántulas carecen de una visión nítida de los colores, pero éstos son tan brillantes que "es bastante razonable afirmar que se trata de algo que les permite ser visibles", asegura Echeverri.

    Por ejemplo, los sorprendentes azules de los apéndices delante de la boca de la tarántula pueden disuadir a los depredadores diciéndoles: "¡Mírame! ¡Tengo grandes colmillos! No pases por aquí".

    Sea cual sea la razón, es probable que la nueva tarántula siga siendo una de las favoritas.

    "A los humanos nos atraen mucho los colores raros y brillantes", finaliza Echeverri. "Por eso recordamos esas especies".

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