5 datos que aún no conocías sobre la vida de los pingüinos

Por el Día Mundial del Pingüino, que se celebra cada 25 de abril para generar consciencia sobre el cuidado y la protección de esta especie de ave amenazada, conoce más acerca de ellos con la siguiente lista de curiosidades.

Por Redacción National Geographic
Publicado 25 abr 2023, 10:34 GMT-3
La cabeza de un pingüino rey, Aptenodytes patagonicus.

La cabeza de un pingüino rey, Aptenodytes patagonicus.

Fotografía de Thomas P. Peschak

Los pingüinos son aves muy adaptadas al mundo marino debido a la aerodinámica de su cuerpo compuesto por las alas en forma de aleta, utilizadas para remar, la cola corta y sus patas, que sirven de timón y los mantiene erguidos en tierra firme, explica la Global Penguin Society (GPS por sus siglas en inglés), organización líder reconocida internacionalmente por la conservación de las especies de pingüinos en el mundo. 

1. Qué tipo de ave son los pingüinos

Este vertebrado de sangre caliente es la única especie de ave del tipo Spheniscidae. Si bien posee extremidades con forma de alas y un cuerpo cubierto de plumas, GPS afirma que el pingüino es un ave única en su tipo debido a que las 18 especies que existen comparten dos características principales: son marinas y no vuelan. 

Hace millones de años atrás, el hemisferio sur no tenía grandes predadores terrestres como sí los tenía el hemisferio norte. Esto favoreció la evolución de aves no voladoras como el pingüino y el cormorán áptero (Phalacrocorax harrisi), que tiene alas muy reducidas y que habita en las islas Galápagos, Ecuador; o el pato vapor de cabeza blanca (Tachyeres leucocephalus), que vive en Chubut, Argentina. 

2. Cuál es el hábitat de los pingüinos

Estos animales pueden observarse en las costas e islas por debajo de la Línea del Ecuador, en el hemisferio sur del continente africano, América, Antártida, Australia e incluso Nueva Zelanda. Es importante aclarar que se encuentran en tierra firme principalmente al momento de aparearse y criar sus huevos durante meses. Sin embargo, la Global Penguin Society indica que el 80% de su vida se desarrolla en el mar.

“Los pingüinos de Magallanes registran una de las migraciones más largas entre las aves no voladoras: 5000 kilómetros por año. Permanecen 6 meses en el agua pudiendo inclusive dormir flotando”

Por: Global Penguin Society

El mar les brinda alimento y es por eso que pasan mucho tiempo allí. Las costas del océano Atlántico brinda abundancia de fitoplancton, el primer eslabón en la cadena alimenticia de esta ave marina. “Esa abundancia se debe, en parte, al encuentro de dos corrientes: la cálida de Brasil y la fría de Malvinas”, subraya GPS. 

3. Qué características tiene la piel del pingüino

Por la alternancia de su hábitat, los pingüinos pueden tolerar cambios de temperatura en sus cuerpos constantemente debido a su plumaje aislante del frío y la abundante capa de grasa en su piel. Esto se debe a la posición entrelazada de sus plumas, que captan una capa de aire y logra retener la temperatura del cuerpo debajo del agua e incluso le brinda flotabilidad al animal, explica GPS.

De todas formas, este aislamiento térmico produce un problema para el pingüino fuera del agua en climas templados, ya que su piel y las plumas no le permiten eliminar el calor de su cuerpo. Es por esto que pierden calor a través de los parches sin plumas de la cara, sus patas y aletas; es decir, toda parte de su cuerpo que no posea plumas. Además, estos carismáticos animales jadean para regular su temperatura. 

Una colonia de pingüinos encima de un iceberg. Isla Paulet, Antártida.

Fotografía de Keith Ladzinski

4. Los pingüinos son animales monogámicos

Gracias a la forma en que los investigadores estudian a los pingüinos (los registran desde su nacimiento con un anillo en su aleta izquierda, acompañado de un número y un transmisor satelital) se pueden conocer datos curiosos acerca de su estilo de vida: 

  • En el caso de los pingüinos de Magallanes (Spheniscus magellanicus), esta especie puede nadar dentro de un corredor ubicado entre la costa y unos 250 km de la misma mientras migran hacia otro lugar. 
  • GPS pudo conocer a una pareja de pingüinos de Magallanes que se mantuvo unida durante 17 años consecutivos a partir del registro numerado y la geolocalización de cada animal.
  • Los pingüinos con bandas (Spheniscus magellanicus, humboldti y mendiculus) tienen un comportamiento particular: cuando uno de ellos se encuentra con una pareja, muchas veces se enfrentan y se mueven como si bailaran. 

Es que los pingüinos son animales gregarios, es decir, se mueven en comunidades y forman lazos por orden jerárquico. Al construir sus nidos, ponen sus huevos hasta que nacen y los crían previo a su madurez, momento en el que pueden valerse por sí mismos y conseguir alimento de manera autónoma. 

5. Cuáles son las principales amenazas para los pingüinos

En altitud cero, la principal amenaza del pingüino son los lobos y elefantes marinos, las orcas y aves gigantes (Procellariidae). En el caso de este último animal, puede también cazar pichones que abandonan la colonia por primera vez. Aunque la posición estratégica de los colores del cuerpo del pingüino le dan la posibilidad de camuflarse, indica la GPS. 

Desde arriba, el dorso negro del pingüino se confunde con las profundidades oscuras del océano y pasa desapercibido para los predadores que cazan por aire. Desde abajo, el pecho blanco se mezcla con el brillo de la luz que impacta sobre el agua. 

Cuatro personas se toman una selfie más cerca de los tres metros recomendados de una colonia africana de pinguinos. Foxy Beach, Simon's Town, Sudáfrica.

Fotografía de Mélanie Wenger

Aunque la principal amenaza del pingüino es el ser humano, ya que el animal es cazado como fuente de alimento y aceite. Según GPS, es una de las especies más amenazadas en el mundo debido al cambio climático, la pesca excesiva, la contaminación de su hábitat natural y las prácticas turísticas mal ejecutadas. 

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