Lince negro de Canadá visto por primera vez

El gato de pelaje oscuro tiene una condición genética llamada melanismo que se ha observado en aproximadamente un tercio de los gatos, pero no antes en esta especie.

Por Douglas Main
Publicado 10 ene 2023 10:47 GMT-3
A Canada lynx. These cats typically have reddish-brown coats in the summer that turn silver-gray in ...
A Canada lynx. These cats typically have reddish-brown coats in the summer that turn silver-gray in the winter. Now, a melanistic individual has been observed.
Fotografía de Joël Sartore, National Geographic Photo Ark

En una primicia científica, los científicos registraron la existencia de un lince canadiense completamente negro. Una mujer que vive en las afueras de Whitehorse (territorio canadiense de Yukón) capturó, con la cámara de un teléfono, a la extraña criatura deambulando por su patio a fines de agosto de 2020.

El video acaba de hacerse público como tema de un estudio publicado este mes en la revista Mammalia. El gato tiene una condición llamada melanismo, una mutación genética que hace que se produzcan niveles anormales de melanina, un pigmento oscuro, en la piel y el pelaje del animal, según el artículo.

Aunque la condición se ha observado en aproximadamente un tercio de todas las especies de gatos, nunca se había visto en los linces de Canadá antes de este avistamiento. Se ha registrado melanismo en gatos monteses, un pariente cercano, en Florida (EE. UU.) y en algunos otros lugares, dice Darcy Doran-Myers, bióloga que ahora trabaja en el Instituto de Investigación de Pesca y Vida Silvestre de Florida y que ha realizado investigaciones sobre linces. (Los gatos monteses son los más pequeños de las cuatro especies vivas de linces).

Los linces canadienses suelen tener un color marrón rojizo en verano y, a medida que el otoño se convierte rápidamente en invierno, su pelaje se vuelve gris plateado. Su pelaje les ayuda a mantenerse camuflados en los bosques del norte y a cazar animales como las liebres americanas, su principal presa.

Los investigadores sospechan que el melanismo es inadaptado o inútil en los linces canadienses, dice Stan Boutin, ecólogo de la Universidad de Alberta (Canadá). Eso es porque les resultaría más difícil camuflarse en la nieve, donde pasan gran parte de sus vidas cazando.

Sin embargo, este individuo parecía ser un adulto sano, a juzgar por el video, que se puede ver en Youtube. "Ser negro es sin duda una desventaja en invierno, por lo que a este lince le ha ido bastante bien", agrega Doran-Myers.

Gatos negros, raros y otros

Los investigadores aún no conocen la mutación exacta que causa el melanismo en los linces canadienses (Lynx canadensis). En otras especies, existe una variedad de mecanismos genéticos que provocan un exceso de melanina.

En algunos felinos, como los jaguares, la condición no es infrecuente: alrededor del 10% de estos grandes felinos son melanísticos, y en áreas con bosques espesos, este porcentaje puede subir hasta el 30% o más, según muestra la investigación. "Por lo general, se considera que es más común en entornos donde no se selecciona en contra... un jaguar melanístico aún se mezcla con una jungla sombría", dice Doran-Myers en un correo electrónico.

La condición tampoco es rara en los leopardos y algunos otros gatos. También se han observado unos 20 gatos monteses melanísticos en el último siglo.

Aunque el término "pantera negra" se usa popularmente, a menudo en relación con el personaje de Marvel Comics, el término es una expresión general que se refiere a cualquier gato grande con un manto negro. Sin embargo, nunca se han visto pumas melanísticos o leones de montaña, a veces llamados panteras.

Es interesante considerar la posibilidad de que con menos nieve debido al cambio climático y, por lo tanto, un entorno más oscuro en su hábitat canadiense, un lince de color negro tendría más probabilidades de sobrevivir.

Pero a menos que comiencen a aparecer más individuos melanísticos, eso no es más que una interesante línea de especulación, dice Doran-Myers.

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