Los orígenes de Halloween: mitos, historia y los datos más escalofriantes

Recorremos la historia de la noche de Halloween y las razones de su popularidad actual. ¿Por qué se celebra con disfraces y golosinas? Todas las respuestas en este artículo de National Geographic.

Un aquelarre de "brujas" disfrazadas en un retrato de Halloween en 1910.

Fotografía de TRANSCENDENTAL GRAPHICS, GETTY IMAGES
Por Redacción National Geographic
Publicado 31 oct 2022 07:00 GMT-3, Actualizado 31 oct 2022 10:28 GMT-3

A fecha de hoy, la mezcla de fiestas, sustos, bromas y caramelos dista mucho de los antiguos orígenes de Halloween. Durante siglos, esta misteriosa noche ha experimentado muchos cambios derivados de la combinación de las tradiciones y las culturas de los países occidentales, que hacen de la Noche de las Brujas una celebración muy especial llena de tradiciones que han ido transformándose fruto de su historia. National Geographic recorre a lo largo de los años para buscar los orígenes de esta espeluznante festividad.

Halloween: origen pagano y trajes celtas

Los orígenes de Halloween se remontan a hace más de 3000 años, según la Universidad de Oxford, cuando los pueblos celtas de Europa celebraban su año nuevo, llamado Samhain, y que actualmente se conmemora el 1 de noviembre. 

La víspera de este festival de la cosecha gaélico, Samhain (o que conocemos como Halloween) se creía que los espíritus caminaban por la Tierra mientras viajaban al más allá, junto con otras criaturas, como hadas y demonios. Este ritual servía para despedir a Lugh, el dios del Sol, y dar la bienvenida a las noches cortas y frías que traía consigo el otoño.

Según el American Folklife Center de la Biblioteca del Congreso de los Estados Unidos, además de sacrificar animales a los dioses y reunirse alrededor de hogueras, los celtas llevaban disfraces (probablemente pieles de animales) para confundir a los espíritus, o quizá para evitar que los poseyeran.

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También se cree que con las máscaras o caras ennegrecidas que llevaban durante esta celebración personificaban a los muertos, y muchas culturas permitían a los jóvenes vestirse de mujeres y viceversa, rompiendo así lo socialmente establecido.

En una forma primitiva de "truco o trato", se cree que los celtas disfrazados de espíritus iban de casa en casa haciendo monerías a cambio de comida y bebida. Esta práctica podría proceder de la costumbre de dejar comida y bebida a las puertas de los hogares como ofrendas para los seres sobrenaturales.

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La influencia cristiana en la fiesta de Halloween

Samhain se transformó cuando las autoridades cristianas se apropiaron de festividades paganas. Con la conquista del territorio celta por parte del Imperio romano, esta fiesta se mezcló con otras  de origen romano como la Fiesta de la Cosecha. 

En el siglo VII, el papa Bonifacio IV decretó el 1 de noviembre como el día de Todos los Santos para honrar a todos aquellos mártires que habían dado su vida por su Fe.

Así, la noche anterior, la víspera del Samhain, continuó celebrándose con hogueras, disfraces y desfiles, pero comenzó a llamarse la “Víspera de Todos los Santos”, en inglés All Hallow´s Eve, que terminó derivando en «Halloween». 

Las tradiciones de Halloween difieren en los diferentes puntos del mapa, pero de manera general se encuentran los famosos dulces de Halloween, el truco o trato, los disfraces fantasmagóricos, tallar calabazas, encender hogueras, hacer bromas, visitar atracciones embrujadas, contar historias de miedo o ver películas de terror.

Desde que surgió la Iglesia,​ importantes celebraciones cristianas, como Navidad, Pascua y Pentecostés, tienen vigilias que comienzan la noche anterior. Por ello, en muchas partes del mundo, en las celebraciones cristianas de la víspera de Todos los Santos sigue siendo tradición encender velas en las tumbas. ​

En la historia, algunos cristianos se abstuvieron de comer carne en este día de vigilia, y de ahí podría haber llegado a nuestros días la costumbre de comer manzanas, panqueques y pasteles.

Halloween llega a Estados Unidos

En 1840 los inmigrantes europeos transmitieron a América sus versiones de la tradición durante la Gran hambruna irlandesa. Fueron ellos quienes difundieron la costumbre de tallar los jack-o'-lantern, las calabazas gigantes huecas con una vela dentro, inspiradas en la leyenda de "Jack el Tacaño".

Ya entonces esta fiesta quedó arraigada en Estados Unidos y Canadá, pero no comenzó a celebrarse masivamente hasta 1921, cuando se celebró el primer desfile de Halloween en Minnesota. En 1920, la ciudad empezó a celebrar un desfile y a encender una gran hoguera para conmemorar este día. Algunos historiadores afirman que la celebración podría haber sido un intento de poner fin a las gamberradas de Halloween.

Finalmente, la internacionalización de Halloween se produjo a finales de los años 1970 y principios de los 1980 gracias al cine y a las series de televisión, cuando en 1979 se estrenó Halloween, de John Carpenter, una película ambientada en la víspera de Todos los Santos que supuso una referencia para el cine de terror.

El empuje vino también del hecho de que más de un tercio de los estadounidenses afirman creer en fantasmas, según una encuesta de AP-Ipsos llevada a cabo justo antes del Halloween de 2007.

El 23% dijo haber visto un fantasma o haber sentido la presencia de alguien. Según la encuesta, aproximadamente una de cada cinco personas cree que los hechizos o la brujería son reales.

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Las leyendas urbanas de Halloween

Algunas historias de terror no mueren nunca, aunque haya poco fundamento tras ese terror. Por ejemplo, se dice que las sectas satánicas (mucho más habituales en la ficción que en la realidad) sacrifican gatos negros en Halloween.

Pero según los expertos, no existen muchas pruebas de dichos miedos y los pocos incidentes aislados en los que se maltrató a gatos negros fueron obra de solitarios (normalmente adolescentes) perturbados.

Otro mito de Halloween son las golosinas envenenadas, o que contienen agujas y cuchillas.

Sin embargo, el sociólogo Joel Best explicó en 2010 que estos rumores de golosinas peligrosas podrían ser manifestaciones de miedos e inquietudes por el futuro.

En un mundo donde tantas amenazas parecen incontrolables, podría reconfortar que los padres se centren en calamidades evitables, como que su hijo muerda una manzana envenenada, en palabras de Best, de la Universidad de Delaware.

Best llevó a cabo un estudio de supuestos incidentes de golosinas envenenadas. "No he podido encontrar ningún informe fundamentado de que un niño haya muerto o resultado gravemente herido debido a una golosina alterada conseguida durante el truco o trato", escribió.

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