Pau-Brasil: cuál es su historia e importancia

El árbol, que es una de las especies más representativas de la flora brasileña, está en peligro de extinción debido a siglos de extracción depredadora.

Por Redacción National Geographic
FOTOGRAFÍAS DE Yuri Tavares Rocha
Publicado 28 dic 2022 08:56 GMT-3
Bosque de pau-brasil en la Reserva Biológica Saltinho, ubicada en el estado de Pernambuco, en la ...

Bosque de pau-brasil en la Reserva Biológica Saltinho, ubicada en el estado de Pernambuco, en la región de la Zona da Mata, que protege un fragmento importante de la Mata Atlántica. Se pensó que la especie estaba extinta hasta que fue redescubierta en el estado en 1928.

Fotografía de Yuri Tavares Rocha

Pau-brasil (Caesalpinia echinata o Paubrasilia echinata) es un árbol endémico de la Mata Atlántica y nativo de la región costera de Brasil, que se puede encontrar desde el sureste del país hasta la región de Río Grande do Norte.

Según el artículo Ibirapitanga: Historia, Distribución Geográfica y Conservación de Pau-brasil desde el Descubrimiento hasta el Presente, escrito por el agrónomo Yuri Tavares Rocha, doctor en geografía y profesor de la Universidad de São Paulo (USP), el árbol es una de las especies más representativas de la flora brasileña y tiene gran importancia histórica para ese país.

Pau-brasil: el árbol tan rojo como las brasas

Según el trabajo de Rocha, durante los primeros años de la ocupación portuguesa en lo que ahora es Brasil, los árboles de Pau-Brasil se encontraban entre las muchas especies de animales y plantas que llamaron la atención de los colonizadores porque no existían en Europa. La razón principal de esto fue el interior rojizo de los troncos de la planta.

Esto se debe a que la madera podría usarse para fabricar un potente tinte rojo de alta calidad. En ese momento, el teñido en este color era difícil de obtener, lo que le dio a la tonalidad un significado lujoso.

Así, los troncos rojos de las nuevas tierras de América pronto se convirtieron en un artículo codiciado en el mercado europeo y se transformaron en la primera gran motivación para la ocupación portuguesa en Brasil.

Tronco de Pau Brasil.

Fotografía de Yuri Tavares Rocha

La tinta roja también está relacionada con el nombre del país sureño. Tal como explica Rocha, el árbol fue llamado por los europeos “Bresil”, lo que significa “rojo como la brasa”.

A medida que llegaban al viejo continente más y más barcos cargados de “bresil”, la relevancia comercial acabó influyendo en el nombre de su territorio de origen. Y así, las tierras portuguesas en América pasaron a ser conocidas como Brasil.

Pau-brasil: una especie en peligro de extinción

El protagonismo del Pau-brasil como materia prima para el tinte continuó desde el siglo XVI hasta principios del siglo XIX, período en el que se estima que se enviaron a Europa alrededor de 500 000 troncos de Pau-brasil, indica el artículo.

Debido a esta explotación depredadora, junto con la deforestación de la Mata Atlántica, el Pau-brasil estuvo al borde de la extinción. Según Rocha, en el siglo XX se consideró extinta, hasta que fue redescubierta por las poblaciones nativas de Pernambuco, en 1928.

Actualmente, el árbol permanece en peligro de extinción y no hay estimaciones de cuántos especímenes nativos quedan en la Mata Atlántica brasileña.

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