Pasó hambre extremo, fue la primera mujer en ganar un Nobel y hoy es la madre de la Física Moderna

Recibió el galardón en dos campos distintos y sus aportes a la ciencia siguen salvando vidas hasta la actualidad.

Por Redacción National Geographic
Publicado 15 sept 2023, 09:27 GMT-3
Marie Curie fue la única mujer presente en la quinta Conferencia Internacional Solvay sobre Electrones y ...

Marie Curie fue la única mujer presente en la quinta Conferencia Internacional Solvay sobre Electrones y Fotones, realizada en octubre de 1927. En la foto, ella está en la primera fila, de izquierda a derecha. En el evento, destacados físicos de todo el mundo se reunieron para discutir la recién formulada teoría cuántica. 17 de los 29 participantes fueron o llegaron a ser premios Nobel. Incluso Curie, que a lo largo de su carrera ganó dos premios en áreas distintas.

Fotografía de Benjamin Couprie Institut International de Physique Solvay, Bruselas, Bélgica. Dominio público a través de Wikimedia Commons

Maria Salomea Skłodowska (1867-1934), más conocida como Marie Curie, fue una física y química polaca nacionalizada francesa. Su trabajo marcó un antes y un después en la ciencia gracias a sus trabajos sobre la radiactividad. Por sus aportes, fue galardonada con el Premio Nobel en dos ocasiones.

Cuáles fueron los primeros trabajos de Marie Curie

Desde niña destacó por su prodigiosa memoria y a los 16 años obtuvo una medalla de oro por sus estudios secundarios. Debido a problemas económicos en su hogar, Skłodowska comenzó a trabajar como maestra y, al mismo tiempo, participó clandestinamente en la "universidad libre" nacionalista, leyendo en polaco a las trabajadoras, revela la Enciclopedia Britannica. 

A los 18 años aceptó un puesto de institutriz. Gracias a los ingresos que percibía en ese empleo, pudo financiar los estudios de medicina de su hermana Bronisława, en París.

En 1891 viajó a la capital francesa, donde pudo conocer a físicos consagrados como Jean Perrin o Charles Maurain. Allí también siguió las clases de científicos como Paul Appell, Gabriel Lippmann y Edmond Bouty en la Sorbona, una importante universidad gala. 

Por entonces trabajaba hasta altas horas de la noche en su buhardilla de estudiante y prácticamente se alimentaba con pan, mantequilla y té, asegura la Enciclopedia.

En 1893 quedó primera en la licenciatura de Ciencias Físicas. Desde entonces, comenzó a trabajar en el laboratorio de investigación de Lippmann y en 1894 quedó segunda en la licenciatura de ciencias matemáticas

Qué descubrió Marie Curie

En 1895 contrajo matrimonio con Pierre Curie, un físico-químico francés con quien tuvo dos hijas: Irène (en 1897) y Ève (en 1904). Juntos hicieron investigaciones que resultaron de trascendencia mundial. 

Motivada por el reciente descubrimiento de Antoine Henri Becquerel, que demostró que las sales de uranio emitían rayos de naturaleza desconocida sin la necesidad de ser expuestas a la luz, esta mujer descubrió que los compuestos formados por el elemento torio también emitían rayos de forma espontánea. A este fenómeno se le llamó radiactividad, comenta la Comisión Nacional de Investigación Científica y Tecnológica (Conicyt) de Chile.

El 25 de junio de 1903, Marie Curie defendió su tesis doctoral sobre sustancias radiactivas en ...

El 25 de junio de 1903, Marie Curie defendió su tesis doctoral sobre sustancias radiactivas en la Universidad de la Sorbona de París, convirtiéndose así en la primera mujer en Francia en recibir el título de doctora. La imagen muestra la portada de la tesis: Recherches sur les junctions radioactives (Investigación sobre Sustancias Radiactivas). 

Fotografía de Dominio público Wikimedia Commons

“Como la radiactividad que generaban algunas muestras era más fuerte de lo que se esperaba, Marie y Pierre sospecharon que había otra sustancia radiactiva más potente que el uranio y el torio”, señala la comisión chilena.

Tras esto, en 1898 ambos científicos dieron a conocer públicamente que habían descubierto el polonio, un elemento químico que bautizaron en honor a la tierra natal de Marie. Meses después, comunicaron un nuevo hallazgo: el radio.

La física se doctoró en ciencias en junio de 1903 y, gracias al descubrimiento de los elementos radiactivos, le concedieron el Premio Nobel de Física a la pareja de científicos. De esa manera, Marie Curie se convirtió en la primera mujer en la historia en recibir este reconocimiento mundial.

El fallecimiento de su esposo, ocurrido en 1906, fue un duro golpe para la investigadora polaca, pero también un giro decisivo en su carrera, asegura Britannica. A partir de entonces se dedicó con toda su energía a completar en solitario la labor científica que ambos habían emprendido. 

El 13 de mayo de 1906 fue nombrada catedrática y gracias a eso se convirtió en la primera mujer que enseñó en la Sorbona. En 1908 fue nombrada profesora titular y en 1910 se publicó su tratado fundamental sobre la radiactividad. 

Posteriormente, en 1911, le otorgaron un segundo Nobel: el de Química, por sus investigaciones sobre el radio. Así, Marie Curie se transformó en la primera persona en obtener el galardón en dos campos distintos.

Durante la Primera Guerra Mundial (1914-1918) esta física se dedicó a desarrollar el uso de la radiografía junto con la ayuda de su hija Irène. En 1918 comenzó a funcionar el Instituto del Radio, que se convertiría en un centro universal de física y química nucleares.

Además, señala ONU-Mujeres, Marie Curie inventó unidades móviles de rayos X que ayudaron a más de un millón de soldados heridos durante la Gran Guerra.

La científica polaca murió en 1934 por una enfermedad relacionada con la exposición a la radiación, señala el organismo internacional. No obstante, su legado perdura hasta la actualidad.

De acuerdo con ONU-Mujeres, los aportes de Curie sobre la radiactividad sentaron las bases para la ciencia nuclear moderna, desde los rayos X hasta la radioterapia para el tratamiento del cáncerSus descubrimientos siguen salvando vidas hasta el día de hoy.

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