¿Cómo funciona una vacuna?

La inmunización masiva evita miles de muertes al año, según la OMS. Conoce cómo es que una vacuna logra proteger al cuerpo de las enfermedades.

Un trabajador de la salud prepara una dosis de la vacuna Sinovac COVID-19 durante un programa de vacunación masiva en Yakarta, Indonesia.

Fotografía de Muhammad Fadli
Por Redacción National Geographic
Publicado 26 oct 2022 10:21 GMT-3, Actualizado 26 oct 2022 13:29 GMT-3

La aplicación masiva de vacunas evita cuatro muertes por minuto en el mundo, según estimaciones de la Organización Mundial de la Salud (OMS). Las inyecciones, que fueron protagonistas en la lucha contra la pandemia de la Covid-19, también pueden prevenir enfermedades como la difteria, el sarampión, la tos ferina, la poliomielitis, el rotavirus, la neumonía, la rubéola y el tétanos.

Las vacunas son medios efectivos para protegerse de las enfermedades, por lo que es importante saber cómo funcionan en el cuerpo humano.

Cómo funcionan las vacunas 

Todo comienza con el sistema inmunológico. Como explica la OMS, cuando un patógeno, ya sea una bacteria, un virus, un parásito o un hongo, entra en el organismo y puede provocar una enfermedad, este sistema protector del cuerpo entra en acción, y desarrolla anticuerpos específicos para eliminar al invasor.

Sin embargo, cuando el patógeno aún es desconocido para el cuerpo, esta respuesta del sistema inmunológico es más lenta, dejando a la persona susceptible a la enfermedad. En este contexto, el papel de la vacuna es acelerar este proceso de “conocimiento” del invasor y la consecuente lucha contra él.

¿De qué está hecha una vacuna?

Existen distintos tipos de vacuna. Se le llama vacuna atenuada al tipo más clasico. Las vacunas están compuestas por partes de un patógeno, como una proteína específica de un virus, que al entrar en contacto con el cuerpo humano activa el sistema inmunológico, según la agencia internacional de salud.

Esta parte, que está inactiva, es decir, no es un patógeno en sí mismo y no puede causar enfermedad, funciona como un “manual de instrucciones” para la producción de anticuerpos, simulando un encuentro entre las células de defensa de la sangre y el agente infeccioso.

Así, cuando el organismo tenga contacto con el verdadero invasor, el cuerpo ya sabrá cómo vencerlo, impidiendo el desarrollo de la enfermedad, explica la OMS.

¿Cuántas dosis de vacuna se necesitan para estar protegido?

Según la OMS, el número de dosis necesarias para inmunizar contra una determinada enfermedad dependerá de la tecnología de la vacuna y de la capacidad de mutación del patógeno.

Algunas requieren varias dosis, a lo largo de semanas o meses, como es el caso de las vacunas contra la Covid-19, en las que el virus que la provoca tiene una gran capacidad de cambiar. Otros deben tomarse anualmente, como la de la polio. En algunos casos, como la fiebre amarilla, una dosis es suficiente para que la persona esté protegida contra la enfermedad en cuestión.

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