¿Cómo es el canibalismo entre los animales?

En los humanos, la práctica está íntimamente ligada a costumbres rituales y trastornos psicológicos. Sin embargo, ¿cuáles son las razones y consecuencias del canibalismo en el reino animal?

Por Redacción National Geographic
Publicado 30 nov 2022 09:57 GMT-3
Una gamba rosa devora los restos de otra gamba. Florida, Estados Unidos.

Una gamba rosa devora los restos de otra gamba. Florida, Estados Unidos.

Fotografía de Robert Sisson

La práctica del canibalismo en humanos tiene motivos ligados a la Fe e, incluso, a trastornos psicológicos. Sin embargo, en el mundo animal, este tipo de relación puede traer ventajas evolutivas.

Así lo dice Neuza Rejane Wille Lima, doctora en ecología y profesora de la Universidad Federal Fluminense, en el libro Tipos de canibalismo- Ecología, evolución y sociedades, publicado en 2022. Según la escritora, el canibalismo entre animales salvajes es visto por los especialistas como una especie de relación ecológica inarmónica, pero que puede beneficiar a la especie.

Tipos de canibalismo entre animales

Lima define que el canibalismo es la práctica por la que un individuo mata a otro de su misma especie para alimentarse parcial o totalmente. Entre los animales salvajes, la práctica se puede clasificar en cinco tipos, según el parentesco o las relaciones sociales entre los implicados:

  • Intrauterino: cuando un embrión se alimenta de otro aún dentro del útero;
  • Filial: cuando los animales adultos devoran sus propios huevos, larvas o más jóvenes. Este tipo se observa en hamsters, por ejemplo;
  • Fraternal: canibalismo entre animales hermanos, que pueden ser de la misma u otra generación. Se observa con fines de reducción de población ventajosa para los sobrevivientes;
  • Sexual: practicada generalmente por mujeres. Ocurre antes, durante o después del apareamiento. La viuda negra es una especie conocida por practicar este tipo de canibalismo;
  • Matrix: un tipo extremo donde la madre se alimenta de su propia cría. Se observa en anfibios invertebrados, como serpientes ciegas (Gymnophionas);
  • Patológico: se produce como resultado de la interacción social en ambientes que generan estrés extremo. Se observa, por ejemplo, en pollos en cultivo intensivo que experimentan condiciones como falta de luz y espacio, temperaturas inadecuadas e infestaciones de parásitos (piojos).

Una piraña enganchada ha sido devorada viva por su propia especie. Río das Mortes, Brasil.

Fotografía de Paul Zahl

Otras definiciones de canibalismo

Además de definir aquella especie que se come a un ser de su propia especie, el término también se utiliza como metáfora de otros fenómenos, desde la astronomía hasta la biología.

En su libro, Lima explica que el canibalismo celular ocurre cuando una célula rodea, mata y digiere a otra célula. El proceso se ve comúnmente en algunos casos de cáncer como el melanoma.

Las estrellas caníbales son aquellas que engullen a otras estrellas o incluso a otros planetas, según la NASA. La evidencia de esto se observó por primera vez en 2010, en una gigante roja conocida como BP Piscium, que tenía discos de polvo y gas a su alrededor, lo cual es característico de una estrella joven. 

Los astrónomos de la NASA concluyeron que estos discos eran restos de una interacción catastrófica en la que BP consumió una estrella cercana o un planeta gigante.

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