Medio Ambiente

Según un informe, comer carne tendría consecuencias "terribles" para el planeta

Para alimentar a una creciente población mundial y reducir el cambio climático, los científicos dicen que necesitamos cambiar radicalmente nuestros sistemas alimentarios.Monday, January 21, 2019

Por Sarah Gibbens
Usando herramientas manuales y animales de tracción, una familia cosecha trigo en las tierras altas propensas a la hambruna de Etiopía.

Existe una industria entera que se basa en la alimentación. La mayoría de sus productos están destinados a ayudar a las personas a perder peso, ganar músculo o vivir más tiempo.

Pero a medida que la población humana mundial aumenta constantemente, los científicos se esfuerzan por diseñar un plan alimenticio que pueda alimentar a 10 mil millones de personas para el 2050.

Un nuevo informe, publicado en la revista médica británica The Lancet, afirma hacer precisamente eso. Recomienda una dieta en gran parte basada en plantas, con pequeñas cantidades ocasionales de carne, lácteos y azúcar. El informe fue compilado por un grupo de 30 científicos de todo el mundo que estudian nutrición o políticas alimentarias. Durante tres años, deliberaron con la intención de crear recomendaciones que podrían ser adoptadas por los gobiernos para enfrentar el desafío de alimentar a una creciente población mundial.

"Incluso pequeños aumentos en el consumo de carne roja o productos lácteos podrían hacer que este objetivo sea difícil o imposible de lograr", afirma un resumen del informe.

Los autores del informe llegaron a sus conclusiones al sopesar diferentes efectos secundarios de la producción de alimentos. Incluyeron los gases de efecto invernadero, el uso del agua y cultivos, el nitrógeno o el fósforo de los fertilizantes, y el potencial de que la biodiversidad se vea afectada en caso de que una región se convierta en tierra de cultivo. Al manejar todos estos factores, los autores del informe dicen que los gases que inducen el cambio climático se podrían reducir y se podría reservar suficiente tierra para alimentar a la creciente población mundial.

Según las conclusiones del informe, el consumo de carne y azúcar en todo el mundo debería disminuir en un 50 por ciento. Quién come menos carne y dónde variará, dice Jessica Fanzo, autora de un informe y profesora de política y ética de alimentos en la Universidad Johns Hopkins. El consumo de carne en los Estados Unidos, por ejemplo, tendría que disminuir y ser reemplazado por frutas y verduras. Pero otros países que ya enfrentan una mala nutrición podrían incorporar carne en aproximadamente el tres por ciento de su dieta.

"Estaremos en una situación terrible", si no se toman medidas, dice Fanzo.

Siguiendo una tendencia vegana

Las recomendaciones para reducir el consumo de carne no son nuevas. En octubre pasado, un estudio publicado en la revista Nature estableció pautas similares para reducir el consumo de carne y azúcar.

Lo que es diferente acerca de este nuevo informe, dice Fanzo, son los pasos descritos para poner en práctica dicho cambio.

Con la marca de lo que los autores llaman una "Gran Transformación de Alimentos", describe estrategias que van desde las menos activas, simplemente compartir información, hasta las más agresivas, eliminando la elección del consumidor.

"Creo que es difícil para las personas a diario porque los incentivos y las estructuras políticas existentes no lo hacen tan fácil", dice Fanzo. Cambiar el tipo de prácticas agrícolas que reciben subsidios es una táctica para revisar el sistema alimentario, señala el informe. Eso cambiaría los precios relativos de los alimentos y, por lo tanto, aumentaría los incentivos para el consumidor.

Si un plan como este en realidad podría crecer en todo el mundo es una historia diferente, dice Fanzo.

"Con la administración [presidencial] actual, simplemente no creo que nada vaya a cambiar", señala.

Greg Miller es el director científico del US National Dairy Council. Además de citar los beneficios saludables de la leche como el calcio y la vitamina D, advierte sobre la transformación del panorama alimentario de los Estados Unidos.

"Tienes a un millón de personas cuyas vidas dependen de los productos lácteos", dice Miller sobre aquellos que trabajan en granjas o que están empleados en la industria láctea.

"Podríamos llegar allí con los incentivos adecuados y las políticas adecuadas", dice Miller acerca de hacer que la producción lechera sea más sostenible. “Se necesitan subsidios para una mejor tecnología en este momento. [Los pequeños agricultores] no tienen ingresos adicionales para hacer algunas de las cosas que se podrían hacer".

Una mejor reproducción ha creado vacas que son capaces de producir más leche, por ejemplo, y mejores sistemas de seguimiento pueden monitorear la ingesta de alimentos y la actividad de un animal.

Debates de emisiones persistentes

No todos los expertos están convencidos de que las dietas a base de plantas son una panacea para la seguridad alimentaria. Frank Mitloehner, un científico en animales de la Universidad de California Davis ha expresado su opinión acerca de su visión de que la carne se ha relacionado de manera desproporcionada con las emisiones del cambio climático.

Un carnicero de Texas corta una parte de la carne en varios cortes.

“Lo que más me preocupa es que, si bien el ganado tiene un impacto, el informe lo hace parecer como si fuera la fuente principal de los impactos. El uso de combustibles fósiles es la principal fuente de emisiones de carbono", dice Mitloehner.

Según la EPA, la quema de combustibles fósiles para la industria, la electricidad y el transporte constituye la mayor parte de las emisiones de gases de efecto invernadero. La agricultura es el nueve por ciento de las emisiones y el ganado, aproximadamente el cuatro por ciento.

Mitloehner tampoco está de acuerdo con el método utilizado por el consejo para determinar la cantidad de gases de efecto invernadero producidos por el ganado, y dice que se le dio demasiado peso al metano durante los cálculos. En comparación con el carbono, el metano permanece en la atmósfera durante un período de tiempo relativamente corto. Los científicos debaten exactamente cuánto tiempo, pero los estudios han demostrado que el metano desempeña un rol importante en el calentamiento de los océanos.

Reducir el desperdicio de alimentos

Aunque las pautas dietéticas del informe están recibiendo críticas, su impulso para reducir el desperdicio de alimentos se está aceptando más ampliamente. Sólo en los Estados Unidos, casi el 30 por ciento de toda la comida se desperdicia.

Las estrategias para reducir el desperdicio se detallan tanto para los consumidores como para los productores en el informe. Una mejor tecnología de almacenamiento y la detección de la contaminación podrían ayudar a las empresas a reducir la cantidad de alimentos que se tiran, pero educar a los consumidores también se promociona como una estrategia efectiva.

Es una perspectiva desalentadora para muchos: cambiar los hábitos alimenticios y reducir el desperdicio de alimentos. Pero Kathryn Kellogg, autora del libro 101 Ways to Go Zero Waste, dice que se las arregla con solo 250 dólares al mes.

"Hay muchas formas creativas de usar nuestra comida para evitar el desperdicio, y siento que la mayoría de las personas simplemente no las conocen", dice ella. Cita, como algunos de sus hábitos más efectivos, saber cómo cocinar cada parte de un vegetal y ser constantemente consciente de la comida que hay en su congelador.  

Kellogg, sin embargo, vive en California cerca de vecindarios con mercados de agricultores accesibles. Para otras comunidades que viven en los llamados desiertos de alimentos, regiones donde no hay supermercados o mercados fácilmente disponibles, el acceso a las frutas y a las verduras frescas puede ser más difícil.

"Todas las acciones que recomendamos están disponibles ahora", dice Fanzo. "No son las tecnologías del futuro. Simplemente no se hacen a gran escala".

Los comisionados del informe realizarán eventos de lanzamiento en más de 30 países de todo el mundo a partir del jueves. Ellos planean apelar a organizaciones internacionales como la ONU como potenciales ejecutores de sus nuevas pautas.

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