Un gaucho toma mate al atardecer.

Cuál es el origen de la yerba mate según la historia

Se trata de un producto extendido por Sudamérica que se consume de diferentes maneras.

Un gaucho toma mate al atardecer.

Fotografía de Winfield Parks
Por Redacción National Geographic
Publicado 11 dic 2023, 16:41 GMT-3

La yerba mate (Ilex Paraguariensis) es un árbol nativo de Sudamérica. Sus hojas son utilizadas para elaborar diversas infusiones tales como el mate, el tereré, o el mate cocido (similar al té), señala un artículo de National GeographicSus orígenes se remontan al pueblo guaraní (que se extendía desde el Amazonas hasta el Río de la Plata) y su historia tiene un largo recorrido. 

Se cree que la costumbre de consumir yerba mate en infusiones es herencia directa de la población guaraní asentada en la región, señala la Organización de las Naciones para la Educación, la Ciencia y la Cultura (Unesco, por sus siglas en inglés).

Dónde y cuándo comenzó a usarse la yerba mate

Tal como señala un artículo publicado por el Ministerio de Cultura de la Argentina, los primeros custodios y usuarios de la yerba mate fueron los guaraníes.

Ellos utilizaban sus hojas como bebida, objeto de culto y moneda de cambio. “Para este pueblo, el árbol de la yerba mate era, más que nada, un regalo de los dioses”, reconoce el organismo argentino.

Según la Unesco, se sabe con certeza que la yerba mate fue el elemento clave en la alimentación guaraní, cuya tribu se extendió por el territorio que rodea los ríos Paraná, Paraguay y Uruguay. 

Los guaraníes usaban una calabaza para preparar las hojas y lo filtraban usando los dientes o una paja perforada (como antecedente de la bombilla), un tacuapi (caña de bambú) hecho de cestería de tacuara (palos de bambú) como filtro, explica Alejandra Lapietra, sommelier argentina en un artículo de National Geographic US titulado What is yerba mate—and is this caffeinated drink really good for you? (en español: ¿Qué es la yerba mate? ¿Esta bebida con cafeína es realmente buena para la salud?).

Otros grupos tribales, como los charrúas de Uruguay y los tupíes de Brasil, masticaban las hojas para obtener sus beneficios fitoterapéuticos.

Cuando los misioneros jesuitas llegaron a Paraguay en el siglo XVII, prohibieron su consumo porque pensaban que era un hábito poco saludable. No obstante, la prohibición terminó hacia 1630, señala el artículo.

A partir de entonces, agrega la Unesco, la extracción y venta de yerba mate se convirtió en una de las principales actividades socioeconómicas de la colonia.

La yerba mate en la actualidad

En la actualidad, es un producto de consumo transversal en la cultura y economía de Paraguay, Brasil, Uruguay y Argentina. Aunque también se consume en otras zonas de Latinoamérica y recientemente se ha exportado a países europeos y asiáticos, de acuerdo con la entidad internacional.

El organismo destaca que la yerba mate es parte esencial de la alimentación de las personas de la región independientemente de su clase social y ubicación en el territorio. Además, su relevancia para la población local se ve reflejada en innumerables manifestaciones culturales como cantos, danzas, poesías, cuentos, mitos y leyendas.

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