Radiografías de semillas que convierten la biología en arte

En su proyecto “Archiving Eden”, la fotógrafa Dornith Doherty explora la belleza y la necesidad de mantener reservas botánicas en todo el mundo.

Por Catherine Zuckerman
Publicado 29 mar 2019 16:37 GMT-3

Una semilla de orquídea, de un tamaño ínfimo, puede parecer algo muy frágil. Sin embargo, en las condiciones adecuadas, este diminuto grano -entre los más pequeños de todas las plantas con flores-, puede sobrevivir muchos años en el medio ambiente, y finalmente germinar y producir una de las flores más increíbles de la botánica.

Durante 10 años, la fotógrafa Dornith Doherty se ha dedicado a capturar la belleza de miles de variedades de semillas para un proyecto denominado “Archiving Eden”. Pero afirma que las orquídeas son especiales.

"Si bien son delicadas y vulnerables, tienen mucho poder", comenta. "Me parecen mágicas".

La nieve recubre la entrada a la Svalbard Global Seed Vaul (Bóveda Global de Semillas de Svalbard) en la isla Spitsbergen, Noruega.
Fotografía de Dornith Doherty

Doherty comenzó su proyecto luego de sentirse atraída por un artículo de revista sobre un banco de semillas en Svalbard, Noruega. La nota destacaba la importancia de almacenar semillas en caso de que el cambio climático, el hambre, los conflictos políticos u otros eventos perjudiquen el suministro de alimentos. La cuestión de los bancos de semillas le despertó gran curiosidad, ya que, durante mucho tiempo, había reparado en la relación que los humanos tienen con el mundo natural y la gestión de la tierra.

"Para mí fue una idea muy atinada que alguien construyera un Arca de Noé en el Polo Norte, pero en un esfuerzo por preservar la vida vegetal en la Tierra y, en última instancia, la propia raza humana".

Doherty nació y vivió en Houston, y es profesora investigadora en la University of North Texas, donde enseña fotografía. En su tiempo libre, y con su propio dinero, llevó a cabo su misión de tomar una serie de fotos no solo de Svalbard, sino también de otros bancos de semillas. Poco a poco, Doherty recibió invitaciones para fotografiar colecciones dentro de bóvedas en los Estados Unidos e Inglaterra y, después de dos años, en Svalbard, Noruega. Más tarde, continuó recorriendo bancos de semillas en Rusia, Australia, Brasil y los Países Bajos.

En el laboratorio de biogenia en EMBRAPA de Recursos Genéticos y Biotecnología en Brasilia, Brasil, un grupo de investigadores agrícolas se dedica a desarrollar líneas mejoradas de células germinales con rasgos significativos.
Fotografía de Dornith Doherty

Los bancos de semillas tienen varios propósitos. Almacenan reservas de millones de semillas en todo el mundo para garantizar la seguridad alimentaria, preservar la diversidad en el reino vegetal y evitar la extinción de las especies. En la Bóveda Global de Semillas de Svalbard, que tiene la capacidad de almacenar hasta 2.500 millones de semillas, las muestras se mantienen a una temperatura de -18 grados Celsius. Las semillas se envuelven dentro de paquetitos de un papel de aluminio especial y se colocan en cajas sobre estanterías dentro de la bóveda.

“El frío y los niveles bajos de humedad garantizan una baja actividad metabólica y permiten que las semillas sean viables durante décadas, siglos o, en algunos casos, miles de años”, anuncia la página web del proyecto. Y como el banco de Svalbard se extiende hacia las profundidades de una montaña, “el permafrost garantiza la viabilidad sostenida de las semillas si falla el suministro eléctrico”.

Esta imagen animada hecha con la técnica de color cycling muestra semillas de sorgo, arroz y remolacha. Los "cambios de verde a marrón o de verde a azul aluden al proceso de secado y congelación que se llevan a cabo durante la conservación criogénica", afirma Doherty.
Fotografía de Dornith Doherty

Para obtener sus imágenes, Doherty utiliza aparatos de rayos X. Colabora con los científicos de cada banco, que le dan especímenes que se han destinado a la investigación y que no están almacenados. Coloca su espécimen dentro de una placa de Petri y, a continuación, en la máquina de rayos X, que toma una imagen digital en blanco y negro. Cuando termina de fotografiar, Doherty guarda todas las imágenes en un disco duro que lleva a su estudio, en Texas. Allí comienza el laborioso proceso de convertir las fotografías en imágenes en color, collages o animaciones empleando Photoshop.

Estas semillas de orquídea parecen arena en una cuchara. Imagen tomada en el Western Australia Seed Technology Centre, Kings Park and Botanic Garden. “Las orquídeas son un tipo de epífitas, plantas que obtienen los nutrientes directamente del aire”, afirma Doherty. “Constituyen una de las mayores familias de flores del mundo y producen unas de las semillas más pequeñas que existen en la naturaleza”.
Fotografía de Dornith Doherty
Un vistazo al interior de una incubadora del USADA ARS National Center for Genetic Resources Preservation (Centro Nacional para la Preservación de Recursos Genéticos USADA ARS) en Fort Collins, Colorado.
Fotografía de Dornith Doherty
Doherty creó este collage digital empleando rayos X de clones de papas resistentes al tizón tardío fotografiadas en el National Center for Genetic Resources Preservation en Fort Collins, Colorado.
Fotografía de Dornith Doherty
La colección nacional rusa de semillas de habas de soja en las estanterías de la Estación Experimental de Kuban, en la provincia de Kuban.
Fotografía de Dornith Doherty
El Instituto de Investigación de la Industria Vegetal N. I. Vavilov, fundado en San Petersburgo, Rusia, en 1921, llegó a tener las colecciones más grandes y amplias de semillas de plantas, según cuenta Doherty. Durante el sitio de Leningrado de 28 meses durante la Segunda Guerra Mundial, “varios botánicos que trabajaban aquí literalmente murieron de hambre, sin optar por comerse las semillas que habían recopilado y que cuidaban como un tesoro”.
Fotografía de Dornith Doherty

Doherty elige los colores para transmitir algo específico. Algunas de sus imágenes animadas cambian de verde a marrón porque, según explica, esto representa el proceso de secado. Otros cambian de verde a azul, para ilustrar la idea de que están congelados.

“En parte, mi misión es colocar a los seres vivos en un estado de animación suspendida. Como si se tratara de la imposibilidad de detener el tiempo".

El Millennium Seed Bank, que forma parte de los Reales Jardines Botánicos de Kew, Inglaterra, posee un invernadero que se usa para la investigación in situ.
Fotografía de Dornith Doherty

La obra de Doherty sigue adelante. Ante el pronóstico del cambio climático, que se vuelven cada vez más preocupante, espera que la serie inspire debates para tomar medidas: “Considero que como casi todas las historias son tan oscuras y desalentadoras,  es muy importante poder visualizar un pequeño halo de esperanza en este momento en el que vivimos”.

Doherty recuerda una historia que escuchó cuando estaba tomando fotos en el Millennium Seed Bank en Inglaterra. Una vez alguien descubrió una misteriosa bolsa de semillas en su casa, en el ático —probablemente recopiladas hace más de cien años por un antepasado marinero, conjetura Doherty— y llevó las semillas al banco. El banco las analizó, las germinó y se dieron cuenta de que tenían entre manos una planta que se creía extinta.

“Casi por accidente, un capitán marinero recoge una bolsa de semillas y la planta sobrevive”, cuenta Doherty. Estas son las historias que me dan esperanza”.

Dornith Doherty es Profesora de Investigación Distinguida en la University of North Texas, y ha estado trabajando en esta institución desde 1996. Doherty recibió una Beca Guggenheim en 2012, y le han otorgado diversas becas y reconocimientos. Su obra se ha exhibido en muchos lugares y actualmente se puede ver en la Academia Nacional de Ciencias de Washington, D.C.
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