Perro doméstico

Por STEPHEN ALVAREZ
Un border collie en el acantilado de Raven's Point, Tennessee, Estados Unidos.

Un border collie en el acantilado de Raven's Point, Tennessee, Estados Unidos.

Fotografía de Stephen Álvarez Nat Geo Image Collection

Nombre comúm: Perros domésticos

Nombre científico: Canis familiaris

Tipo: Mamíferos

Dieta: Omnívoro

Nombre del grupo: Jauría

Promedio de vida en la naturaleza: 12 años

Tamaño: Doce a 88 centímetros al hombro

Peso: De 1,3 a 113 kilos

¿Qué es un perro doméstico?

El término “perro doméstico” se refiere a cualquiera de los cientos de razas de perros que hay en el mundo hoy en día. Si bien estos animales varían drásticamente en cuanto a su apariencia, todos los perros, desde el chihuahua hasta el gran danés, son miembros de la misma especie, Canis familiaris. Esto separa a los perros domésticos de los caninos salvajes, como coyotes, zorros y lobos.

Los perros domésticos se mantienen principalmente como mascotas, aunque muchas razas son capaces de sobrevivir por sí mismas, ya sea en un bosque o en las calles de una ciudad. Según un estudio realizado en 2016, un tercio de todos los hogares del mundo tienen un perro. Esto convierte al perro doméstico en la mascota más popular del planeta.

Orígenes evolutivos

Todos los perros descienden de una especie de lobo, pero no del lobo gris (Canis lupus), como suponen muchas personas. De hecho, la evidencia de ADN sugiere que el antepasado lobo ahora extinto de los perros modernos era euroasiático. Sin embargo, los científicos aún están trabajando para comprender exactamente qué especies dieron origen a los perros.

Cuándo los perros se separaron de sus ancestros salvajes también es un misterio, pero la genética sugiere que ocurrió entre 15.000 y 30.000 años atrás.

Si bien es imposible decir exactamente cómo una especie de lobo salvaje se convirtió en un perro domesticado, la mayoría de los científicos creen que el proceso ocurrió gradualmente a medida que los lobos se sentían más cómodos con los seres humanos. Quizás los lobos comenzaron este camino simplemente comiendo restos humanos.

Muchas generaciones después, los humanos podrían haber alentado a los lobos a permanecer cerca alimentándolos activamente. Aún más tarde, esos lobos pueden haber sido bienvenidos en el hogar humano y eventualmente criados para fomentar ciertos rasgos. Se cree que todo esto se ha desarrollado a lo largo de miles de años.

Razas de perros

Hoy en día, muchos de los perros que conoces y amas son el producto de la crianza selectiva entre individuos con rasgos deseables, ya sea físicos o de comportamiento. Por ejemplo, hace alrededor de 9500 años, los pueblos antiguos comenzaron a criar perros que eran más capaces de sobrevivir y trabajar en el frío. Estos perros se convertirían en la familia de perros de trineo, incluidas razas como huskies y malamutes, que permanece relativamente sin cambios en la actualidad.

Del mismo modo, los humanos criaron pastores alemanes por su capacidad para arrear ganado, perros labradores retriever para ayudar a recolectar patos y otras presas derribadas por los cazadores y perros salchicha por su capacidad para correr por una madriguera detrás de un tejón. Se crearon muchas más razas para satisfacer otras necesidades humanas, como la protección del hogar y el control de alimañas.

También se han creado ciertas razas para hacer que los perros sean más deseables como compañeros. Por ejemplo, el labradoodle, que combina los rasgos de un labrador retriever y un caniche, se inventó como un intento de crear un perro guía hipoalergénico .

Izquierda: Arriba:

Un retrato de Lola, de dos años de edad, una mezcla de boxer y husky.

Derecha: Abajo:

Un retrato de Daisy, una springer spaniel inglesa de cinco años.

fotografas de Mark Thiessen Nat Geo Image Collection

Perros de trabajo modernos

Si bien las personas dependen menos de los perros para las tareas diarias que en el pasado, todavía hay muchos trabajos modernos para perros.

Debido a que el sentido del olfato del perro doméstico es entre 10.000 y 100.000 mejor que el nuestro, los caninos ahora ayudan a las fuerzas públicas encontrando drogas, explosivos e incluso productos electrónicos. También pueden ayudar a los conservacionistas a encontrar y proteger especies en peligro de extinción usando sus narices superpoderosas.

Ayudan a los equipos de búsqueda y rescate después de desastres naturales o informes de personas perdidas al aire libre. Los perros entrenados para advertir sobre explosivos ocultos y enemigos sirven como aliados en operaciones militares.

Otros perros ayudan a la policía a buscar a los fugados de la cárcel o los cuerpos de las víctimas de asesinato. En cambio, algunos se asocian con funcionarios de aduanas en busca de contrabando, desde drogas hasta marfil de elefante. Aún otros lideran el camino rastreando a los cazadores furtivos, patrullando los barcos de carga en busca de ratas que puedan escapar en puertos distantes o exponiendo las plagas de insectos del bosque en los envíos de madera desde el extranjero.

De manera similar, los perros pueden olfatear los primeros signos de la enfermedad de Parkinson, diabetes, varios tipos de cáncer , ataques epilépticos inminentes y bacterias resistentes a los antibióticos . Orientan a las personas sordas y ciegas, y ayudan a las personas con autismo y trastorno de estrés postraumático a manejar la ansiedad.

Vivir con perros

La mayoría de los perros son una mezcla de razas: en el año 2015, un estudio estimó que solo el 5% de los perros en los refugios son de raza pura. Así como los perros se presentan en todos los tamaños, formas y colores, estos animales también vienen en un amplio espectro de temperamentos. Un bulldog puede parecer feroz, pero puede ser tierno como un gatito, mientras que un lindo cocker spaniel puede morderte el dedo sin pensarlo dos veces.

Es por eso que el experto en manejo de animales Jack Hanna recomienda enseñarle a los niños a tener siempre cuidado con un perro que no conocen. Por ejemplo, dice que los niños deben pedir permiso al dueño del perro antes de intentar acariciar o jugar con el animal. Ofrecer una mano extendida también le permite al perro familiarizarse con una nueva persona antes de tocar su cabeza donde no puede ver lo que estás haciendo, lo que podría ponerlo nervioso o asustarlo. Finalmente, nunca permita que los niños acerquen la cara al hocico del perro.

“No me importa qué tipo de perro sea”, dijo Hanna a National Geographic. “El dueño puede decir: 'Bueno, este perro nunca ha mordido a nadie antes'. Pero ese no es el punto. El punto es que puede suceder”.

Por supuesto, cuando los perros son cuidados adecuadamente y tratados con respeto, pueden ser compañeros increíblemente cariñosos, juguetones e inteligentes. Además, al entender de dónde vienen los perros, los dueños de mascotas pueden aprender a apreciarlos aún más.

Después de todo, los aullidos y el movimiento de la cola que realiza tu perro cuando agarras una bolsa de golosinas son remanentes de cuando sus antepasados necesitaban comunicarse con otros miembros de su grupo social. Perseguir palos y pelotas puede estar relacionado con la búsqueda de presas, mientras que cavar en la alfombra o en la cama de un perro se hace eco de cómo un cánido salvaje prepararía su área para dormir. Y cada vez que Fido se detiene para olfatear una boca de incendios en tu paseo, está analizando las feromonas dejadas por la orina de otro perro.

Damos por sentado estos comportamientos porque los perros se han convertido en "el mejor amigo del hombre". Pero en el fondo de cada pit bull y pomerania, hay indicios del pasado.  

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