Gorila occidental de tierras bajas

Por JOEL SARTORE
Un gorila occidental macho y una hembra fotografiados en el zoológico Gladys Porter en Brownsville, Texas.

Un gorila occidental macho y una hembra fotografiados en el zoológico Gladys Porter en Brownsville, Texas.

Fotografía de Joël Sartore, National Geographic Photo Ark

Nombre común: Gorilas de las tierras bajas occidentales

Nombre científico: Gorilla gorilla gorilla

Tipo: Mamíferos

Dieta: Omnívoro

Nombre del gupo: Tropa

Promedio de vida en la naturaleza: 35 años

Tamaño: Altura de pie, 1,2 a 1,8 metros

Peso: 68 a 180 kilos

¿Qué es el gorila occidental de tierras bajas?

Los gorilas de tierras bajas occidentales son los más pequeños de las cuatro subespecies de gorilas, que también incluyen a los gorilas occidentales del río Cross, los gorilas de Grauer y los gorilas de montaña. Los gorilas de las tierras bajas occidentales tienen el pelo castaño oscuro más corto, brazos más largos y una cresta más prominente a lo largo de la frente.

Los bebés tienen un mechón de pelo blanco en la espalda y los gorilas mayores pueden tener vetas plateadas en el pelo. Al igual que sus primos, los gorilas de las tierras bajas occidentales están en peligro y enfrentan la pérdida de su hábitat.

Hábitat y dieta

Como la subespecie de gorila más extendida, el gorila occidental de tierras bajas se puede encontrar en más de 700.000 kilómetros cuadrados de África Central y Occidental, incluidos los territorios de las actuales Camerún, República Centroafricana, República Democrática del Congo, Guinea Ecuatorial, Gabón, Angola y la República del Congo Estos gorilas viven en espesas selvas tropicales, donde encuentran abundante comida para su dieta vegetariana. Se alimentan de raíces, brotes, frutas, apio silvestre, corteza y pulpa de árboles.

Comportamiento

Los gorilas pueden trepar a los árboles, pero generalmente se encuentran en el suelo en comunidades, conocidas como tropas, de hasta 30 individuos. Las tropas están dirigidas por un macho adulto mayor dominante, a menudo llamado espalda plateada debido a la franja de cabello plateado que adorna su pelaje oscuro. Las tropas también incluyen varios otros machos jóvenes, algunas hembras y sus crías.

El líder organiza las actividades de la tropa, como comer, anidar en las hojas y moverse por el área del grupo. Aunque los gorilas pueden pararse erguidos, prefieren andar en cuatro patas, empujándose hacia adelante con los nudillos y las plantas de los pies.

Cuando otro macho lo desafía, el líder de la tropa demostrará su fuerza parándose erguido, lanzando cosas, haciendo cargas agresivas y golpeando su enorme pecho mientras lanza poderosos aullidos o un rugido. A pesar de estas exhibiciones y del poder físico evidente de los animales, los gorilas generalmente son tranquilos y no agresivos a menos que se los moleste.

Comunicación

Aunque normalmente son animales silenciosos, los gorilas de las tierras bajas occidentales tienen una amplia gama de vocalizaciones: al menos 22 ululatos, ladridos y gritos diferentes, cada uno con su propio significado. En cautiverio, los gorilas han mostrado una inteligencia significativa e incluso han aprendido el lenguaje de señas humano simple.

Reproducción

Lo gorilas hembras dan a luz a un bebé después de un embarazo de casi nueve meses. A diferencia de sus poderosos padres, los recién nacidos son pequeños, pesan alrededor de 1,8 kilos y no pueden hacer más que aferrarse al pelaje de sus madres.

Estas crías viajan sobre los lomos de sus madres desde los cuatro meses hasta los dos o tres primeros años de vida. Los gorilas jóvenes, de tres a seis años, pasan gran parte del día jugando, trepando árboles, persiguiéndose unos a otros y columpiándose de las ramas.

Amenazas a la supervivencia

Si bien los gorilas de tierras bajas occidentales son una de las subespecies de gorilas más pobladas, se enfrentan a una serie de amenazas que han llevado a la Unión Internacional para la Conservación de la Naturaleza (UICN) a clasificarlos como en peligro crítico .

La pérdida de bosques es una doble amenaza: destruye el hábitat de los gorilas y despeja el camino para las personas que cazan gorilas para obtener carne de animales silvestres. Casi el 80% de los gorilas de las tierras bajas occidentales viven en áreas desprotegidas que son vulnerables a la caza furtiva.

La agricultura, el pastoreo y la expansión de los asentamientos humanos están reduciendo el espacio del gorila occidental de tierras bajas. El cambio climático amenaza aún más su hábitat a medida que el aumento de las temperaturas seca la región, haciéndola más vulnerable a los incendios y a la retirada de los bosques.

Las poblaciones de gorilas también han sido devastadas por enfermedades infecciosas. Los expertos creen que el virus del ébola pudo haber matado hasta un tercio de los gorilas de las tierras bajas occidentales a principios de la década del 2000.

Conservación

Aunque los gorilas de las tierras bajas occidentales están protegidos por leyes nacionales e internacionales, históricamente su cumplimiento ha sido débil. Los grupos conservacionistas tienen como objetivo cambiar eso trabajando con las autoridades locales y nacionales para fortalecer las penas por la caza furtiva y mejorar la planificación del uso de la tierra para proteger mejor el hábitat del gorila.

En el año 2018, los investigadores que estudiaron el área del gorila hicieron un anuncio alentador: su estudio encontró 361.900 gorilas de tierras bajas occidentales, un tercio más de lo que se había estimado anteriormente. Como Liz Williamson, coordinadora de grandes simios de la UICN, le dijo a The Guardian: “Nuestro estudio ha revelado que no es demasiado tarde para asegurar un futuro para los gorilas”.

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