Cachalote

Por FLIP NICKLIN
Las cabezas de las ballenas están llenas de una sustancia misteriosa llamada espermaceti. Los científicos aún ...

Las cabezas de las ballenas están llenas de una sustancia misteriosa llamada espermaceti. Los científicos aún tienen que comprender su función, pero creen que pueden ayudar al animal a regular su flotabilidad.

Fotografía de FLIP NICKLIN, Nat Geo Image Collection

Nombre común: Cachalote

Nombre científico: Physeter macrocefalia

Tipo: Mamíferos

Dieta: Carnívoro

Nombre del gupo: Manada

Tamaño: 14 a 17 metros

Peso: 35 a 45 toneladas

Los cachalotes se reconocen fácilmente por sus enormes cabezas y frentes prominentes y redondeadas.

Capacidades de espermaceti y buceo

Tienen el cerebro más grande de cualquier criatura conocida que haya vivido en la Tierra. Sus cabezas también contienen grandes cantidades de una sustancia llamada espermaceti. Los balleneros alguna vez creyeron que el fluido aceitoso era esperma, pero los científicos aún no entienden la función del espermaceti.

Una teoría común es que el fluido, que se endurece hasta convertirse en cera cuando se enfría, ayuda a la ballena a alterar su flotabilidad para que pueda sumergirse profundamente y volver a ascender. Se sabe que los cachalotes se sumergen a una profundidad de hasta 1.000 metros en busca de calamares para comer. Estos mamíferos gigantes deben contener la respiración hasta por 90 minutos en tales inmersiones.

Estas ballenas dentadas comen miles de kilos de pescado y calamar, aproximadamente una tonelada por día.

Manada de ballenas y comportamiento

Los cachalotes a menudo se ven en grupos (llamados manadas) de unos 15 a 20 animales. Las manadas incluyen hembras y sus crías, mientras que los machos pueden deambular solos o moverse de un grupo a otro. Las hembras y las crías permanecen en aguas tropicales o subtropicales durante todo el año y aparentemente practican el cuidado de los pequeños en comunidad.

Los machos migran a latitudes más altas, solos o en grupos, y regresan al ecuador para reproducirse. Impulsados por su cola de aproximadamente 4,9 metros de punta a punta, pueden navegar por los océanos a unos 37 kilómetros por hora.

Estos leviatanes populares son vocales y emiten una serie de "sonidos metálicos" que pueden usarse para la comunicación o para la ecolocalización. Los animales que usan la ecolocalización emiten sonidos que viajan bajo el agua hasta que encuentran objetos, luego rebotan hacia sus emisores, revelando la ubicación, el tamaño y la forma de su objetivo.

Objetivo ballenero

Los cachalotes fueron los pilares del apogeo de la caza de ballenas en los siglos XVIII y XIX. Un cachalote albino mítico fue inmortalizado en Moby Dick de Herman Melville, aunque la némesis de Ahab aparentemente se basó en un animal real llamado Mocha Dick. Estos animales fueron cazados para extraer aceite y ámbar gris, una sustancia que se forma alrededor de los picos de calamar en el estómago de una ballena. El ámbar gris era (y sigue siendo) una sustancia muy valiosa que alguna vez se usó en perfumes.

A pesar de la gran caída de la población debido a la caza de ballenas, los cachalotes siguen siendo bastante numerosos.

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