El origen del cacao y su fascinante historia

Cientos de familias del estado de Tabasco, México, se dedican al cultivo del cacao y enriquecen el conocimiento ancestral gracias al Plan Cacao de Nestlé.

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Fotografía de Markus Martínez Burman Plan Cacao
Por National Geographic Creative Works
Publicado 1 sept 2023, 11:03 GMT-3

Para conocer el origen del cacao y su historia hay que hacer un viaje en el tiempo. El recorrido de este increíble fruto envuelve a los habitantes de Tabasco, México, quienes honran la memoria y la ancestralidad de un alimento que, además de tener beneficios para la salud, ofrece oportunidades para las familias. Gracias al Plan Cacao de Nestlé enriquecen su conocimiento para impulsar mejoras.

Qué es el cacao y para qué sirve

El Cacao (Theobroma cacao) es un árbol tropical de hoja perenne cultivado por sus semillas comestibles. Es originario de las selvas bajas de las cuencas de los ríos Amazonas y Orinoco y en la actualidad se cultiva comercialmente en los trópicos del Nuevo Mundo, así como en África occidental y Asia tropical, señala la Enciclopedia Britannica.

Para los mayas y los aztecas el cacao representaba mucho más que un alimento. Estas culturas milenarias lo utilizaban para preparar bebidas, como moneda de intercambio, y como símbolo de abundancia. Pero no solo las antiguas civilizaciones hacían uso del cacao. A través de la agricultura familiar los pobladores de Tabasco unen las raíces del pasado con el presente.

El xocoatl era una bebida producida por los mayas que, conforme a algunos textos, estaba dedicada a los dioses. De hecho, el nombre científico del árbol, Theobroma cacao, significa "alimento de los dioses" en griego. La bebida también solía dedicarse a algunos guerreros antes de las batallas. 

Además, para los mayas y los aztecas el cacao tenía valor de moneda. Era tan valioso que podría compararse con el oro. Paralelamente, los actuales productores cuentan que el cacao se vende muy rápido y que tener una parcela de cacao es como tener un cajero automático. De hecho, cuando venden su producción, los cacaoticultores suelen decir: “Ya cayó el cacaíto” (el dinero que perciben por la venta del cacao).

En la actualidad, señala Britannica, sus semillas (llamadas habas de cacao), se transforman en polvo de cacao, manteca de cacao y chocolate. Asimismo, también se elabora el pozol.

Qué es y para qué sirve el pozol

Hoy por hoy, los agricultores de cacao de Tabasco toman una bebida ancestral llamada pozol. Tal como señala un artículo del gobierno mexicano, el producto se elabora combinando maíz y cacao, lo que da como resultado una bebida espesa de color café que ayuda a los pobladores a mitigar la sed.

Muchos de ellos la cargan fría en sus termos y la beben durante la cosecha dado que les aporta mucha energía para el trabajo.

El nombre de la bebida proviene del nahuatl pozolli y, tal como señala el gobierno mexicano, los maya-chontales de Tabasco le llamaban pochotl. Para  ellos era un alimento importante dado quepochotl en días de mucho calor y perduraba sin echarse a perder

Por qué el cacao ofrece un futuro prometedor

La invaluable tradición milenaria de trabajar el cacao y de aprovechar al máximo el recurso perdura gracias a la agricultura familiar. Debido a que el conocimiento sobre su producción se transmite de generación en generación, tiene valor de herencia familiar. 

El Plan Cacao de Nestlé reconoce su importancia y se propone darle impulso a la producción y fortalecerla. Específicamente, el proyecto ofrece asistencia técnica y capacitación en prácticas de agricultura a las familias de Tabasco. Además, procura catalizar mejoras significativas en sus condiciones de vida y elevar la calidad de sus cosechas.

A la sabiduría de los mayas y los aztecas y a la práctica agrícola familiar se le suma la presencia cada vez mayor de mujeres. Actualmente, 2240 productores participan en el esquema del Plan Cacao de Nestlé y el 25% son mujeres. 

Sin duda la producción de cacao tiene una historia extensa que se enriquece con el paso de los años y que ofrece un futuro alentador para las familias tabasqueñas.

National Geographic Creative Works visitó a estas familias junto con el grupo agropecuario de Plan Cacao de Nestlé, para conocer de cerca su trabajo y compartirlo con el mundo. Disfruta de este contenido a través de una miniserie de 4 episodios que estarán disponibles a partir del próximo 20 de octubre.

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