Qué son las nubes y qué tipos existen

Contribuyen al ciclo del agua y a todo el sistema climático. La Organización Meteorológica Mundial distingue 10 tipos.

Espesas nubes blancas y un cielo azul se elevan sobre un paisaje vacío.

Fotografía de Bryan Schutmaat
Por Redacción National Geographic
Publicado 25 may 2023, 12:46 GMT-3

Han sido la inspiración de poetas, pintores y músicos. Pero no solo decoran el cielo azul, las nubes tienen un papel decisivo en las predicciones y los avisos meteorológicos.

De acuerdo con la Organización Meteorológica Mundial (OMM), una nube es un hidrometeoro (partículas de agua líquida o sólida) consistente en diminutas partículas de agua líquida o hielo (o de ambos) suspendidas en la atmósfera y que, por lo general, no tocan el suelo. 

Una nube también puede contener partículas de agua líquida o hielo de mayores dimensiones, así como partículas líquidas no acuosas o partículas sólidas procedentes (tales como gases industriales, humo o polvo).

Las nubes altas suelen formarse por encima de los 5000 metros; las medias entre los 2000 y los 7000 metros; y las bajas a una altura máxima de 2000 metros.

Los colores del atardecer acercándose a las nubes de lluvia sobre el Parque Nacional de Lopé.

Los colores del atardecer acercándose a las nubes de lluvia sobre el Parque Nacional de Lopé.

Fotografía de Jasper Doest

El Atlas Internacional de Nubes de la OMM reconoce actualmente diez géneros de nubes que describen en qué parte del cielo se forman y su apariencia. Ellas son:

  1. Cirrus (Ci): se trata de nubes separadas en forma de filamentos blancos y delicados o de bandas estrechas blancas. Visualmente se caracterizan por su aspecto fibroso.
  2. Cirrocumulus (Cc): en este caso son nubes delgadas y blancas compuestas de elementos muy pequeños en forma de gránulos u ondulaciones unidas o separadas pero dispuestas con regularidad.
  3. Cirrostratus (Cs): consta de un velo nuboso transparente y blanquecino de aspecto fibroso (parecido a cabellos) o liso. Este tipo de nube cubre total o parcialmente el cielo y generalmente produce fenómenos de halo (círculo luminoso que rodea al sol).
  4. Altocumulus (Ac): es una capa de nubes de color blanco o gris (o ambos) que normalmente tienen sombras, formas redondeadas o en forma de rodillos y pueden estar unidos o no, explica la Organización.
  5. Altostratus (As): este tipo consiste en una banda delgada o capa de nubes grisácea o azulada de aspecto estriado (con ranuras o canales en formaciones nubosas dispuestos paralelamente a la corriente de aire) que cubre total o parcialmente el cielo. Tiene partes suficientemente delgadas que permiten percibir vagamente el sol. 
  6. Nimbostratus (Ns): es una capa de nubes grises, a menudo oscuras, con un aspecto velado debido a la precipitación de lluvia o nieve. Es lo suficientemente gruesa como para ocultar completamente el sol. “Por debajo de la capa suelen aparecer nubes bajas en jirones, que pueden o no estar unidas al Nimbostratus”.
  7. Stratocumulus (Sc): es una capa de nubes de color blanco o gris que generalmente presenta partes oscuras y tiene forma de losetas, masas redondeadas o rodillos.
  8. Stratus (St): es una capa de nubes generalmente gris con una base relativamente uniforme de la que pueden caer llovizna, nieve o cinarra (partículas blancas opacas muy pequeñas). Cuando el sol es visible a través de la nube, su contorno se distingue claramente. 
  9. Cumulus (Cu): son nubes separadas, generalmente densas y de contornos bien definidos, que se desarrollan verticalmente en forma de protuberancias, cúpulas o torres cuya parte superior se parece con frecuencia a un coliflor. Tal como señala la OMM, las partes de estas nubes iluminadas por el sol son, en su mayoría, de un blanco brillante, mientras que su base es relativamente oscura y casi horizontal.
  10. Cumulonimbus (Cb): esta es una nube densa con un desarrollo vertical considerable (en forma de montaña o de enormes torres). Parte de su región superior es lisa, fibrosa o estriada y casi siempre aplastada. Por debajo de su base, a menudo muy oscura, aparecen con frecuencia nubes bajas rasgadas, unidas o no a ella.
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