¿Quién fue realmente Cleopatra?

La legendaria faraona es conocida por utilizar su sabiduría política y su considerable encanto para ganar poder. Pero, en verdad, es poco lo que se sabe con certeza sobre su vida.

Por Erin Blakemore
Publicado 8 may 2023, 12:44 GMT-3
Cleopatra VII, una de las pocas mujeres que gobernaron el antiguo Egipto, estaba destinada a ser ...

Cleopatra VII, una de las pocas mujeres que gobernaron el antiguo Egipto, estaba destinada a ser la última de su dinastía. Pero aunque se piensa que era una gran belleza que sedujo a Julio César y Marco Antonio, los historiadores no están seguros de cómo era Cleopatra.

Fotografía de Christie's Images Bridgeman Images

¿Era hermosa? Discutible. ¿Era encantadora? Probablemente. ¿Era políticamente astuta y estaba empeñada en usar tanto su género como su enorme poder para satisfacer sus necesidades? Ciertamente.

Quizá ninguna figura histórica haya encendido tanto las pasiones (y los debates) como Cleopatra VII. Destinada a ser la última de su dinastía, la faraona egipcia utilizó la seducción y la astucia política para promover los intereses del antiguo Egipto frente a la expansión romana.

Pero aunque es una de las mujeres más conocidas de la historia, hay poco que los historiadores y arqueólogos puedan decir con certeza sobre Cleopatra. Esto es lo que se sabe sobre la reina legendaria, pero misteriosa.

(Lee más: Antiguo Egipto: ¿Quién fue el rey Tut?)

¿Quién fue Cleopatra?

Nacida del rey egipcio Ptolomeo XII Auletes y de una madre desconocida en el 69 a. C., Cleopatra era miembro de una antigua dinastía griega que se había apoderado de Egipto en el año 305 aC.

Aunque el Reino Ptolemaico había adoptado algunas tradiciones religiosas egipcias, gobernó desde la ciudad mayoritariamente griega de Alejandría. Como resultado, Cleopatra creció hablando griego koiné, aunque, según los informes, fue la única de su linaje que también aprendió egipcio. Su vida estaría inextricablemente ligada a los disturbios en Egipto y la política del Imperio Romano.

Izquierda: Arriba:

Este fragmento de un bajorrelieve muestra la imagen de Cleopatra, o al menos el aspecto que el artista creía que tenía.

Fotografía de G. Dagli Orti © NPL - DeA Picture Library, Bridgeman Images
Derecha: Abajo:

Moneda de bronce con el perfil de Cleopatra con diadema. Las monedas encontradas con su imagen cuentan historias contradictorias sobre cómo podría haber sido la líder egipcia.

Fotografía de Photographs By KENNETH GARRETT Nat Geo Image Collection

¿Cómo llegó a gobernar Egipto?

Cuando su padre murió en el 51 a. C., Cleopatra, que entonces tenía 18 años, se vio envuelta en una controversia sobre cuál de los hijos de Ptolomeo XII debería gobernar Egipto. Al principio, gobernó junto con el joven Ptolomeo XIII, incluso casándose con él en una especie de guiño a la tradición egipcia. Pero el joven rey quería el trono para sí mismo, y pronto estalló la guerra civil cuando formaron facciones para ayudarlos a obtener todo el poder. En respuesta, Cleopatra huyó brevemente a la Siria controlada por los romanos.

El padre de Cleopatra simpatizaba y dependía de Roma durante su gobierno. Los hermanos en guerra no eran diferentes, y rápidamente se alinearon con diferentes bandos en la guerra civil que se estaba gestando en Roma. Desde su exilio en Siria, Cleopatra recurrió a Julio César, entonces un general y político que intentaba convertirse en el único dictador de Roma, en busca de ayuda para recuperar su trono.

Cleopatra y Julio César

A pesar de la dramática diferencia de edad (César era unos 30 años mayor que Cleopatra) y del hecho de que estaba casado, comenzaron una relación romántica y él prometió apoyarla.

En el 47 a. C., mientras huía de las tropas de César, Ptolomeo XIII se ahogó en el río Nilo cerca de Alejandría. Con Egipto en manos de César, Cleopatra recuperó el trono, se casó rápidamente con su hermano de 12 años, Ptolomeo XIV, y lo declaró su co-gobernante

Cleopatra dio a luz a un niño que sus contemporáneos supusieron que era el hijo de César, a quien llamó Cesarión

La relación de Cleopatra y César duró hasta su asesinato en los idus de marzo del 44 a. C., a manos de sus enemigos en el Senado.

Cleopatra había estado en una visita prolongada a Roma en el momento del asesinato de César y permaneció allí brevemente con la esperanza de convencer a los romanos de que reconocieran a Cesarión como el legítimo heredero del poder romano. Sin embargo, pronto regresó a Alejandría, donde se cree que hizo asesinar a su hermano con veneno antes de ocupar su trono una vez más junto a Cesarión.

Antonio y Cleopatra

Cleopatra observa la flota naval de Marco Antonio durante la batalla de Actium en el año 31 a.C., una lucha entre Antonio y su co-gobernante de Roma, Octavio. La guerra civil romana conduciría a la caída tanto de Cleopatra como de su amante.

Fotografía de The Holbarn Archive Bridgeman Images

César estaba muerto, pero la relación de Cleopatra con Roma estaba lejos de terminar. El general romano Marco Antonio, que había ascendido al poder como uno de los tres líderes conjuntos o triunviros de Roma, exigió una reunión con Cleopatra en un esfuerzo por continuar la alianza egipcio-romana. Ansiosa por mantener la estrecha relación de Egipto con Roma, Cleopatra viajó a Tarso en la actual Turquía para encontrarse con él en el 41 a.

Se cree que Cleopatra llegó a Tarso con gran estilo en una suntuosa barcaza. “Cleopatra invirtió sus excursiones en el océano con trajes cuidadosamente elegidos, asociaciones divinas, telas y joyas caras, música y esencias exóticas”, escribe la historiadora del arte Diana EE Kleiner. La faraona pretendía impresionar, y funcionó. Casi de inmediato, inició una tórrida relación amorosa con el casado Antonio, quien se mudó a Alejandría para estar con ella.

La caída de Cleopatra

Pero el enamoramiento de Antonio con Cleopatra, y los supuestos excesos de su vida en la sede del poder egipcio, llevaron a la caída de ambos. El gobernante romano se sumergió en una guerra abierta con sus co-triunviros y su propio pueblo, a quienes les molestaba lo que veían como la influencia de Egipto en los asuntos romanos.

Después de una batalla en el año 30 a. C., la reina egipcia se dio cuenta de que las tropas de Antonio se dirigían a la derrota total. Así que se atrincheró en su mausoleo real y le dijo a Antonio que planeaba suicidarse. En respuesta, Antonio se apuñaló y finalmente murió en sus brazos.

Cleopatra intentó negociar con Octavio, el antiguo co-gobernante de su amante, pero cuando se dio cuenta de que él tenía la intención de llevarla cautiva y exhibirla por las calles como premio, volvió a atrincherarse en su tumba con algunos sirvientes y se suicidó, probablemente con veneno. El gobierno de su dinastía había terminado y Roma se apoderó de Egipto.

Lo que no sabemos de Cleopatra

La muerte de Cleopatra se ha dramatizado muchas veces a lo largo de la historia, sobre todo en Antonio y Cleopatra de Shakespeare, pero los historiadores han encontrado poca evidencia de cómo terminó su vida.

Fotografía de Tarker Bridgeman Images

Cuenta la leyenda que Cleopatra se quitó la vida con la ayuda de una víbora venenosa llamada áspid, pero no hay pruebas. Los arqueólogos tampoco han encontrado nunca el mausoleo donde ella, y probablemente Antonio, murieron. Como escribió Chip Brown para la edición de julio de 2011 de National Geographic: "La mayor parte de la gloria que fue la antigua Alejandría ahora se encuentra a unos 6 metros bajo el agua".

Tampoco hay forma de medir la precisión de las representaciones históricas de la reina, que son profundamente contradictorias y muestran los sesgos de su tiempo. Algunas monedas existentes muestran a Cleopatra como una mujer de aspecto sencillo, mientras que otras representan una imagen especular de Antonio, lo que refleja las opiniones de sus creadores sobre la relación de la gobernante con su amante romano. 

Los debates también continúan sobre la raza de Cleopatra, aunque los historiadores señalan que no solo no lo sabemos con seguridad, sino que nuestro concepto actual de raza no existía en la época de Cleopatra.

Las fuentes escritas sobre Cleopatra también son escasas. La biblioteca de Alejandría fue destruida varias veces, llevándose consigo relatos contemporáneos de la faraona.

 Según el antiguo cronista Plutarco, cuya biografía de Antonio es uno de los relatos más detallados del reinado de Cleopatra, se la describe como "la belleza más brillante y... en la cúspide del poder intelectual". Pero escribió sobre la reina egipcia cientos de años después de su muerte, y aportó un punto de vista decididamente romano a su trabajo sobre la reina.

A pesar de nuestra falta de comprensión de la vida de Cleopatra, ella sigue siendo relevante hoy. Se ha ganado una reputación casi legendaria como política astuta con una capacidad casi sobrehumana para seducir.

Aunque lo primero era casi seguro, es posible que nunca sepamos por qué algunos de los hombres más poderosos del mundo sucumbieron a los encantos de Cleopatra. Lo cierto es que, más de 2000 años después de su muerte, la mujer que con tanta astucia gobernó a los hombres (y a su pueblo) aún logra encantar y desconcertar al público moderno.

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