Gemínidas 2018: prepárate para la lluvia de meteoros

Los cielos sin luna a altas horas de la noche ayudarán a mejorar una exhibición ya estelar de estrellas fugaces a mediados de diciembre.jueves, 13 de diciembre de 2018

Prepárate para pedir muchos deseos para la temporada de vacaciones, ya que la lluvia anual de meteoros Gemínidas alcanza su punto máximo en las noches del 13 y 14 de diciembre en condiciones casi ideales, lo que genera una oleada de estrellas fugaces.

Las Gemínidas se encuentran entre los espectáculos del cielo más fuertes y más confiables, incluso por momentos superan a la famosa lluvia de meteoros Perseidas de agosto. 

El punto máximo oficial de las Gemínidas se produce alrededor de las 7:30 AM ET hora este de los Estados Unidos (4:30 AM PT) el 14 de diciembre, por lo que los observadores de la Cuenca del Pacífico y Norteamérica podrán observar la mayor cantidad de meteoros en sus horas de la noche en esas fechas. Los meteoros deben caer a velocidades de 20 a 100 por hora en ambas fechas, suponiendo que las nubes y el clima permitan vislumbrar los fuegos artificiales celestiales.

¿De dónde vienen las Gemínidas?

Con todo el clima frío e invernal en el hemisferio norte en esta época del año, no es sorprendente que la mayoría de los observadores del cielo hayan rechazado históricamente a las Gemínidas. Pero eso está empezando a cambiar gracias a su creciente intensidad en las últimas décadas.

En 1862, las personas que observaban las Gemínidas informaron haber visto menos de 20 estrellas fugaces por hora. Desde entonces, los índices se han disparado a más de cien por noche en algunos años, particularmente cuando los cielos están sin luna durante el punto máximo.

¿Cuál es la razón del aumento? Los astrónomos creen que la Tierra se está hundiendo cada año en la antigua corriente de detritos que da lugar a la lluvia de meteoros.

La mayoría de las lluvias anuales ocurren cuando nuestro planeta se estrella contra los detritos de los cometas. A medida que estos objetos se acercan al sol, sus hielos se evaporan y liberan material rocoso que queda atrapado en sus trayectorias orbitales. Cuando la Tierra cruza estas corrientes de detritos, desde granos de arena hasta trozos de cometa del tamaño de una roca se queman en nuestra atmósfera, creando el deslumbrante espectáculo de luz. 

Pero las Gemínidas son algo misteriosas, ya que ningún cometa puede estar vinculado a su corriente de detritos. En cambio, los astrónomos piensan que las Gemínidas provienen de un extraño híbrido asteroide-cometa llamado 3200 Faetón. Descubierta en 1983 en datos de un satélite de la NASA, la roca espacial de 4,8 kilómetros de ancho tiene una órbita que coincide perfectamente con la llegada anual de las Gemínidas, lo que la convierte en la candidata principal para la fuente de la lluvia de meteoros.

¿Cuándo es el mejor momento para ver las Gemínidas?

La lluvia es radiante, el punto en el cielo en el que parecen originarse los meteoros, es su constelación homónima Géminis, que se elevará sobre el horizonte oriental después de las 9 PM hora local.

Este año, los observadores deben salir afuera una vez que la luna se haya puesto, ya que es cuando la mayoría de los meteoros más leves deberían comenzar a ser visibles. La actividad de la lluvia de meteoros tendrá un aumento definitivo en las horas previas al amanecer, porque la Tierra gira hacia el sol y, por lo tanto, se está tragando más de la corriente de detritos en ese momento.

Las Gemínidas son divertidas de ver porque duran un poco más que otros meteoritos que cruzan nuestros cielos. Llegan a la atmósfera a unos 32 kilómetros por segundo, creando hermosos y largos trenes a través del cielo, muchos de los cuales duran un segundo o dos relativamente lujosos.

¿Dónde puedo ver las Gemínidas?

Debido a la órbita del objeto principal de la lluvia, las Gemínidas son principalmente un espectáculo aéreo del hemisferio norte, y las mejores vistas serán desde América del Norte.

Las personas en Europa y África podrán ver el espectáculo justo antes y después del punto máximo. El espectáculo del cielo comenzará la noche del jueves y continuará hasta la madrugada del viernes y luego continuará el viernes después del anochecer local. Los observadores del cielo en el hemisferio sur podrán observar la lluvia, pero no será tan brillante.

Para obtener las mejores vistas, los observadores de meteoros deben dirigirse al campo oscuro lejos de las luces brillantes de la ciudad. Pero los habitantes de las afueras deberían ver al menos algunos de los meteoros más grandes y brillantes que cruzan el cielo a una velocidad de alrededor de una estrella fugaz cada tres minutos aproximadamente.

No importa dónde te encuentres, no es necesario ningún equipo especial para disfrutar del espectáculo. Este tipo de evento del cielo se ve mejor sin un telescopio o binoculares, ya que los meteoros corren a través de grandes extensiones del cielo demasiado rápido para enfocarlos. Solo asegúrate de mantenerte abrigado, deja que tus ojos tengan la oportunidad de adaptarse a la oscuridad y mirá hacia arriba.

¡Feliz caza de meteoros!

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