Por qué se nace pelirrojo: lo que ocurre en la genética

Estudios de la Universidad de Edimburgo estudiaron un total de 350 000 personas pelirrojas para encontrar más pistas acerca de por qué se nace con esta condición. ¿Es acaso un factor hereditario?

Por Redacción National Geographic
Publicado 7 sept 2023, 15:01 GMT-3
Niños pelirrojos transportados en un autobús escolar en la comunidad de Lazbuddie, Texas.

Niños pelirrojos transportados en un autobús escolar en la comunidad de Lazbuddie, Texas.

Fotografía de Randy Olson

La genética constituye uno de los pilares más importantes del estudio de la biología en todos los seres vivos del planeta. Según la Enciclopedia Britannica, una base de datos que ofrece acceso a información de calidad, la genética como disciplina surgió del estudio de la identificación de los genes, una unidad fundamental en el desarrollo de la herencia. Es en esta disciplina donde se pueden encontrar explicaciones sobre el color del cabello.

Tal como explica la enciclopedia, los genes que cada ser vivo porta en su sistema biológico comprenden una estructura celular particular que se transmite por generaciones. Científicamente, esta estructura es conocida como ácido desoxirribonucleico o ADN, una sustancia química de la que están hechos los genes y que afecta las reacciones químicas que constituyen los procesos vivos dentro de las células.

(Contenido relacionado: Por qué tenemos el pelo rizado o lacio: lo que dice la ciencia)

Cuáles son los genes que se relacionan al cabello pelirrojo

En relación al ADN y los genes que porta cada ser biológico, científicos de la Universidad de Edimburgo publicaron en octubre del año 2018 un estudio cuantitativo con más de 350 000 casos de estudio donde descubrieron nuevos genes relacionados con el cabello rojo, ayudando así a aportar más datos para resolver el interrogante de cómo los pelirrojos heredan su condición. 

Retrato de una joven irlandesa cerca de Duagh, Irlanda.

Fotografía de Dave Yoder

El artículo fue publicado en la revista científica Nature y señala que las variantes del gen MC1R son la principal causa genética del color del cabello rojo. El receptor de melanocortina-1 (MC1R) es un regulador de la pigmentación de la piel humana donde, según Britannica, una de sus variantes está asociada al cabello rojo, las pecas y la piel clara. 

¿Qué posibilidad hay de ser pelirrojo?

Aunque se pensaba que el gen MC1R era el único receptor que, heredado dos veces por la madre y el padre, conduce al cabello rojo, los científicos de la universidad del Reino Unido llegaron a la conclusión de que existen otros genes involucrados con esa condición

El estudio se centró en personas de ascendencia europea porque, según explica la universidad, tienen una mayor variación en el color del cabello

Los expertos compararon a los pelirrojos con personas de cabello castaño y negro e identificaron diferencias genéticas previamente desconocidas pero que están asociadas con el pelo rojo. 

Entre las principales conclusiones, los investigadores señalaron que el gen MC1R sólo explica el 73% de la heredabilidad para el pelo rojo. La heredabilidad, según la Biblioteca de Medicina de los Estados Unidos (NLM, por sus siglas en inglés) evalúa en qué medida las variaciones en los genes de las personas son responsables de las diferencias físicas, así como también las afecciones. 

De hecho, la mayoría de las personas con dos variantes de MC1R tienen cabello rubio o castaño claro. Incluso, alguno de los genes controlados por el MC1R puede expresarse como no.

Sumado a eso, el estudio identificó otros genes que contribuyen al cabello rojo, cuyo efecto combinado representa aproximadamente el 90% de la heredabilidad del SNP (una variante genómica dentro del ADN).

En síntesis, mientras que por mucho tiempo se pensó que la variante del gen MC1R era el principal causante del cabello pelirrojo, los científicos de la Universidad de Edimburgo descubrieron nuevas pistas que ayudan a resolver por qué las personas nacen pelirrojas

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