Por qué se erizan los pelos del cuerpo cuando hace frío

Esta reacción también se produce en los animales. Además del frío, existen otros motivos que la generan.

Por Redacción National Geographic
Publicado 14 jul 2023, 17:15 GMT-3
Tramperos se calientan junto a una hoguera cerca de Fort Good Hope.

Tramperos se calientan junto a una hoguera cerca de Fort Good Hope.

Fotografía de Patrick Kane

Cuando una persona siente frío su piel sufre un cambio y pasa de estar lisa a rugosa y, a su vez, los vellos se erizan, una sensación que se conoce popularmente como “piel de gallina”. El término médico es cutis anserina, aunque también se conoce como piloerección o reflejo pilomotor, señala un artículo de la Escuela de Medicina de Harvard (HMS, por sus siglas en inglés), de Estados Unidos. 

Por qué se produce la piel de gallina

La piel de gallina ocurre cuando pequeños músculos en los folículos pilosos de nuestra piel tiran del cabello hacia arriba, explican los Institutos Nacionales de la Salud (NIH, por sus siglas en inglés), la agencia de investigación médica de los Estados Unidos.

Según la HMS, la piel de gallina es una reacción involuntaria. Específicamente, son los nervios del sistema nervioso simpático (los que controlan la respuesta de lucha o huida) los que controlan estos músculos de la piel.

Para qué sirve la piel de gallina

La piel de gallina contribuye a conservar el calor en casos de exposición al frío. Esto se produce gracias a que la contracción de los músculos de la piel (llamados arrectores pilorum) generan calor. A su vez, los folículos pilosos levantados hacen que se cierren los poros de la piel. Además, los pelos levantados atrapan una capa de aire cerca de la piel, reteniendo el calor corporal.

No obstante, aclara el HMS, estos factores pueden ser más importantes para los animales con pelaje grueso que para los humanos. De hecho, no está claro hasta qué punto es importante la piel de gallina en los humanos. 

Pero esto no es todo. Una investigación reciente publicada en 2020 en la revista Cell concluyó que existe una relación entre la piel de gallina y la regeneración del cabello y los folículos pilosos. Al parecer, explica la HMS, los nervios conectados a los diminutos músculos de la piel también conectan con las células madre de los folículos pilosos, que son las responsables del crecimiento del pelo.

En respuesta al frío, el nervio ordena a los pequeños músculos de la piel que se contraigan (provocando la piel de gallina) y, a la vez, el mismo nervio activa las células madre del folículo para el crecimiento de nuevo cabello.

Conforme a los NIH, este descubrimiento puede tener implicaciones para revertir la caída del cabello y comprender la cicatrización de heridas en la piel. 

Otros motivos por los que se genera la piel de gallina

No solo el frío desencadena la piel de gallina. La Escuela de Medicina de Harvard explica que esta sensación también se produce frente al miedo; o al escuchar música o ver obras de arte que generan emoción.

Además, “la piel de gallina puede ser un signo de un trastorno convulsivo denominado epilepsia del lóbulo temporal, un trastorno del sistema nervioso simpático u otros trastornos cerebrales”, aunque esto es poco frecuente, aclara la HMS.

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