Cómo funciona el termómetro de mercurio: la explicación científica

Si bien se ha utilizado durante mucho tiempo en los centros de salud, el uso de este instrumento que mide la temperatura corporal está desaconsejado por los especialistas.

Por Redacción National Geographic
Publicado 22 dic 2022 12:00 GMT-3
Una persona señala con el dedo la temperatura en un termómetro en Washington, D.C.

Una persona señala con el dedo la temperatura en un termómetro en Washington, D.C (Estados Unidos).

Fotografía de Joseph H. Bailey

El primer termómetro de la historia fue creado en 1654 por el quinto gran duque de Toscana (Italia), Ferdinando II de Medici. Se trataba de un diseño de tubo sellado y llenado parcialmente con alcohol y un bulbo reservorio, explica la guía técnica Reemplazo de los termómetros y de los tensiómetros de mercurio en la atención de salud publicado por la Organización Mundial de la Salud (OMS) en 2011.

Posteriormente, en 1724, el físico e inventor polaco, Daniel Farenheit, fabricó un termómetro usando mercurio y estableció la escala que lleva su apellido. Y, a fines del siglo XVIII, el médico escocés James Currie popularizó el uso de estos termómetros de vidrio para la medición de las temperaturas del paciente. 

¿Cómo funcionan actualmente los termómetros de mercurio?

De acuerdo con la guía técnica de la OMS, los termómetros de vidrio con mercurio constan de un reservorio de mercurio o bulbo unido a un tubo de vidrio que tiene una escala para medir el cambio de temperatura. A medida que cambia, el mercurio se mueve hacia arriba o hacia abajo en el tubo y se registra la modificación de los valores.

"Los termómetros usados en la atención de salud están diseñados para registrar la temperatura máxima obtenida durante el período de registro, utilizando un estrechamiento en el cuello del termómetro, el cual evita que el mercurio se devuelva al reservorio", sostiene la guía.

Una vez que se registra la temperatura, se debe agitar el termómetro para que el mercurio regrese al reservorio y quede disponible para hacer una nueva lectura.

(Ver también: Libros que todo amante de la ciencia debe leer)

Por qué la OMS desaconseja el uso de los termómetros de mercurio

El mercurio y sus diversos compuestos tienen una serie de efectos graves en la salud, como daños cerebrales y neurológicos, sobre todo entre los jóvenes. Estos componentes también pueden provocar daños en los riñones y en el aparato digestivo. Es por este motivo que, a pesar de su popularidad durante siglos, la OMS desaconseja el uso de este elemento.

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