El té de hidroxicloroquina no combate el coronavirus y trae graves riesgos para la salud

Aunque no hay pruebas de la eficacia de la hidroxicloroquina contra la COVID-19, se está explotando un árbol amazónico por su supuesto efecto curativo.

Wednesday, June 10, 2020,
Por Jill Langlois
Cinchona succirubra, una variedad del árbol de quina también conocido como Cinchona pubescens, en una plantación ...

Cinchona succirubra, una variedad del árbol de quina también conocido como Cinchona pubescens, en una plantación gubernamental en Sikkim, India, 1866. Los árboles de Cinchona son nativos de América del Sur, pero fueron transferidos a plantaciones en India, después de que los colonos europeos supieran que sus extractos de plantas podían combatir la malaria.

Fotografía de Royal Geographical Society via Getty Images

SÃO PAULO, BRASIL En el video de Facebook publicado el 30 de marzo, un hombre voltea una pequeña bolsa de plástico que sostiene, llena de virutas de corteza de árbol. Él le muestra a sus seguidores que está etiquetado como "té de quina" y explica cómo preparar la bebida que dice que "inmunizará su cuerpo y luchará contra el COVID-19".

La demanda del té será alta, dice, e insta a todos los que estén mirando a comprar la suya ahora. Él no es el único que piensa de esta manera y eso puede ser un gran problema.

Mientras los científicos de todo el mundo buscan una forma de prevenir y tratar la COVID-19, algunos brasileños han recurrido a la naturaleza en busca de un remedio. Se han topado con una familia de plantas conocidas localmente como quina, utilizadas a menudo en la Amazonía y en otras comunidades rurales para combatir la malaria y otras afecciones inflamatorias. Se cree que el árbol inspiró lo que luego se convertiría en hidroxicloroquina, un medicamento promocionado tanto por el presidente brasileño Jair Bolsonaro como por el presidente estadounidense Donald Trump como tratamiento para la COVID-19, a pesar de la falta de pruebas científicas sólidas.

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Durante décadas, la hidroxicloroquina se ha utilizado contra enfermedades como la malaria y el lupus, a pesar de los efectos secundarios, incluida la toxicidad cardíaca. La promoción del medicamento por parte de los dos políticos ha lanzado un debate sobre si el medicamento es seguro para aquellos que intentan evitar los malos resultados con el coronavirus. El 3 de junio, un estudio de 800 personas en el New England Journal of Medicine no informó evidencia de que la hidroxicloroquina sea útil para prevenir el COVID-19, el último de una larga línea de investigación que cita deficiencias con el medicamento.

Además, los árboles de quina no son exactamente lo que piensan estos brasileños y el té promocionado en videos y mensajes en las redes sociales podría hacer más daño que bien.

Nace la quina

Era el año 1638. Después de visitar la selva amazónica en Perú, la condesa española de Cinchón enfermó de fiebre alta. Fue tratada por un grupo indígena local con una sustancia amarga que llamaron quina quina. Para su deleite, la fiebre disminuyó y ella se curó, de lo que ahora sabemos que es malaria.

El remedio provino de un árbol andino tradicionalmente llamado quina, o china, que más tarde recibiría el nombre de género Cinchona en honor de la condesa. Los europeos regresaron a casa con la planta y la vendieron como un medicamento conocido como "polvo de jesuitas". Más de cuatro décadas después, también salvaría al rey Carlos II de Inglaterra de la malaria.

La cinchona (Cinchona pubescens; también conocida como Cinchona cordifolia) produce quinina, el compuesto antipalúdico detrás de la cloroquina y de la hidroxicloroquina. Aquí hay una litografía coloreada a mano por Hanhart después de una ilustración botánica de David Blair de Robert Bentley y Henry Trimen's Medicinal Plants, Londres, 1880.

Fotografía de Illustration from Florilegius, Alamy Stock Photo

Pasarían siglos antes de que los científicos descubrieran que esta variedad particular de Cinchona era una fuente de quinina, que luego inspiraría a las drogas sintéticas, incluida la cloroquina y la hidroxicloroquina.

A medida que los europeos continuaron extrayendo la Cinchona como la molécula que lucha contra la malaria, el árbol peruano fue llevado al borde de la extinción. El siglo siguiente, se hizo un llamado para encontrar sustitutos para la corteza en la Amazonía brasileña. Se encontraron varias plantas y también se les dio el nombre de quina. Sin embargo, no eran fuentes de quinina.

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Intercambio peligroso de árboles

Ninguna especie en el género de la Cinchona que produce quinina crece naturalmente en Brasil, dice Maria das Graças Lins Brandão, farmacéutico y químico orgánico especializado en plantas medicinales del Museo de Historia Natural y Jardín Botánico de la Universidad Federal de Minas Gerais.

En cambio, estos árboles alternativos contienen otros alcaloides, químicos naturales que son amargos como la quinina, lo que probablemente convenció a los europeos de que estas plantas tendrían las mismas propiedades medicinales.

Hasta el día de hoy, sin embargo, muchas de las docenas de quinas brasileñas, a menudo denominadas quinas falsas, no se han estudiado ampliamente.

"Están llenos de sustancias químicas de las que todavía no sabemos nada", dice Brandão. "Muchos de ellos son tóxicos y no deben ingerirse en absoluto".

Brandão y su equipo han creado una base de datos de plantas brasileñas y están estudiando el ADN de las cortezas que se venden en los mercados al aire libre como quinas. De las 36 muestras que han tomado hasta ahora, cuatro son quinas falsas. Las otras 32 plantas no tienen ninguna relación con el género Cinchona y se desconocen sus efectos medicinales.

Incluso si las quinas brasileñas contuvieran quinina que pudiera extraerse, eso no haría que sus derivados fueran iguales a la hidroxicloroquina. Si bien la quinina es un compuesto natural, el ingrediente activo de la hidroxicloroquina es sintético y tiene una composición química completamente diferente.

"Las plantas no producen nada específicamente para nosotros", dice Vanderlan Bolzani, químico orgánico de la Universidad Estatal de São Paulo que se especializa en la química de productos naturales y plantas medicinales. “Solo producen lo que necesitan para defenderse. Y muchas veces, lo que producen es tóxico”.

Además, aunque muchas personas consideran que el té es una opción más segura que tomar un medicamento producido por la industria farmacéutica, eso no siempre es cierto. Al agregar una sustancia natural, como la corteza de quina, al agua hirviendo, no solo se extrae la sustancia deseada, sino también todos los demás productos químicos producidos por la planta, lo que podría conducir a resultados peligrosos. Una pieza de corteza de quina puede no ser químicamente igual que otra pieza, dependiendo de dónde crecen los dos árboles.

Árbol de quinina (Cinchona pubescens; también conocido como Cinchona succirubra). Grabado en acero coloreado a mano porDebray después de una ilustración botánica de Edouard Maubert de Pierre Oscar Reveil, A. Dupuis, p. La Regne Vegetal de Gerard y Francois Herincq: Flore Medicale, L. Guerin, París, 1864-1871.

 

Fotografía de Illustration from Florilegius, Alamy Stock Photo

“Dependiendo de la temporada, una planta se modifica a sí misma. Deja de producir algunas sustancias y comienza a producir otras”, dice Bolzani. "¿Quién puede garantizar que, para sobrevivir, adaptarse, regularse, esa planta ha producido la misma composición química?"

La quinina misma siempre se ha sabido que es tóxica. Las píldoras de quinina todavía se usan como un tratamiento alternativo para la malaria cuando la enfermedad muestra resistencia a los medicamentos más nuevos, como la hidroxicloroquina. Pero sus efectos secundarios comunes (visión borrosa, pérdida auditiva, náuseas, vómitos y confusión) pueden ser graves. En el año 2006, la Administración de Drogas y Alimentos de EE. UU. dejó de permitir la venta de quinina de venta libre para tratar los calambres nocturnos en las piernas, después de informes de efectos secundarios graves y muerte.

Matando árboles

Como muchas personas recurren al té de quinina falso como un tratamiento alternativo para la COVID-19, también existe la preocupación de que las plantas mismas puedan sufrir.

"Cuando le quitas la corteza a un árbol, muere", dice Brandão. "Entonces, al usar estas plantas de esta manera, no solo está dañando la salud de la persona que bebe este té, sino que también está dañando el medio ambiente al mismo tiempo".

Los expertos coinciden en que las plantas como las quinas brasileñas podrían tener otras propiedades terapéuticas, pero se desconoce si podrían tratar una enfermedad, incluida la COVID-19.

"La mayoría de los descubrimientos científicos de valor que tenemos, desde la aspirina, provienen de inspiraciones de la naturaleza", dice Lauro Euclides Soares Barata, químico orgánico especializado en productos naturales de la Universidad Federal del Oeste de Pará. “Pero necesitamos más estudios. Un pequeño estudio lleva al menos cuatro años. Solo hemos estado lidiando con este virus durante cuatro meses. Lo que necesitamos es tiempo".

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