¿Por qué este iceberg tiene una forma rectangular casi perfecta?

Aunque no encaja en la imagen típica que tenemos de los icebergs, los expertos afirman que esta forma habitual tiene una explicación sencilla.miércoles, 24 de octubre de 2018

Por Sarah Gibbens
Desde un vuelo del IceBridge puede observarse a la derecha un iceberg tabular que flota entre la banquisa de la barrera de hielo Larsen C. Los ángulos pronunciados y la superficie plana del iceberg indican que se ha desprendido recientemente de la barrera de hielo.

En un mundo asediado por el caos y la perturbación del cambio climático, ha aparecido una imagen de orden bastante satisfactoria.

Se trata de un iceberg, compartido en Twitter por la NASA el pasado miércoles, que parece tener la forma de un rectángulo perfecto con paredes lisas e iguales y ángulos de 90 grados. El iceberg parece un trozo de tarta gigantesco que flota cerca de la costa este de la península Antártica.

La aeronave IceBridge de la NASA avistó el iceberg durante un reconocimiento aéreo rutinario. La Operación IceBridge es una iniciativa de investigación creada para comprender cómo los polos afectan al clima de la Tierra y emplea una flota de aviones de investigación para recopilar información de forma regular.

"Los ángulos pronunciados y la superficie plana del iceberg indican que se ha desprendido recientemente de la barrera de hielo", tuiteó la NASA, refiriéndose a la barrera de hielo Larsen C.

El investigador principal Ted Scambos, de la Universidad de Colorado en Boulder, afirma que el iceberg mediría aproximadamente 40 metros de alto entre 1,6 y 3,2 kilómetros de largo.

"Si sumas las toneladas de hielo [que contiene], llenarías todas las piscinas de California varias veces", afirma, y señala que se trata de un fragmento pequeño si se compara con el hielo que flota alrededor de la Antártida.

Un fragmento de hielo

La geofísica Kristin Poinar, de la Universidad de Buffalo, explica que las barreras de hielo están llenas de fracturas y fisuras. Los icebergs tabulares son más habituales de lo que la gente cree.

"[Los icebergs] tienen un aspecto hermoso, prístino y blanco desde la distancia, pero si te acercas, en realidad están destrozados y llenos de grietas", explica.

"Larsen C es una barrera de hielo enorme. El hielo tiene tiempo para extenderse y volverse perfectamente plano", añade Poinar, de forma que cuando un iceberg se desprende de una gran barrera de hielo a lo largo de una fisura existente, tiene el aspecto de un enorme rectángulo plano. Normalmente, solo el 10 por ciento de un iceberg es visible sobre la superficie del agua. Cuando se desprende, el iceberg podría ser plano y suave por debajo, pero las corrientes oceánicas lo habrían modificado enseguida.

Eric Rignot, investigador del JPL de la NASA y profesor en la Universidad de California en Irvine, está de acuerdo en que el enorme tamaño de Larsen C creó la forma rectangular.

"Los icebergs que se desprenden de Larsen C son tan grandes que parecen perfectamente regulares o con rasgos lineales creados por grietas que atraviesan la barrera de hielo a lo largo de cientos de kilómetros seguidos", explica. "En Groenlandia, no encontrarías estos icebergs rectangulares con tanta frecuencia porque es más cálida, los icebergs se dividen en fragmentos más pequeños y los glaciares también son más pequeños".

La Antártida se derrite

Una barrera de hielo es un gran pedazo de hielo flotante unido a una masa continental próxima y Larsen C es la última que queda. Larsen A se desintegró en 1995 y Larsen B, en 2002.

En 2017, un iceberg de aproximadamente 5.800 kilómetros cuadrados se desprendió de Larsen C. El fragmento de billones de toneladas fue uno de los más grandes registrados hasta entonces. A medida que más desprendimientos en Larsen C minan su estabilidad, los científicos temen que esto provoque otra desintegración, como las de Larsen A y B.

La barrera de hielo Larsen C es una de las muchas supervisadas por los científicos. El cambio climático sigue aumentando las temperaturas en los polos, por eso el deshielo de la Antártida preocupa cada vez más.

Poinar apunta que un iceberg no tiene por qué indicar la estabilidad de una barrera de hielo:

"Puedes considerar que la barrera es como una cuenta bancaria", explica. Aunque los icebergs se desprendan a menudo, una parte de ese hielo es remplazada por las nevadas.

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