Medio Ambiente

Por qué la erupción de un volcán en Filipinas puede ser potencialmente mortal

Todas las miradas están puestas en el ruidoso Mount Mayon, un volcán con una forma de cono perfectamente trazada que puede arrojar su perjudicial contenido en cualquier momento. Miércoles, 24 Enero

Por Heather Brady

Se trata del volcán más activo del país, muy conocido por su forma de cono perfecta, que en realidad indica lo peligroso que este puede ser. Su geología y el lugar donde está ubicado podrían pronto convertirse en una combinación explosiva y mortal.

Desde enero de 2013, el Mount Mayon, ubicado en la isla grande de Luzon, arroja cenizas, rocas y lodo, mientras se prepara para entrar en una erupción que, según está previsto, tendrá una increíble magnitud.

El pasado lunes, el Instituto de Vulcanología y Sismología de Filipinas elevó el nivel de alerta a cuatro de los cinco niveles posibles, lo que significa que podría ocurrir una erupción de enormes proporciones en cualquier momento.

La señal de alerta se emitió tras que se oyera una fuerte explosión, indicio de que tiene mucha actividad. Otras erupciones ocurridas anteriormente, como en 2006 y 2009, simplemente resultaron en flujos de lava provenientes del cráter y pequeñas explosiones intermitentes. La última erupción explosiva, que tuvo lugar en 2001, arrojó cenizas al cielo a seis millas.

El Monte Mayón es conocido por la pendiente pronunciada de su cono. Según el instituto Smithsonian, la pintoresca simetría del volcán lo convierte en un atractivo turístico. De hecho, los alpinistas intentan llegar al borde.

Pero es justamente esta forma tan pronunciada la que indica la frecuencia con la que entra en erupción. Desde la primera erupción registrada de Mayon en 1616, erupcionó cerca de 58 veces. Algunas fueron solo pequeñas explosiones de lava y otras ocasionaron catástrofes. Cuatro de estas erupciones ocurrieron en la década pasada, según el Smithsonian. En 1814, cuando el Mayón explotó, arrojó cenizas varias millas hacia el cielo y se cobró la vida de 1200 personas.

En muchas de sus erupciones, disparó la lava que se acumula en el borde. Dado que las pequeñas explosiones ocurren en la parte superior, la lava se acumula con el tiempo y se crean estas famosas pendientes pronunciadas.

Comparaciones peligrosas

Para establecer una comparación, el Monte Vesubio (el volcán italiano que sepultó a Pompeya) también erupcionó más de 50 veces según la historia registrada. La famosa erupción que mató a 2000 personas y preservó la ciudad de Pompeya durante cientos de años enterrada bajo toneladas de cenizas volcánicas se desarrolló de una manera bastante similar: explosiones, lluvia de cenizas, aire denso difícil de respirar y, finalmente, flujo piroclástico.

Ese flujo (u oleada) es una explosión que arroja una lluvia de cenizas, lava y gas volcánico con rapidez hacia los costados del volcán y es la parte más peligrosa de una erupción. Fue esto lo que sepultó a Pompeya, y Mayón puede erupcionar de un modo similar.

Tomar precauciones

Para esta erupción, el gobierno ha evacuado a más de 34.000 personas que viven en la provincia central de Albay que alberga el volcán, informa el Washington Post. No todos los que fueron evacuados viven cerca del volcán, pero muchas familias podrían verse afectadas por el flujo de lodo (o lahar) que puede crearse a partir del contenido del volcán mezclado con intensas lluvias, del tipo que Filipinas recibe a menudo.

Mayon está ubicado en el Anillo de Fuego, la cadena de volcanes que se encuentra a lo largo del borde del Océano Pacífico. Hay varias zonas de subducción de varias edades colisionando lentamente cerca de Filipinas, por lo que la actividad volcánica es frecuente allí.

Debido a que el magma debajo de un volcán cambia constantemente, es difícil predecir los detalles exactos de una erupción. Sin embargo, dada la historia de Mayon y la actividad que ha mostrado este mes, una explosión peligrosa y mortal es una perceptible posibilidad.

Heather Brady es productora de National Geographic.

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