Las prácticas agrícolas indígenas fallan a medida que el cambio climático interrumpe las estaciones

Los agricultores de todo el mundo confían en la sabiduría milenaria para guiar su plantación. El clima y las estaciones alteradas los están obligando a entrar en un territorio desconocido.viernes, 25 de octubre de 2019

Por Peter Schwartzstein
Un agricultor de la Reserva Indígena Hopi en Arizona inspecciona sus cultivos de maíz en medio de una sequía de verano. La tradición tribal que sostenía las prácticas agrícolas Hopi ya no funciona, ya que el cambio climático altera las estaciones.
Un agricultor de la Reserva Indígena Hopi en Arizona inspecciona sus cultivos de maíz en medio de una sequía de verano. La tradición tribal que sostenía las prácticas agrícolas Hopi ya no funciona, ya que el cambio climático altera las estaciones.
Foto de George H.H. Huey, Alamy

Las tribus Hopi del norte de Arizona son meteorólogos natos.

Cuando la hierba de serpiente florece en la primavera, saben que las lluvias de verano son intensas. Cuando el desierto permanece en gran parte árido, se preparan para la sequía. Ya en lo que respecta a la tradición tribal, los agricultores Hopi se han sustentado a sí mismos y a sus cultivos leyendo diligentemente sus áridos alrededores de la meseta.

Este verano, sin embargo, sus técnicas de predicción milenarias les fallaron y no por primera vez en los últimos años. Las malas hierbas brotaron en gran número en abril. Las lluvias habituales en agosto no llegaron en absoluto. Si no fuera por las tiendas de comestibles locales y las existencias de semillas que mantienen en previsión del año malo ocasional, muchos Hopi podrían haber pasado hambre.

“Estos indicadores siempre han sido confiables. Tenemos más de 2000 años de replicación. Conocemos nuestros campos, como muchos pueblos indígenas”, dice Michael Kotutwa Johnson, un agricultor hopi que cultiva maíz, porotos, calabaza y melones en la reserva tribal a varios cientos de kilómetros al norte de Phoenix. “Pero cuando hablo con mi gente, dicen que nuestros inviernos se están alargando, por lo que la gente siembra un poco más tarde y eso puede causar estragos. Ahora estamos atravesando una mala situación".

No están solos. El cambio climático está cambiando la vida de millones de personas, sin embargo, pocas comunidades están viendo cómo sus cosechas y sus visiones de la vida se desmoronan como las que dependen de los pronósticos meteorológicos indígenas. Dependiendo en muchos casos de ensayos y errores milenarios, así como de análisis del paisaje para medir los ciclos de siembra, sus campos se marchitan a medida que cambian las condiciones en las que se basan los calendarios. Sin esa sabiduría acumulada a la que recurrir: migraciones de aves, dirección del viento, estrellas y más, los agricultores se sienten particularmente indefensos al igual que otras consecuencias del cambio climático complican sus vidas.

Como medida de la gravedad del cambio climático, es aleccionador. Muchas de estas comunidades agrícolas no están familiarizadas con el "cambio climático" como concepto y, sin embargo, son muy conscientes de que algo terriblemente está mal. Aquí no hay negación ni escepticismo, sólo conmoción y consternación a medida que las prácticas y tradiciones que han resistido miles de años de ascenso y caída civilizatorio se están volviendo obsoletas. En conclusión, ya que estos patrones de crecimiento a menudo están relacionados con los ritos religiosos y culturales locales, también puede haber un gran costo psicológico para este cambio.

Pero, en términos prácticos, también, las implicaciones de esta falsa sabiduría indígena son muy sombrías, revelan los viajes a través de las áreas agrícolas tradicionales. Debido a que muchos agricultores tienen acceso nulo o limitado a los pronósticos meteorológicos modernos, no tienen nada más a qué recurrir cuando las lluvias, las temperaturas y la vida silvestre se comportan de formas nuevas e inesperadas. Y debido a que muchos de estos calendarios predominan en las partes del mundo que están sufriendo los efectos del cambio climático, especialmente en las zonas tropicales y de tierras secas, el valor de su conocimiento se está reduciendo rápidamente. Los cultivos defectuosos y, por lo tanto, el hambre están aumentando. Los meteorólogos temen que esas pérdidas y que el sufrimiento solo se intensifique a menos que la ayuda llegue rápidamente.

"La gente solía pronosticar el tiempo/clima simplemente observando fenómenos naturales", dice Tsegaye Kedema, director de la Agencia Meteorológica Nacional de Etiopía, en un correo electrónico. “Sin embargo, debido al cambio climático, estos fenómenos también cambiaron y los pronosticadores perdieron su credibilidad y estatus dentro de la comunidad. Esto genera un gran problema para que las comunidades realicen sus actividades agrícolas informadas”.

Calendarios alterados

El trauma abarca a casi todos los continentes.

En el sur de Irak, los agricultores trabajan en la misma tierra que los sumerios, la civilización que fue pionera en la agricultura de regadío en aproximadamente 6000 a. C., y aún respetan gran parte del antiguo calendario de siembra. Pero a medida que los veranos se hacen más largos y más calurosos y cambian otras estaciones, muchos agricultores se han quedado desconcertados, enojados y asustados.

“Las personas mayores tienen la misma mentalidad que en el pasado. Sienten que hay una continuidad porque no ha habido desarrollo y tenemos las mismas herramientas y las mismas formas de agricultura ", dijo Jaafar Jotheri, un geoarqueólogo de la Universidad Al-Qadisiyah de Iraq, cuyo padre y hermano todavía cultivan en el sur de Bagdad. "Sin embargo, ahora están viendo el cambio climático y algunas de las personas mayores no saben con qué y cuándo expandirse".

La agricultura del sur de Iraq es rica en modismos milenarios que ya no son válidos. "Agosto es para reducir las uvas y producir las fechas", dice uno, pero las uvas y las fechas han comenzado a llegar en momentos irregulares en los últimos años. "Septiembre es el mes en que se saca al búfalo del agua", dice otro, pero los septiembres son tan calurosos que el búfalo de agua debe pastar en las marismas del sur de Irak hasta más adelante por temor a sobrecalentarlos.

El agricultor iraquí Raed al-Jubayli revisa las fechas en su vivero de palmeras en la ciudad de Basora, en el sur de Irak. Los agricultores iraquíes también enfrentan desafíos, ya que su sabiduría agrícola tradicional ya no es cierta.
El agricultor iraquí Raed al-Jubayli revisa las fechas en su vivero de palmeras en la ciudad de Basora, en el sur de Irak. Los agricultores iraquíes también enfrentan desafíos, ya que su sabiduría agrícola tradicional ya no es cierta.
Foto de Haidar Mohammed, ALI/AFP/Getty

En el sur de Egipto y en el norte de Sudán, muchos agricultores aún dependen del calendario copto, una variación del antiguo calendario faraónico. Sin embargo, ellos también están descubriendo que la realidad ya no se ajusta a miles de años de sabiduría del lado del Nilo. En estos días, a menudo hace demasiado calor para plantar trigo al final de Masry, que corresponde aproximadamente al mes de agosto, y puede descarrilar el resto del ciclo de siembra de invierno si el retraso se prolonga lo suficiente.

Hasta hace 20 años, este calendario era "casi perfecto", dice Ismail Elgizouli, científico sudanés y ex presidente interino del Panel Intergubernamental sobre el Cambio Climático (IPCC) de la ONU. Pero ahora "debido al cambio climático hay variabilidad de un año a otro".

Al igual que en Iraq y en otras partes de la región, los agricultores de Sudán huyen del campo en masa. Es un final horrible para un calendario que anclaba el vital sector agrícola del antiguo Egipto y permitía a sus faraones medir la duración de sus reinados y celebraciones.

Y en las grandes extensiones de África subsahariana, las cosas también van muy mal. El pueblo Nganyi del oeste de Kenia ha usado tradicionalmente todo, desde enjambres de saltamontes hasta los vientos que azotan el lago Victoria para predecir las lluvias, pero la deforestación y la pérdida de biodiversidad han pagado su éxito de larga data.

Es una situación similar en el este de Kenia, donde las medidas de pronóstico habituales del Atharaka —la floración de varias plantas, el croar de las ranas— se han desmoronado en medio de la sequía. Desde las comunidades de lectura de insectos en el norte de Benin hasta Nigeria, donde algunos agricultores leen estrellas para predecir el rendimiento de los cultivos, la utilidad de estas medidas tradicionales se está evaporando rápidamente.

Según varios estudios, los agricultores de mayor edad y los agricultores aislados geográficamente son particularmente vulnerables a los cambios porque es menos probable que se les ofrezca ayuda para la transición a otros tipos de pronósticos. Entonces, en un giro cruel pero común, son los más pobres de los pobres quienes más sufren.

Desplegando la modernidad

Pero por desesperada que parezca la situación en algunos lugares, esta es al menos una consecuencia del cambio climático que, en teoría, está dentro de nuestra capacidad de abordar. Los agricultores de las partes más ricas del mundo, como Australia, han superado una serie de desafíos climáticos modificando sus calendarios agrícolas y sembrando antes. Al implementar con éxito pronósticos modernos en áreas que no han tenido ninguno, las organizaciones de desarrollo ya han tenido cierto éxito.

Los agricultores en África occidental vieron un aumento del 20 por ciento en los rendimientos de mijo después de que obtuvieron acceso a información meteorológica moderna, según los datos de la Organización Meteorológica Mundial (OMM).

"Los agricultores necesitan saber: ¿Cuándo siembro? ¿Qué siembro? Si un agricultor generalmente tiene una mezcla del 60 por ciento de maíz y del 40 por ciento de mijo, tiene que emitir un juicio", dice Robert Stefanski, Jefe de la División de Meteorología Agrícola de la OMM. "El maíz puede ser más rentable, pero utiliza más agua, por lo que si hay una estación más seca, tal vez tomarán una decisión en función de ese pronóstico".

Incluso los pronósticos de siete días pueden permitir a los agricultores evaluar si tienen períodos secos lo suficientemente largos como para desmalezar sus campos o rociar sus cultivos.

Los desafíos siguen siendo considerables, por supuesto. La asistencia agrícola se está reduciendo en muchos de los lugares donde más se necesita a medida que los países en desarrollo redirigen los recursos hacia industrias más rentables. Dados los componentes religiosos y culturales del conocimiento indígena, habrá costos insuperables sin importar qué. También requerirá delicadeza.

“No puedes entrar a un lugar y decir: tu conocimiento tradicional no es válido. No se puede ser adversario ya que gran parte se basa en la ciencia”, dice Stefanski.

Pero si somos inteligentes, incluso podríamos ver esto como una oportunidad, dicen los agricultores y meteorólogos. Después de todo, el pronóstico indígena se basa en una lectura cuidadosa del paisaje natural, algo que muchas sociedades parecen haber carecido a medida que las prácticas ambientales se han deteriorado. Por lo menos, podríamos aprender algo de la fortaleza de muchas comunidades indígenas.

"Hemos visto morir nuestros cultivos antes, así que estamos preparados para el impacto psicológico del cambio climático", dijo Michael Kotutwa Johnson, el agricultor Hopi. "Podemos manejarlo".

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