Tiburón ballena

Por BRIAN J. SKERRY, NAT GEO IMAGE COLLECTION
Gentiles gigantes, los tiburones ballena se alimentan por filtración, nadando con sus amplias bocas abiertas, recolectando ...

Gentiles gigantes, los tiburones ballena se alimentan por filtración, nadando con sus amplias bocas abiertas, recolectando plancton y pequeños peces.

Fotografía de Brian J. Skerry NAT GEO IMAGE COLLECTION

Nombre común: Tiburón ballena

Nombre científico: Rhincodon typus

Tipo: Pez

Dieta: Carnívora

Nombre del grupo: Escuela

Promedio de vida en la naturaleza: 70 años

Tamaño: 5,5 a 10 metros

Peso: 20,6 toneladas

Como el pez más grande del mar, alcanzando longitudes de 12 metros o más, el tiburón ballena tiene un enorme menú para elegir. Afortunadamente para la mayoría de los habitantes del mar, ¡y para nosotros!, su comida favorita es el plancton. Recogen estas diminutas plantas y animales, junto con cualquier pez pequeño que se encuentre cerca, con sus colosales bocas abiertas mientras nadan cerca de la superficie del agua.

Alimentación por filtración

El tiburón ballena al igual que el segundo pez más grande del mundo, el tiburón peregrino, se alimenta por filtración. Para comer, la bestia saca sus fauces de tamaño formidable y filtra pasivamente todo lo que encuentra a su paso. Se teoriza que el mecanismo es una técnica llamada "filtración de flujo cruzado", similar a algunos peces óseos y ballenas barbadas.

Características

La cabeza aplanada del tiburón ballena luce un hocico romo sobre su boca con cortas barbillas que sobresalen de sus fosas nasales. Su dorso y costados son de color gris a marrón con manchas blancas entre rayas verticales y horizontales pálidas y su vientre es blanco. Sus dos aletas dorsales están colocadas hacia atrás en su cuerpo, que termina en una gran aleta caudal (o cola) de dos lóbulos.

Población

Al preferir las aguas cálidas, los tiburones ballena pueblan todos los mares tropicales. Se sabe que migran cada primavera a la plataforma continental de la costa oeste central de Australia. El desove de coral del arrecife Ningaloo de la zona proporciona al tiburón ballena un abundante suministro de plancton.

Aunque son enormes, los tiburones ballena son peces dóciles y, a veces, permiten que los nadadores hagan autostop. Actualmente están catalogados como una especie vulnerable; sin embargo, continúan siendo cazados en partes de Asia, como Filipinas.

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