¿Cómo impactan las emisiones de gases de efecto invernadero de los aviones en la calidad del aire?

Nuevas investigaciones señalan que las emisiones de dióxido de carbono (CO2) atribuibles a la aviación han aumentado un 2.6% anual en promedio durante los últimos 25 años. Qué está haciendo la industria para reducir el impacto.

El avión de transporte Ilyushin 76 aterrizando en el aeropuerto de Kalma (Corea del Norte).

Fotografía de Arthur Mebius
Por Cristina Crespo Garay
Publicado 19 oct 2022 08:24 GMT-3

El auge del medio de transporte aéreo afecta en una proporción doble a la calidad del aire que al clima. Así lo afirma una investigación del Instituto de Massachussets (MIT, por sus siglas en inglés), que ha estudiado el impacto de los aviones en la calidad del aire y en el clima según sus emisiones, su altitud y su ubicación.

Publicado en el Environmental Research Letters de IOP Publishing, este estudio afirma que “las emisiones de la aviación civil comercial son un contribuyente cada vez más significativo al cambio climático antropogénico”, y añade que “las emisiones de dióxido de carbono (CO2) atribuibles a la aviación han aumentado un 2.6% anual en promedio durante los últimos 25 años (Agencia Internacional de Energía 2017). Asimismo, se estima que la aviación comercial ya representa aproximadamente el 5% del forzamiento global del clima.

Los aviones emiten principalmente CO2, óxidos de nitrógeno (NOx) y estelas de condensación. “Los resultados indican además que “el 90% de los impactos globales por unidad de consumo de combustible son atribuibles a las emisiones de crucero”, y que el 64% de todos esos daños son el resultado de los impactos en la calidad del aire. Además, “NOx, el CO2 y las estelas son responsables colectivamente del 97% del impacto total”.

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La calidad del aire ante el crecimiento del tráfico aéreo global

Actualmente se proyecta que el tráfico de pasajeros en el sector aéreo se incrementará a un ritmo del 4.7% al año, según la Organización de Aviación Civil Internacional. Para compensar estas emisiones, las nuevas aeronaves deben cumplir los índices de emisiones por debajo del 45% del promedio actual de nitrógeno, así como un 10% del dióxido de carbono.

En esta línea, este documento presenta el primer conjunto de métricas del impacto de las emisiones tanto en el clima como de calidad del aire que presenta soluciones para compensar las estimaciones futuras. Según el documento, “si bien los estudios antes mencionados son valiosos para comprender los mecanismos de emisiones al impacto, no permiten evaluaciones comparativas consistentes de las compensaciones de emisiones de la aviación teniendo en cuenta los impactos tanto en el clima como en la calidad del aire”.

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Europa a la cabeza del impacto de las emisiones

“Nuestros resultados muestran que tres componentes son responsables del 97% de los daños climáticos y de la calidad del aire por unidad de consumo de combustible de aviación: impactos de la calidad del aire de NOx al 58%; impactos climáticos de CO2 al 25%; e impactos climáticos de estelas al 14%”, afirma Sebastian Eastham, investigador del estudio, en declaraciones a Eurekalert. Otro de los resultados que se derivan del estudio es que el impacto más alto es para las emisiones en Europa.

“Es importante tener en cuenta que la gran mayoría (alrededor del 86%) de los impactos de NOx en la calidad del aire se deben a las emisiones del crucero en comparación con el ciclo de aterrizaje y despegue”, señala. “Las emisiones de NOx de crucero, las emisiones de CO2 y las estelas de vapor son, por lo tanto, objetivos principales para futuras estrategias para reducir los impactos atmosféricos de las emisiones de la aviación”.

El coste climático y de calidad del aire del crecimiento anual del tráfico aéreo podría compensarse reemplazando el 12% del promedio de la flota con aviones nuevos. “Este porcentaje podría ser más bajo si los aviones más antiguos y contaminantes se reemplazan primero y si se consideraran los efectos adicionales del clima y la calidad del aire de las reducciones en otras especies de emisiones”, afirma el estudio.

En esa línea, y a falta de más estudios sobre este impacto ambiental, este detallado análisis puede ayudar a la toma de decisiones sobre políticas, procedimientos operativos y nuevas tecnologías que puedan hacer más sostenible el sector de la aviación a nivel global.

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