Día de San Patricio: 5 símbolos clave y su historia más oculta

Desde los ríos teñidos de verde hasta los humeantes platos de corned beef y col, cada uno de los símbolos que asociamos al Día de San Patricio tiene un misterioso y sorprendente origen.

Por Erin Blakemore
Publicado 17 mar 2023, 10:06 GMT-3
Los asistentes al desfile del Día de San Patricio en Nueva York van engalanados con muchos ...

Los asistentes al desfile del Día de San Patricio en Nueva York van engalanados con muchos tréboles, pero ninguno de cuatro hojas.

Fotografía de Ruth Fremson The New York Times, Redux

Los tréboles, la cerveza verde y los duendes forman parte de cualquier celebración del Día de San Patricio. Pero, ¿cómo se relacionan las tradiciones que asociamos con la festividad del 17 de marzo a la conmemoración de la obra y milagros de un misionero del siglo V? 

En la mayoría de los casos, se trata de una apropiación cultural salpicada de un poco de ingenio del marketing estadounidense, a partir del importante asentamiento de inmigrantes irlandeses ocurrido en el siglo XIX. Esa ascendencia gaélica ha influido en muchos aspectos de la cultura del otro lado del Atlántico.

En este artículo, National Geographic revela lo que hay detrás de los 5 símbolos clave del Día de San Patricio:

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Los 5 símbolos del Día de San Patricio

1. Los duendes (o leprechauns)

El aspecto del duende de San Patricio (popularmente conocido como leprechaun) ha cambiado a lo largo de ...

El aspecto del duende de San Patricio (popularmente conocido como leprechaun) ha cambiado a lo largo de los años, pero su imagen sigue estando presente en toda Irlanda, como en esta señal de cruce de duendes que se observa en la imagen.

Fotografía de Bo Zaunders Getty Images

Cuando piensas en Irlanda, ¿imaginas un diminuto duende verde con una olla de oro? No eres el único: el duende ( o leprechaun) es uno de los símbolos más perdurables asociados al país de la isla Esmeralda.

Pero la idea moderna del duende dista mucho de sus orígenes en el folclore irlandés, junto con otras historias de hadas y duendes ficticios. Se creía que estos seres sobrenaturales traían buena suerte a los humanos y los protegían, o interferían en sus planes. La referencia escrita más antigua a esta criatura se encuentra en una historia medieval sobre tres duendes que arrastran al rey del Ulster (norte de Irlanda) al océano.

Pueden encontrarse referencias al luchorpán en generaciones de cuentos populares, pero fue necesaria una generación de folcloristas y poetas del siglo XIX, como William Butler Yeats, para popularizar la figura fuera de Irlanda. Incluso entonces, el duende del siglo XIX era un duende zapatero gruñón que vivía solo, vestía de rojo y guardaba celosamente un tesoro, muy distinto del duende moderno que viste de verde, es alegre y vive al final del arco iris, donde reparte ollas de oro y buena suerte.

Este cambio se debe en gran parte a Walt Disney, cuya visita a Irlanda inspiró la película de los años 60 Darby O'Gill y la gente pequeña, en la que aparecía un duende embaucador vestido con el atuendo más familiar de pantalones y abrigo verdes, chaleco amarillo y zapatos con hebilla. Ésta y otras representaciones de duendes de mediados de siglo, como la mascota de los cereales para el desayuno Lucky Charms, promulgaron el amor de los estadounidenses por estas pequeñas figuras.

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La instalación Orchestra of Light (Orquesta de la Luz, en español): un enjambre de 500 drones animados en el cielo nocturno sobre el puente Samuel Beckett, en el río Liffey, con motivo del Día de San Patricio en Dublín (Irlanda).

Fotografía de Clodagh Kilcoyne Reuters, Redux

Los shamrocks (un trébol de tres hojas asociado a Irlanda desde hace mucho tiempo) están indeleblemente asociados al día de San Patricio. Solo hay un problema: no existen en la vida real. "El shamrock es una planta mítica, un símbolo, algo que existe como idea, forma y color más que como especie científica", explica Bess Lovejoy, del Smithsonian.

Aunque en los mitos irlandeses aparece una planta llamada scoth-shemrach, el nombre no se relacionó con el trébol hasta el siglo XVI. La leyenda moderna cuenta que San Patricio utilizó esta planta de tres hojas para explicar la Santísima Trinidad mientras predicaba, pero a pesar de los intentos de relacionar al personaje real con esta práctica, los historiadores coinciden en que se trata de una fábula.

En el siglo XVIII, la mítica planta se adoptó como símbolo de la lucha de Irlanda por su independencia de Gran Bretaña, junto con el color verde. Los uniformes de los republicanos irlandeses católicos eran de un verde que recordaba a la hierba de la isla. Sus enemigos protestantes adoptaron el naranja para expresar su identificación con Guillermo de Orange, que derrocó al rey católico durante la llamada "Revolución Gloriosa" de 1688.

Hoy, la bandera de Irlanda contiene ambos colores, pero el trébol en particular ha pasado a representar a la nación en su conjunto, y también aparece en el escudo real del Reino Unido, que incluye una rosa para Inglaterra, un cardo para Escocia y un trébol para Irlanda del Norte.

Un barco tiñe de verde el río Chicago para celebrar el Día de San Patricio en ...

Un barco tiñe de verde el río Chicago para celebrar el Día de San Patricio en Chicago. Para teñir el río se necesitan dos tripulaciones en dos barcos: uno para verter el tinte en el río y otro para mezclarlo todo.

Fotografía de Reuters John Gress, Redux

En el Día de San Patricio, la asociación de Irlanda con el color verde se extiende incluso a la cerveza. Como tantas otras tradiciones de la celebración, la cerveza verde es un invento estadounidense. Se cree que su creador fue el maestro de ceremonias y médico forense neoyorquino Thomas H. Curtin, quien en marzo de 1914 organizó una fiesta de San Patricio con decoración y cerveza de este color.

Para preparar la bebida, Curtin utilizó azulante, un producto de lavandería impregnado de colorante azul que se emplea para dar brillo a la ropa blanca. Hoy en día, la gente fabrica su propia cerveza verde con la ayuda de colorantes alimentarios caseros o de empresas cerveceras que lo añaden a los barriles de cerveza.

Pero la cerveza no es lo único que se tiñe de verde en el Día de San Patricio. En 1961, la ciudad de Savannah (Estados Unidos) intentó teñir de verde su río con motivo de la festividad. El intento fracasó, pero al año siguiente, Chicago lo consiguió gracias a que un fontanero descubrió que una sustancia utilizada para detectar fugas en el río Chicago lo teñía de un precioso verde irlandés. Desde entonces, el río de la ciudad del norte de Estados Unidos se tiñe de verde para la festividad, gracias a los más de 18 kilos de tinte que dura unas cinco horas.

4. Arpas

El amor de Irlanda por el arpa se remonta al menos al siglo VIII. Más que ...

El amor de Irlanda por el arpa se remonta al menos al siglo VIII. Más que un símbolo del Día de San Patricio, es también el logotipo del gobierno irlandés.

Fotografía de Karol Majek Getty Images

Cuando el cronista normando Gerald de Gales viajó a Irlanda en la década de 1180 con miembros de la familia real inglesa, le disgustó lo que llamó los "bárbaros" irlandeses. Pero cuando se deleitó con la música de los arpistas de ese país, estuvo a punto de cambiar de opinión.

"Lo único a lo que me parece que este pueblo dedica un esfuerzo encomiable es a tocar instrumentos musicales, en lo que son incomparablemente más hábiles que cualquier otra nación que haya visto jamás", escribió, maravillado por el "profundo e indescriptible deleite mental" del arpa irlandesa.

Para entonces, el arpa estaba profundamente arraigada en la cultura irlandesa. Las esculturas de piedra nacionales muestran arpas desde el siglo VIII, aunque los estudiosos debaten hasta qué punto se parecían a los instrumentos modernos.

"El arpista era muy venerado en la sociedad gaélica", dijo la musicóloga irlandesa Mary Louise O'Donnell en una charla y recital en la Biblioteca Central de Dublín en 2015. Los arpistas formaban parte del séquito de los jefes y creaban música para acompañar poemas sobre la grandeza de sus señores.

Con el tiempo, el arpa se convirtió en un símbolo de orgullo nacional. El escudo de armas de Irlanda incluye el instrumento, que también fue adoptado por múltiples movimientos nacionalistas y rebeldes a lo largo de la dilatada historia de la nación. En 1862, el gigante cervecero irlandés Guinness la adoptó como parte de su logotipo, y cuando Irlanda se autogobernó en 1922, tuvo que cambiar la orientación del arpa en su logotipo oficial para no entrar en conflicto con la marca de la cervecera.

5. Corned beef y col

El corned beef (ternera salmuerizada o carne en conserva y col) se ha convertido en una comida tradicional ...

El corned beef (ternera salmuerizada o carne en conserva y col) se ha convertido en una comida tradicional del Día de San Patricio, pero esta costumbre se originó en Estados Unidos con la llegada de los inmigrantes irlandeses a mediados del siglo XIX.

Fotografía de Grandriver Getty Images

¿Tienes hambre? Es muy posible que, si estás en Irlanda el 17 de marzo, te comas un buen plato de corned beef con repollo. Pero esa tradición también es estadounidense. En realidad, la carne de vacuno era poco común en la Irlanda primitiva, donde la gente prefería el cerdo y la ternera solo estaba al alcance de los residentes más ricos. Pero con el tiempo, Irlanda empezó a producir y exportar carne de vacuno a la Inglaterra más rica, cuya élite prefería la carne de vaca.

En el siglo XVII, la carne de vacuno era el principal producto de exportación de Irlanda. Sin embargo, en 1666, los terratenientes ingleses exigieron que se pusiera fin a las importaciones de carne de vacuno irlandesa, alegando que competía con sus intereses comerciales. Se promulgó una serie de leyes que prohibían a Irlanda exportar ganado vivo a su país vecino. Esto hizo bajar el precio de la carne de vacuno irlandesa, por lo que el país transformó su industria de exportación de carne de vacuno en una industria de conservación de carne de vacuno, utilizando sal barata para crear la corned beef, llamada así por los granos de sal del tamaño del maíz (corn) que se utilizaban para hacerla.

Aunque la mayoría de los irlandeses no podían permitirse su propio producto y comían patatas en lugar de carne, la nación se hizo conocida por su corned beefCuando los inmigrantes irlandeses llegaron en masa a EE.UU. a mediados del siglo XIX, se volvieron más prósperos que sus predecesores y utilizaron su nuevo dinero para comprar ternera salada a carniceros judíos y propietarios de charcuterías. Desde entonces, la "cena hervida" de corned beef y col barata se asocia a la celebración de la herencia irlandesa por parte de los estadounidenses.

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