Historia y Cultura

Este loro gigante fue una rareza prehistórica

Este loro no volador medía unos 91 centímetros de alto y pesaba dos veces el peso del kakapo, el loro más pesado del mundo.miércoles, 7 de agosto de 2019

Por Jenny Howard
El loro gigante Heracles inexpectatus vivió entre 16 y 19 millones de años atrás en lo que hoy es Nueva Zelanda. Los investigadores estiman que este loro gigante habría pesado más de 6,8 kilos. Pequeños chochines llamados Kuiornis que también eran nativos de Nueva Zelanda en ese momento se sientan a los pies del loro.

Hace más de 16 millones de años en lo que hoy es Nueva Zelanda, un pájaro gigante murió y se hundió en el fondo de un lago. Preservados en capas de arena y arcilla gris azulada, los huesos de este gigante han sido desenterrados, revelando lo que ahora es el loro más grande conocido por la ciencia.

Siluetas de una urraca, un humano adulto, y el loro gigante Heracles inexpectatus, en orden.

De las 350 especies de loros que viven hoy, la más pesada es el kakapo, un ave no voladora también nativa de Nueva Zelanda. Pero el loro extinto, llamado Heracles inexpectatus, rompe el récord del kakapo: descrito a partir de dos huesos de patas fosilizados, el pájaro habría pesado 6,8 kilos y medía aproximadamente 91 centímetros de alto.

Eso es lo suficientemente alto como para "poder extraer la pelusa del ombligo de tu ombligo", dice Michael Archer, un paleontólogo de la Universidad de Nueva Gales del Sur en Australia, que forma parte del equipo que describe el descubrimiento hoy en la revista Biology Letters.

"El [kakapo] es un bicho raro, por lo que es sorprendente pensar que tal vez era parte de un grupo más grande de estos loros no voladores que vivían en Nueva Zelanda", dice Alison Boyer, una ecóloga de la Universidad de Tennessee que no estuvo involucrada en el estudio.

Patas sorpresa

Los investigadores descubrieron los fósiles de aves grandes en el 2008 en St. Bathans, una antigua ciudad minera que se encuentra en la cima de un lago extinto. El sitio conservó ricos depósitos fósiles de la época del Mioceno temprano, incluidas plantas, cocodrilos, murciélagos y docenas de especies de aves.

"La mayoría de los especímenes en la fauna de St. Bathans, más de 6.000 huesos de aves identificables, son bastante pequeños", dice el líder del estudio Trevor Worthy, paleontólogo de la Universidad de Flinders en Australia.

Es por eso que se destacó el gran tibiotarso, o patas, de este pájaro. Durante los siguientes 10 años, los huesos estuvieron sobre un estante con otros huesos de águila del sitio de St. Bathans, hasta que un estudiante graduado se dio cuenta de que en realidad no eran de águilas antiguas.

"Fue completamente inesperado y bastante novedoso", dice Worthy. "Una vez que me convencí de que era un loro, obviamente tuve que convencer al mundo".

Worthy y su equipo compararon los huesos de las patas con especímenes e imágenes en línea de varios museos para reducir la lista de especies potenciales. El Psittaciformes, el orden que incluye loros y cacatúas, subió a la cima.

"Basado en lo que pudieron mostrar aquí, es convincente", dice Boyer. "Los loros tienen una morfología bastante distintiva".

El equipo de investigación luego estimó el tamaño del ave en función de la circunferencia del hueso de la pata. Su ecuación no tiene en cuenta la postura particular comparada con las aves de otras familias, dice Helen James, curadora de aves en el Museo Nacional de Historia Natural del Smithsonian, que no estaba en el equipo. Pero incluso si su estimación no es perfecta, ella está de acuerdo en que esta ave habría sido excepcionalmente grande para ser un loro.

"Me sorprende", dice Andrew Digby, biólogo de conservación del Departamento de Conservación de Nueva Zelanda que no participó en el estudio. Digby trabaja para proteger el kakapo, que se ha estado al borde de la extinción desde principios del siglo XX.

El kakapo en peligro crítico da algunas pistas sobre lo que el loro gigante pudo haber comido y cómo pudo haberse movido. En la actualidad, sólo 189 kakapos viven en estado salvaje, de un mínimo de 51 aves en 1995.

"Cada vez que alguien ve un kakapo por primera vez, lo primero que casi siempre dice es: Wow, es mucho más grande de lo que pensé que iba a ser", dice Digby. Y el kakapo “puede ser agresivo, si quiere. Mis ojos se abren un poco cuando pienso en uno dos veces más grande. Podría ser bastante formidable".

"Cuando piensas en lo inteligentes que son los loros, da miedo", agrega la coautora del estudio, Suzanne Hand, paleontóloga de la Universidad de Nueva Gales del Sur.

¿Un loro que caza?

Con solo dos huesos de la pata en la mano, muchos detalles sobre el comportamiento de esta ave siguen siendo desconocidos. El peso y otras pequeñas pistas en los extremos de los huesos sugieren que el loro gigante no podía escalar ni volar. Heracles probablemente se quedó en el suelo del bosque.

Es posible que el loro grande haya sobrevivido solo con la vegetación que pudo alcanzar, dice Digby. Moa, las aves gigantes de la tierra que se extinguieron cuando los europeos llegaron a Nueva Zelanda, eran herbívoras. Y el polen encontrado en las capas de arcilla alrededor de los fósiles muestra que el loro vivía en un clima templado y subtropical. Con más de 60 tipos de árboles frutales tropicales para elegir, Heracles habría tenido una gran cantidad de opciones, dice Worthy.

Aún así, obtener suficientes calorías de solo hojas y frutas puede haber sido un desafío para un ave tan grande, y puede que haya necesitado complementar su dieta, dice Hand. Comer carne no es típico de los loros, pero se sabe que las aves son oportunistas.

Kea, una especie de loro más pequeña nativa de Nueva Zelanda, aprendió a arañar trozos de grasa de las espaldas de las ovejas. Incluso arrastran polluelos de aves marinas (“pequeños trozos de manteca de cerdo”) fuera de sus madrigueras, dice Worthy. La nutrición adicional le da a estos loros una ventaja durante los fríos inviernos de Nueva Zelanda. Sin grandes mamíferos carnívoros compartiendo recursos en la isla, el poderoso Heracles podría haber saltado de manera similar a este nicho vacante.

“Este era el Squawkzilla. Este fue un horror potencial que tal vez se estaba comiendo a otros loros”, especula Archer.

Abundancia de aves gigantes

Si más excavaciones eventualmente revelan el pico del pájaro, mirar su forma podría proporcionar más pistas. Pero Archer admite que existen pocas diferencias entre los picos de los loros omnívoros y herbívoros de hoy, por lo que los paleontólogos deberán mantener los ojos abiertos para obtener otras pruebas.

"La información sobre lo que realmente [comió] podría provenir de otras partes del depósito en lugar del ave en sí", dice Archer.

Lo que los paleontólogos pueden decir con certeza es que el loro gigante encaja en la historia más amplia de la vida de las aves de Nueva Zelanda. La isla ha estado desconectada durante mucho tiempo de otras masas de tierra, por lo que ningún mamífero grande pudo alcanzarla. En cambio, las aves tenían un fuerte punto de apoyo y podían diversificarse en una amplia gama de tamaños y especialidades.

"Nunca imaginamos que encontraríamos un loro de un tamaño tan gigantesco", dice el coautor del estudio Paul Scofield, curador principal del Museo de Canterbury en Nueva Zelanda. Pero dada la historia de gigantismo de Nueva Zelanda, incluidos los moa y las águilas, el descubrimiento no es completamente inesperado.

"Es por eso que este descubrimiento de un loro gigante es emocionante: es predecible y sorprendente", escribe Christopher Witt, director del Museo de Biología del Suroeste de la Universidad de Nuevo México, en un correo electrónico.

"La paleontología tiene que ver con la casualidad", agrega Worthy. "Uno nunca sabe, y eso es lo emocionante del juego".

Nota del Editor: Esta nota se actualizó para clarificar cuando el moa se extinguió en Nueva Zelanda.